Kära professor,

Jag måste erkänna att jag är något förvirrad över begreppet ”bevis”. Det verkar betyda olika saker beroende på var i världen man befinner sig – och har inget samband med den alkoholhalt (abv) som anges på etiketten. Kan du hjälpa mig?

Hälsningar,

Clara Herzog, Tooting, London

Medvetna mått: Förvirring om bevis ligger i den statliga byråkratin, säger professorn

Kära Clara,

Jag håller med dig. Terminologin och beräkningarna bakom begreppet är förvirrande, men jag hoppas att nedanstående kan hjälpa dig att ta dig igenom formelsystemet.

Det bästa sättet att börja är kanske att börja med själva begreppet. Vad försökte de människor som först ville mäta alkoholstyrkan bevisa?

Tecknet, som det råder stor enighet om, myntades först i Storbritannien under 1600-talet (vissa säger tidigare) när alkohol testades för att ”bevisa” sin styrka. Orsaken? Våra goda vänner på Customs & Excise införde olika avgifter beroende på alkoholens styrka och behövde därför bevis på spritens styrka.

Metoden för denna testning var något dramatisk. En liten mängd krut skulle blötläggas med den sprit som skulle testas. Om det brann med en stadig flamma ansågs spriten vara ”100 proof”.

Mörk figur: Robert Burns sång The deil’s awa wi’ the Exciseman skildrar en punktskattehandläggare som en demonisk varelse

Om det brann kraftigare (med andra ord exploderade) var det ”over proof”. Om den däremot inte antändes skulle den klassas som ”under proof”. Några morrhår skulle ha offrats innan ett säkrare – och något mer vetenskapligt – test uppfanns 1740 tack vare att tullarna & antog Clark-hydrometern, som i sin tur 1816 ersattes av vetenskapsmannen Bartholomew Sikes version, vars användning förankrades i lag 1818.

Det fastställde alkoholstyrkan genom att beräkna spritens specifika tyngd i en lösning av alkohol och vatten. En sprit med 100 proof bestämdes vara 12/13 av den specifika gravitationen hos samma volym destillerat vatten vid samma temperatur (51F). Denna beräkning definierade en 100 proof-sprit som en sprit med 57,1 volymprocent alkohol, eller ”abv” som det vanligtvis kallas på whiskyflaskor idag.

De kontinentaleuropeiska destillatörerna använde dock en annan metod som utarbetades 1824 av den franske vetenskapsmannen Joseph-Louis Gay-Lussac. Denna beräknade styrkan som en volymprocent alkohol i en lösning av destillerat vatten vid en temperatur på 20 C.

Med tiden blev Gay-Lussac-metoden det standardiserade sättet att mäta alkoholstyrka och i januari 1980 tog Storbritannien farväl av Sikes-metoden och ratificerade juridiskt ett anpassat Gay-Lussac-system där alkohol i volymprocent användes som standardmått. Du kan se ”GL” som ett suffix på gamla buteljer.

Fransk uppfinning: Gay-Lussac konstruerade hydrometern för att mäta vätskors specifika vikt (Foto: Science Museum, London. CC BY)

Växlingen mellan de två systemen är ett område där potentiell förvirring kan uppstå. Före 1980 hade Scotch-flaskor den gamla ”proof”-beräkningen på etiketten: 100 proof, 80 proof eller 70 proof (57,1 % abv, 45,8 % abv respektive 40 % abv). För att göra beräkningen multiplicerar man abv-värdet med 1,75.

Det finns ytterligare ett problem. Förenta staterna beräknar proof enligt ännu en annan metod. Det är deras rättighet, på samma sätt som de insisterar på att uttala ”aluminium” eller ”oregano” felaktigt, och eftersom deras metod för att ange proof har funnits sedan 1848 kan man förstå varför de vägrar att ändra sig.

I USA mäts alkoholhalten i en spritdryck också som en procentuell andel av alkoholen i volymprocent. Där innehåller en sprit som är 100 proof 50 volymprocent alkohol.

Det enda du behöver göra för att beräkna abv-värdet för en amerikansk whiskey är att dividera proof-värdet med två. Inte så svårt trots allt – särskilt när man betänker att en Scotch med 50 % abv på den gamla tiden skulle ha varit 87,5 proof.

Jag hoppas att detta hjälper.

Ditt,

Prof

PS: Det är relativt lätt att köpa gamla Sikes-hydrometrar i lådor på auktionssajter på Internet. De är ganska vackra.

Har du en brännande fråga om skotsk whisky till Whiskyprofessorn? Skicka ett e-postmeddelande till honom på .

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.