Pastor W. Seth Martin, pastor i Brook Community Church, tillhörde den lilla minoritet av Southern Baptists präster som är afroamerikaner. Han omfamnade dess teologi och såg bortom samfundets historiska koppling till slaveri och rasism – tills nu.

Martin bröt med Southern Baptist Convention (SBC) förra månaden, vilket gjorde att han hamnade i hjärtat av ny turbulens som sveper genom landets största protestantiska samfund på grund av rasfrågan.

Kontroversen exploderade efter att ordförandena för de sex sydafrikanska baptistseminarierna nyligen utfärdat ett brev där de förklarade att teorier om rasrättvisa baserade på begrepp som vita privilegier och systemisk rasism var ”oförenliga” med baptisternas tro. I stället bör frågan om ras ses utifrån Gud, skriften och synden, stod det i presidenternas brev.

”Varför skulle de skriva detta nu?” frågade Martin, vars beslut har kastat honom i nationellt rampljus. ”Vi har haft mordet på George Floyd. Breonna Taylor. Spänningar på grund av rasism. Hur kan de tala om rasförsoning och sedan göra detta?”

Martins brytning med Southern Baptists återspeglar den bredare motreaktion som utlöstes av uttalandet den 30 november i ett samfund med nästan 15 miljoner medlemmar och 47 000 kyrkor, inklusive cirka 100 i Minnesota. Nedfallet övervakas av trosledare över hela landet.

Southern Baptist Convention, som bildades 1845 efter att ha splittrats med baptisterna i norr på grund av dess stöd för slaveriet, har under de senaste åren arbetat på olika fronter för att göra gottgörelse. År 1995 utfärdade den en formell ursäkt för sitt stöd till segregation och slaveri. År 2012 valde trossamfundet sin första svarta president, pastor Fred Luter Jr. År 2017 fördömde dess årliga kongress ”alt-right white supremacy”.

I samband med att trossamfundet tog steg mot rasförsoning ökade antalet afroamerikanska medlemmar till cirka 6 % i dag, enligt Pew Research Center.

Pastorer som Martin var en del av trossamfundets ansträngningar för att öka sin rasliga mångfald och utöka sin närvaro i norr. För två år sedan startade han sin kyrka i Brooklyn Park i Southern Baptists regi. Han medger att han kände ett visst obehag inför anslutningen, men han blev uppmuntrad av att kyrkan arbetade för att bygga multietniska församlingar.

Det var dock så tydligt att seminarieordförandenas brev stod i konflikt med verkligheten i det liv han hade levt att han kände sig tvingad att lämna det, säger Martin. Det satte strålkastarljuset på de tydliga splittringarna inom en konfession, sade han, och satte käppar i hjulet för de framsteg som gjordes.

Under den senaste månaden drog högprofilerade svarta sydstatsbaptister som t.ex. Ralph West, pastor i en megakyrka i Houston – som predikade vid Floyds minnesgudstjänst i Houston – samma slutsats och avslutade sin kyrkliga tillhörighet till konfessionen.

”Jag har talat med en hel del människor”, sade Martin, som bor två kvarter från Floyds minnesplats. ”Jag har vänner som förbereder sig för att lämna organisationen just nu. Jag har vänner på seminarierna som överväger att lämna. Och naturligtvis stannar vissa kvar.”

The National African American Fellowship of the Southern Baptist Convention har också gett sin synpunkt och förklarat att ”ideologier från ett sociologiskt och antropologiskt perspektiv när de används på rätt sätt” bidrar till att förbättra förståelsen av systematisk rasism. Och framstående ledare för trossamfundet publicerade ett uttalande på nätet där de uppmanade till ”kollektiv omvändelse” för misshandeln av färgade människor.

”Southern Baptist Convention grundades med orättvisa mot afrikanska slavar i sin innersta kärna”, står det i uttalandet, som undertecknats av mer än 230 ledare för trossamfundet. ”I dagsläget ser vi försök att bagatellisera denna historiska verklighet”, står det i uttalandet, som fortsätter med att lägga skulden på ”politiska manövrer”.

Presidenternas brev angrep särskilt ”kritisk rasteori”, ett ramverk som används av forskare som undersöker hur diskriminerande offentlig politik i det förflutna, och i nutid, formar minoriteters liv i dag. Den analyserar hur vit överhöghet och rasism spelade ut i samhällets centrala institutioner, såsom straffrättssystemet, utbildning, juridik, hälsovård, ekonomi och bostäder.

President Donald Trump kritiserade konceptet i september och sa att det ”lärde människor att hata vårt land”. Han utfärdade ett direktiv till federala myndigheter om att upphöra med utbildningar om fördomsbekämpning som innefattar kritisk rasteori eller tar upp vita privilegier.

Då relativt få amerikaner ens känner till begreppet, och än mindre vad det betyder, ifrågasätter en del svarta ledare drivkraften bakom seminarierektorernas åtgärd.

Prevördige Billy Russell, ordförande för Minnesota State Baptist Convention och styrelseordförande för Minnesota Council of Churches, sade att Southern Baptists hade rört sig i rätt riktning när det gäller försoning mellan raserna. Därför överraskades han av presidenternas uttalanden.

”Baptisterna är verkligen besvikna”, sade Russell. ”När jag hör att pastorer som Ralph West nu lämnar oss är det en riktigt stor sak.”

Prevördige Leo Endel, verkställande direktör för Minnesota-Wisconsin Baptist Convention, erkände att den senaste kontroversen har inneburit ett bakslag. Endel har övervakat kyrkostarter för att öka sydstatsbaptisternas närvaro i Minnesota och har i år lagt till 10, sade han.

Det inkluderar 15 Hmong-kyrkor, en koreansk kyrka och en liberiansk kyrka i Brooklyn Park, som kan vara delstatens största.

Martin, till exempel, sade att han inbjöds att starta en kyrka här och fick startkapital för att hyra en skolas auditorium och utrustning, plus cirka 1 200 dollar i månaden som ett stipendium. Sådana ekonomiska incitament är ett attraktivt sätt att få nya och olika kyrkor ombord, sade han.

Endel har inte studerat kritisk rasteori. Men han tror att ”det finns rasistiska orättvisor i vår värld, och det finns olika verktyg för att förstå dem.”

I likhet med seminarieledarna tror han att den bästa vägen för att ta itu med rasism är en ”inre förvandling”, en relation med Gud som i sin tur leder till en kärleksrelation med andra.

Endel anser att den senaste tvisten, liksom andra tvister, är ett resultat av mångfalden av kyrkor under Southern Baptists paraply.

”Det ger ofta upphov till sammandrabbningar som löses med tiden”, säger han. ”Jag tror att detta kommer att lösas.”

Efter flera veckor av rubriker och hjärtesorg utfärdade pastor Adam Greenway, rektor för Southwestern Seminary, ett öppet brev till sin församling den 22 december. Han sade att en stor del av utfallet var baserat på ”felaktiga påståenden” och ”missförstånd”. Han insisterade på att presidenternas brev inte var avsett att vara ett förnekande av systemisk rasism eller ett ”engagemang för vithet”.

Seminariernas presidenter gick med på att träffa svarta ledare i samfundet denna vecka.

Martin sade under tiden att han inte ångrar att han anslöt sig till Southern Baptists när han startade sin kyrka. Det fanns en del bra människor som erbjöd bra stöd och en teologi som var sann, sade han.

Men det fanns också undertoner av rasism långt före den senaste kontroversen, sade Martin, som kanske kommer att titta på andra baptistiska samfund att ansluta sig till längre fram. För tillfället kommer hans församling att fortsätta och flytta till Minneapolis.

”Jag känner mig lättad”, sade han. ”Vi kan gå vidare med vårt uppdrag.”

Jean Hopfensperger – 612-673-4511

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.