Oskattningarna av antalet parasitoida arter varierar kraftigt: de flesta är små, så det finns många oupptäckta arter. Vissa sätter gränsen vid 2 miljoner.

”Det finns förmodligen fler arter av dem än någon annan typ av djur på jorden”, säger Andrew Forbes vid University of Iowa i Iowa City. ”Om man stannar upp och tänker på det stora antalet djur på jorden som lever av att lägga ägg i andra djur och göra alla möjliga hemska saker med dem innan de förtär dem levande, kan det få en att stanna upp.”

Förfädernas parasitoida getingar liknade troligen moderna sågflugor, som livnär sig på död ved som har smälts av symbiotiska svampar. Det kan vara så att en art förlorade svamparna och därför började döda andra arter som gjorde det.

Den första uppgiften för en vuxen parasitoid är att hitta en lämplig värd. Hon identifierar först sin föredragna livsmiljö, som har ett distinkt utseende och lukt. Sedan gäller det att lägga ett ägg på lämpligt sätt.

Vaspen kan sticka larven på detta sätt ett dussintal gånger

För att lyckas med detta har de flesta parasitoida getingar ett nålliknande organ med vilket de kan sticka sina värddjur. Iseropus-getingar sticker till exempel in sina ägg i larverna av Hemerocampa-motar. I en föreläsning från 1929 beskrev entomologen Robert Cushman angreppet i detalj.

Iseropus angriper Hemerocampa-larven sent i dess liv, när den redan har byggt sin kokong i en alm. Getingen landar på trädet och letar efter kokongen.

”Ivrigt testar hon den överallt tills hon, till synes nöjd med att den passar hennes syfte, tar ett stadigt grepp med fötterna, bökar upp buken tills stiletten pekar vinkelrätt mot kokongen, och trycker sedan in den genom maskorna”, enligt Cushman. Getingen kan sticka larven på detta sätt ett dussintal gånger.

Andra arter måste arbeta mycket hårdare. Deras värdar kan slå tillbaka.

Den häpnadsväckande, metalliska Lasiochalcidia pubescens (ibland L. igiliensis) lägger sina ägg på larver av myrsländor. Det låter som en monumentalt dålig idé, eftersom myrsländelarver är grymma rovdjur.

Hon provocerar myrsländan att attackera hennes ben

De gräver små gropar i sand och gräver sedan ner sig på botten. När en chanslös myra kommer in i gropen glider den ner på sidan, och myrsländan griper den i sina kraftiga käkar.

Trots riskerna har L. pubescens utvecklats till att lägga sina ägg i myrsländans hals.

Hon provocerar myrsländan till att attackera hennes ben med sina mandibler. När myrsländan tar tag i henne håller hon dess käkar isär med hjälp av sina muskulösa ben och injicerar försiktigt ett ägg i membranet i myrsländans blottade strupe.

Andra parasitoider är mycket mer försiktiga. De närmar sig inte ens sina värddjur, utan lämnar istället ägg för dem att hitta.

En familj, Eucharitiderna, använder myrlarver som värddjur. De lägger sina ägg på växter i närheten av myrbon. När getinglarverna kommer ut sitter de kvar tills de stöter på en myra som är på väg tillbaka till sitt bo.

Andra parasitoider måste våga sig in på riktigt farligt område

När de väl är inne i myrboet fäster sig parasitoidlarven vid en myrlarv. Den avger en kemisk bukett som är så lik sina myrvärdar att myrorna accepterar dess närvaro.

Även när den blir en vuxen geting behandlar myrorna den som en av sina egna och vårdar och matar den. Innan den myrimiterande lukten avtar kommer getingen ut ur boet och lämnar det.

Andra parasitoider måste bege sig in i verkligt farliga områden för att hitta sina värddjur. En japansk art har lärt sig att dyka.

Agriotypus gracilis lägger sina ägg i pupporna hos en fjäril som heter Goera japonica. Liksom alla fjärilar bygger dessa larver skyddande höljen av silke och sandkorn. De lever också 6-15 tum under vatten.

Larver som utvecklas inuti en värdkropp behöver få luft

För att nå en sådan kryper getinghonan nerför en växtstam eller på sidan av en exponerad sten. Hon kan överleva ungefär 14 minuter under vatten. Hennes tjocka hår bildar ett slags bubbla som gör att hon kan andas.

När honan har lagt ett ägg flyter honan upp till ytan för att leta efter en ny puppa. När larverna kläcks brukar de äta upp sin värd.

Larver som dessa har det lätt. De befinner sig utanför värdkroppen och kan därför andas normalt. Larver som utvecklas inuti värdkroppen måste dock få luft.

Encyrtus infidus är en parasitoid på skalbaggen Lecanium kunoensis (ibland kallad Eulecanium kunoense). Många parasitoidlarver utvecklas på en sköldlarv och använder den som buffé.

De förvandlar sina värdar till sina personliga livvakter

I början förblir larverna fästade vid ägget som de kläckts ur med en stjälk. Detta hjälper dem att få sin luft. Senare blir det trångt i sköldpaddans inre, larverna börjar konkurrera om utrymmet och stjälken kapas. Men getinglarven har en lösning.

Vaskellarven har ett nätverk av rör som förser hela kroppen med luft, så kallade luftstrupar. Varje trakea slutar i en öppning som kallas spirakel, genom vilken skalbaggelarven utbyter luft med sin omgivning.

När parasitoidlarven förlorar kontakten med sitt ägg smälter den samman sina spiraklar med skalbaggens trakealsystem och ”stjäl” luft tills den förpuppar sig.

Andra parasitoider gör mer än att stjäla sina värdars luft. De förvandlar sina värdar till sina personliga livvakter.

I Brasiliens löviga undervegetation söker parasitoiden Glyptapanteles upp larver av nattfjärilen Thyrinteina leucoceraea och lägger ner upp till 80 ägg. Värdlarven fortsätter att äta även efter att larverna kläcks ur äggen.

Den svänger våldsamt huvudet från sida till sida för att hålla rovdjur på avstånd

Parasitoiderna livnär sig på larvens inre tills de är redo att förpuppas. Då äter nästan alla av dem sig ut ur den fortfarande levande larven och spinner en kokong på en närliggande kvist eller blad.

Hur som helst stannar ett fåtal av dem kvar inuti larven. Deras uppgift är att kontrollera larven och få den att vakta sina förpuppande bröder och systrar.

Den belägrade larven slutar äta. Den använder sin kropp, som vid det här laget är full av hål, som ett tält för att skydda pupporna. Den svänger också sitt huvud våldsamt från sida till sida för att hålla rovdjur på avstånd. När getingarna kommer ut dör larven.

Efter förpuppningen måste den vuxna larven ta sig ut ur sin värdkropp. Detta är den särskilt grymma biten och påminner inte så mycket om den berömda bröstkorgsscenen från Alien.

Vaspen kommer ut och är till stor del täckt av kroppsvätskor och vävnadsfragment från värden

Curtis Clausen skrev 1932 och förklarade att den vuxna getingen ”måste först bryta igenom det pupparium som omger den och sedan skrapa eller bita bort en varierande mängd av värdens inälvor eller vävnad, och till sist skära ett hål i det kraftigt kitiniserade integumentet…”

Allt detta bettande och skärande skapar en enorm röra, och ”getingen kommer fram till stor del täckt av kroppsvätskor och vävnadsfragment från värddjuret.” Medan getingen ”lätt och snabbt rengörs”, dör den lyckosamma värden ”omedelbart till följd av denna grova stympning”.

När detta är över har de vuxna getingarna en uppgift kvar för att fullborda cykeln. De måste para sig.

Hanarna gör ingenting för att ta hand om äggen, så deras enda uppgift är att befrukta honorna.

I vissa parasitoider flyger hanarna runt och söker efter kemiska signaler som utsöndras av mottagliga honor. Men ibland är rollerna omvända. Hos vissa arter av släktet Melittobia, som infekterar larverna hos solitära bin och getingar, producerar hanarna lukter som lockar till sig honor i massor.

Melittobia lägger ägg i sina värddjur strax innan de förpuppar sig. Honan sticker värddjuret till underkastelse och lägger sedan ett kluster av ägg på den yttre ytan. Denna enkla handling sätter igång ett bisarrt sexuellt drama.

Larverna äter sig igenom värdens hud, förpuppar sig och blir getingar. Nästan alla är honor. Om värden är tillräckligt stor utvecklas äggen snabbt till kortvingade honor. Dessa lägger ännu fler ägg och dränerar värden helt.

Bröder slåss mot varandra för att få tillgång till sina framväxande systrar.

Egg som läggs senare utvecklas till långvingade honor, som tuggar sig igenom värdkokongen och flyger ut för att hitta fler offer.

Under tiden börjar de få blinda hanarna inom kokongen att uppvakta honorna. De höjer och sänker sina ben, stryker över honorna med sina ben och antenner och fladdrar med vingarna, enligt en studie från 2008 av Robert Matthews vid University of Georgia i Aten.

Konkurrensen mellan hanarna är hård. ”Bröder slåss mot varandra för att få tillgång till sina framväxande systrar”, enligt Matthews. Ibland dör alla hanar.

Honorna står då utan partner. Så de gör några till.

En getinghona hittar en ny värd och lägger några få ägg, vanligtvis mindre än tio. Alla dessa ägg utvecklas till hanar.

Hon stannar kvar och stryker sina söner med sina antenner, ser dem växa till puppor och sedan komma ut som vuxna. Medan de flesta kvinnliga parasitoider överger sin avkomma så fort benen läggs kan Melittobia-honorna vara positivt moderliga.

När den första vuxna hanen dyker upp parar sig honan med honom. Efter att ha blivit befruktad av sin egen son lägger hon en hel kupa ägg på samma värd.

Om du tycker att detta är ett ganska märkligt sätt att föröka sig, så håll dig fast, för Copidosoma floridanum har gått ett steg längre. ”Dessa getingar uppfann genetisk kloning långt innan människan ens hade en aning om idén”, säger John Werren vid University of Rochester i New York.

En C. floridanum-hona lägger ett enda ägg i ägget hos en noctuidmal. Värdägget kläcks och värdlarven växer, uppenbarligen omedveten om de 1 500-2000 parasitoidlarverna som finns inuti den. När värddjuret når sitt sista larvstadium börjar parasitoidlarverna äta det och utvecklas snabbt.

Genom att döda sina halvbröder gör de mat åt sina identiska systrar

”När embryona börjar utvecklas delar de sig, och delar sig, och varje ägg gör identiska genetiska kopior av sig själv”, säger Werren. ”Det här är tvillingar som har blivit helt galna.”

Av de genetiskt identiska döttrarna blir en delmängd ”soldater”. De utvecklas snabbare än sina systrar och försvarar värden. Om en annan geting närmar sig attackerar de henne och äter upp alla ägg som hon lyckas lägga ner.

Soldathonorna gör också något som verkar kontraproduktivt: de söker upp sina bröder och dödar dem. De gör det eftersom de är genetiskt identiska med sina systrar, men bara delar hälften av sitt DNA med sina bröder. Genom att döda sina halvbröder skapar de mat åt sina identiska systrar.

Ett fåtal hanar undkommer slakten. De parar sig så småningom med de fertila honor som dyker upp senare, och cykeln fortsätter.

Du kanske tycker att parasitoider är ohjälpligt hemska. Men det märkliga är att de är ganska användbara, till stor del på grund av att varje parasitoid är så specifik i sitt val av värd.

Varje år äts en femtedel av världens grödor upp av skadeinsekter: till exempel går cirka 25 procent av Indiens ris förlorat på grund av insekter. Parasitoider kan kontrollera dessa skadedjur, utan att behöva använda skadliga insekticider.

Vi förstår ofta inte de intrikata relationerna mellan parasitoider och deras värdar

Redan år 1888 decimerade den kottlika kuddsköldmasken citrusfälten i Kalifornien. Så jordbrukarna tog in en ”numera legendarisk rovdjur”, den australiensiska parasitoiden vedaliabetle. Den slog snabbt ner kuddsköldlössen, som fortfarande hålls i schack.

I slutet av 1900-talet hade världen sett mer än 3 600 avsiktliga introduktioner av parasitoider mot mer än 500 skadegörare i nästan 200 länder och på öar.

Men många har inte varit lika framgångsrika som vedaliabaggen. Endast 30 % av de introducerade parasitoiderna kunde etablera sig framgångsrikt, och av dessa har endast 36 % fullständigt kontrollerat sina målskadegörare.

Detta är inte ett misslyckande från deras sida, utan snarare från vår. Trots mer än ett sekel av arbete förstår vi ofta inte de intrikata relationerna mellan parasitoider och deras värddjur. Den vilda mångfalden hos dessa insekter tycks fortfarande vara bortom vårt grepp.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.