Vintern är skyldig till att orsaka en hel del obehag i våra liv. Den är skyldig till att göra oss till rysande klumpar under högar av filtar, skyldig till att vi stubbade tår i gryningsmörkret och skyldig till spruckna läppar och torr hud.

Trots den allmänna uppfattningen är den dock inte skyldig till att få dig att hosta och nysa hela natten, till att du får ont i halsen eller till att dina bihålor väger tre kilo. Korrelation innebär inte alltid orsakssamband, och kallt väder orsakar inte förkylning. Faktum är att frysning i kallt väder inte ens påverkar varaktigheten eller svårighetsgraden av en förkylning. Det är faktiskt mindre sannolikt att du blir förkyld om du springer runt utomhus i baddräkt än om du kryper inomhus intill radiatorn.

Mer än 250 virus är de verkliga bovarna bakom de eländiga snyftepidemier som sprider sig i Yale under de kallare månaderna. Femtio procent av de sjukdomar som vi kallar ”förkylningar” orsakas av en av cirka 100 former av ett listigt virus som kallas rhinovirus. Resten orsakas av en familj av virus som kallas coronavirus, eller av sekundära infektioner med andra luftvägssjukdomar som influensa.

Dessa förkylningsframkallande virus överförs i sekret från de övre luftvägarna, i form av aerosol-spraydroppar. Med andra ord, när dina sjuka rumskamrater nyser på dig, täcker de dig med dödliga droppar av saliv och slem som innehåller viruspartiklar. Om någon av dessa droppar kommer i kontakt med dina ögon eller din mun löper du stor risk att bli smittad. Men om den sjuke rumskamraten är hänsynsfull nog att rikta sin nysning mot sina händer i stället för mot dina ögon, kan ytor som de rör vid innan de tvättar sina händer fortfarande överföra viruspartiklar till dina händer – och om du sedan rör dina ögon eller din mun kan rhinoviruset sedan infektera dig.

Virus är små smittsamma partiklar som inte kan föröka sig utan att ta sig in i en värdcell och ta över det genetiska maskineriet i den cellen. Virus injicerar sitt virala genetiska material i en värdcell och får cellen att bli en faktor för reproduktion av det virala genetiska materialet. Detta leder så småningom till att cellen lyseras (bryts upp) och släpper ut en mängd viruskopior som infekterar nya celler.

Rhinovirus är enkla RNA-virus som är belagda med en proteinkapsida. De kommer in i kroppen genom de övre luftvägarna och binder sig till ICAM-receptorer (Inter-cellular adhesion molecule) som finns på ytan av epitelceller i luftvägarna. När de infekterar och lyserar dessa celler avger cellerna kemiska nödsignaler. Den inflammatoriska effekten av dessa signaler orsakar de symtom som vi kallar för förkylning: trängsel, ont i halsen, nysningar, hosta, rinnande näsa, muskelsvaghet, huvudvärk och trötthet.

Interessant nog är vi inte alla lika mottagliga för förkylning. Forskare vid Carnegie Mellon University har funnit ett samband mellan sömnbrist och minskad immunitet mot infektion av förkylning. Som universitetsstudent kan jag säkert intyga känslan av total kollaps av immunsystemet efter långvarig sömnbrist.

Om alla dessa symptom faktiskt orsakas av luftburna eller kvardröjande virus och att vi stannar ute lite senare än vi borde, varför skyller vi då på vintern som orsak till förkylning? Det visar sig att vintern spelar en indirekt roll i spridningen av förkylningar. Det kalla vädret håller alla inne där de smittar varandra i ett koncentrerat område och belägger varma inomhusytor med viruskärnor, som kan leva bättre på varma än på kalla utomhusytor. Vintern fångar oss inomhus så att rinovirus lättare kan nå oss. Men kyla orsakar inte förkylning.

Vilka konsekvenser får det om man slår hål på denna myt? Du bör fortfarande ta på dig kläder när du går ut, men om du inte vill bli förkyld måste du undvika smittsamma faror inomhus. Tvätta händerna ofta och försök att hålla dina potentiellt smittade händer borta från ögon och mun. Jag förespråkar inte eremitage under vintermånaderna – och de där kirurgiska maskerna ser lite fåniga ut – men du bör hålla ett säkert avstånd mellan dig själv och människor med vattniga ögon, rinnande näsor och våldsam hosta. Om du ändå råkar bli förkyld, vilket uppgifter visar att du blir det två till fyra gånger per år, vet du att du inte ska skylla på vädret utanför.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.