Arbetar på nattskiftet

Fler än dagflygande fjärilar, spelar nattfjärilar viktiga roller i trädgårdens livsmiljöer och bortom dem

  • Kelly Brenner
  • Djur
  • Apr 01, 2018

Den spöklika gröna lunamotten lever ett flyktigt liv. Eftersom de vuxna saknar mundelar kan de inte äta, så de lever bara tillräckligt länge för att para sig och lägga ägg innan de dör.

I hörnet av en bakgårdsträdgård ligger en hungrig larv och gnager på kanten av ett nattljusblad. Larvens mattsvarta kropp, som är mer än 5 cm lång, pryds av neongula prickar och ränder som i båda ändar är metalliskt orange och toppas av en enda svart-orangefärgad ryggrad. Larven mättar snabbt och är snart redo att förvandlas till en bevingad vuxen – men inte till en fjäril som de flesta kanske förväntar sig. Istället är denna iögonfallande varelse larven av den vitrandiga sfinxfjärilen, en lika slående, knytnävsstor insekt som drivs av rosa bakvingar som fladdrar så snabbt att den ofta misstas för en kolibri.

”Fjärilar fångar vår uppmärksamhet eftersom de är aktiva under dagen, och de flesta av dem är färgglada”, säger David Mizejewski, naturvetare på National Wildlife Federation. ”Men nattfjärilar finns också runt omkring oss, och de kan vara lika vackra om vi bara tittar närmare.”

Nattfjärilar är faktiskt mycket vanligare än fjärilar, med ungefär 14 000 arter i Nordamerika och mer än 150 000 i hela världen. ”För varje fjärilsart på planeten finns det 19 arter av nattfjärilar”, säger Doug Tallamy, entomolog vid University of Delaware. Han tillägger att både forskare och lekmän har föredragit fjärilar framför nattfjärilar, så insekterna förblir relativt ostuderade.

Då nattfjärilar spelar viktiga roller i de flesta av världens terrestra ekosystem, förtjänar de mycket mer uppmärksamhet. Som flygande vuxna pollinerar malarna till exempel ett stort antal och en mängd olika växtarter. När andra insekter går och lägger sig arbetar malarna på nattskiftet och besöker en del av samma blommor som dagtidspollinatörer, men även nattblommande växter som dagtidspollinatörer missar. De är glupska ätare och ger viktiga näringsämnen tillbaka till marken genom sin avföring. Och nattfjärilar är en viktig källa till föda. ”På grund av deras stora antal i landskapet utgör nattfjärilar och deras larver en viktig födoresurs för ett stort antal djurarter”, säger Mizejewski.

Läs bildtexten

Femfläckig hökfjäril

Proboscis är helt utrullad, en femfläckig hökfjäril livnär sig på – och pollinerar – en longtube fyra klockan.

Överraskande variation

Mottar och fjärilar tillhör båda en stor ordning av insekter, Lepidoptera, ett namn som syftar på de små fjäll som täcker vingarna på de flesta av dessa insekter. Varje grupp har utvecklat sin egen unika uppsättning egenskaper. Den mest kända är förstås att de flesta fjärilar är dagtid medan nattfjärilar flyger på natten. Men vissa nattfjärilar, särskilt färgglada arter som kolibriklar och Virginia ctenucha-mottar, flyger också på dagen. Nattfjärilarnas kroppar har i allmänhet fler fjäll än fjärilarnas, vilket gör att de ser mer luddiga ut. När fjärilar vilar håller fjärilarna sina vingar öppna och exponerar alla fyra, medan nattfjärilar tenderar att täcka sina bakvingar med sina framvingar. Och medan fjärilars antenner slutar i krokar eller klubbor är malarnas antenner antingen fjäderformade eller slutar i avsmalnande spetsar – en anpassning som de använder för att lokalisera värdväxter och för att upptäcka andra malars kemiska signaler, eller feromoner, från hundratals meter bort.

Inom malgruppen har forskarna upptäckt en värld av variation i storlek, form och färg. De minsta malarna, medlemmar av familjen Nepticulidae och kända som mikromalarna, skulle individuellt kunna rymmas på ett knappnålshuvud. Dessa små insekter har bakvingar som ser ut som fjädrar, och de livnär sig inte på nektar utan på honungsdagg, ett sockerhaltigt flytande avfall som produceras av bladlöss.

De största malarna – och bland de mest spektakulära – tillhör familjen Saturniidae, eller gigantiska silkesfjärilar. Io, polyphemus, promethea, luna och cecropia (med ett vingspann på 6 tum är den största nattfjärilen i Nordamerika) är några av de nästan två dussin arter av silkesfjärilar som är inhemska på denna kontinent. Den kanske mest slående av dem är den spöklika gröna lunamotten med sina 3 tum långa svepande svansar. I likhet med andra silkesfjärilar saknar lunafjärilar mundelar, så de kan inte äta och lever bara några få dagar som bevingade vuxna – precis tillräckligt länge för att para sig och lägga ägg.

Tyvärr är de flesta människor tänker på nattfjärilar som bruna, och många av dem är verkligen bruna, men förvånansvärt många av insekterna är lika färgglada eller intrikat mönstrade som fjärilar. Bland dem finns tiger- och lavmottar, med arter som den gigantiska leopardmottan, som ser ut som en bevingad dalmatiner. Andra uppvisar lysande färger, bland annat den torra eudesmia-motten med sina tjocka, svart-orangefärgade ränder, och den lämpligt namngivna skarlet-winged lichen-motten, vars vingar har livliga, röd-svarta strimmor. Även bruna nattfjärilar uppvisar komplexa mönster ovanpå varierande nyanser av choklad, mahogny och kastanj, om man undersöker dem noga.

Läs bildtexten

Gulrumpig sångare med larver som byte

En gulrumpig sångare tar med sig en larv till sitt bo. 96 procent av landfåglarna föder upp sina ungar på insekter, främst larver från nattfjärilar.

Sökte: 9 000 larver

En häpnadsväckande mängd olika djurarter äter malar. ”Det är inte bara fåglar och fladdermöss som äter nattfjärilar i varje skede av insekternas livscykel, utan även ödlor, små gnagare, skunkar och till och med björnar”, säger Mizejewski. Andra insekter, bland annat getingar och myror, äter larver av malar, och både spindlar och skalbaggar äter malpuppor som gömmer sig i sina kokonger. Många getingarter sticker och förlamar både larver och puppor och deponerar det levande bytet i underjordiska kamrar så att deras egna larver kan äta det. En art av rovlevande skalbagge har till och med synkroniserat sin livscykel för att matcha den för zigenarmot, och lägger ägg först när malens larver är tillgängliga för att mata dess ungar.

Men det finns kanske inga vilda djur som är mer beroende av nattfjärilar som föda än vad fåglarna är under häckningssäsongen. I motsats till vad många människor tror ”reproducerar sig de flesta fåglar inte på bär och frön”, säger Tallamy. ”Nittiosex procent av alla landlevande fåglar föder sin avkomma på insekter, främst larver av nattfjärilar.” Även fåglar som vanligtvis äter frön övergår till insekter när de föder upp ungar. Jämfört med andra insekter, säger han, ”är larver relativt stora byten. Det skulle krävas 200 bladlöss för att motsvara biomassan hos en enda medelstor larv.” Dessa mjuka insekter ger också stora mängder fett och protein utan mycket av det svårsmälta kitinet som insekter som skalbaggar innehåller. Och för att fåglar ska lyckas med sin häckning behöver de många larver. Carolina chickadees, till exempel, behöver 6 000 till 9 000 larver för att föda upp en enda kull med fyra till sex ungar.

Fladdermöss är kanske de mest välkända rovdjuren av vuxna nattfjärilar, även om vissa nattfjärilar har utvecklat knep för att undkomma rovdjuren. När fladdermöss producerar klick för att ekolocera byten svarar till exempel Grote’s bertholdia-motten med klickande ljud som den producerar så snabbt att de stör fladdermössens egna klick. Många tigerfjärilar kan höra ekolokaliseringsklick när en fladdermus närmar sig, vilket ger insekterna tid att ändra riktning, slingra sig eller sicksacka genom luften eller falla snabbt till marken.

Läs bildtexten

Motar sammansatta

För att gömma sig från eller lura rovdjur – från fladdermöss och björnar till andra insekter – är många nattfjärilar mästare på kamouflage och mimik, bland annat (medurs från vänster uppifrån) den dystra mattfjärilen, den målade lavfjärilen, den kurviga vinkellycklaren och den klarbladsborrefjärilen.

Mästare i förklädnad

Med tanke på de många arter som är byten på nattfjärilar är det inte förvånande att insekterna har utvecklat ett imponerande antal anpassningar för försvar. Att gömma sig i det fördolda med hjälp av kamouflage är ett tillvägagångssätt. De bruna vingarna hos den variabla metallata-motten, till exempel, slutar i spetsiga spetsar, med en mörk linje som löper från vingspets till vingspets och som får den att se ut som ett nedfallet löv. Den vackra träsnymfens svartvita vingar liknar fågelspillning. Och de grönt, vitt och brunt färgade vingarna hos de explicita bågmottarna gör att dessa djur är praktiskt taget osynliga när de sitter på lavar. Andra malar är anmärkningsvärda imitatörer av farliga insektsarter. Ta till exempel druvrötborren, vars slanka kropp ser övertygande ut som en pappersgeting, ända ner till de orange, gula och svarta ränderna på buken.

Larver är inte mindre duktiga på att gömma sig i det fördolda. Vissa i släktet Tetracis ser ut som brutna kvistar när de sitter på en gren, medan den rutiga fransens framträdande larv är en perfekt kopia av en ruttnande bladkant. Andra behöver inte förlita sig på kamouflage eftersom de är osmakliga eller irriterande: Larverna av sydliga flanellfjärilar ser små och oskadliga ut, men de ger ett irriterande, kliande utslag. Några få arter har utvecklat ett verkligt unikt försvar. Om en fågel till exempel försöker äta larven av polyphemus-motten spyr larven upp en illaluktande vätska.

Dessa knep och förklädnader fascinerar många naturforskare. ”Nattfjärilar utgör ett perfekt fönster till naturens mirakulösa mångfald, en mångfald som är dold för de flesta observatörer men som ändå kan nås med relativt liten ansträngning”, säger Lars Crabo, läkare och nattfjärilsexpert som bidrar till online-guiden Pacific Northwest Moths. För att börja observera nattfjärilar föreslår Crabo att man låter ett utomhusljus lysa framför ett vitt lakan. ”Jag har hittat en del intressanta saker i min egen trädgård”, säger han. Eftersom nattfjärilar är så lite studerade, tillägger Crabo, kan sådana observationer på bakgården avslöja arter som är nya för vetenskapen.

Denna sommar kan vara en idealisk tidpunkt för att börja titta på nattfjärilar. Nattfjärilar, som länge varit de underskattade medlemmarna av Lepidoptera, kommer att få sin rätt under National Moth Week från den 21 juli till den 29 juli 2018. Ett av målen med detta årliga evenemang, säger arrangörerna, är att ”främja förståelsen för och glädjen av nattfjärilar” – och ge dessa nattliga varelser äntligen en välförtjänt ”dag” i solen.

Hur man lockar till sig och vårdar nattfjärilar

Du behöver inte ha så mycket utrymme för att locka till dig en fantastisk mångfald av nattfjärilar i din trädgård. Här är några tips:

Plantera larvfoder. Det kanske viktigaste sättet att locka och vårda malar är att tillhandahålla värdväxter för insekternas larver. Vissa arter är speciella och livnär sig endast på en familj eller till och med en enda växtart. Larverna i familjen sfinxmalar kräver till exempel snöbär, viburnum eller blåbär.

Kultivera inhemsk nektar. När du överväger blommande växter för nektar, leta efter sådana med långa rörformade blommor. Nattblommande växter är viktiga för vissa malarter. Se till att odla en mångfald av växter för att se till att din trädgård erbjuder kontinuerlig blomning från vår till höst.

Var en lat trädgårdsmästare. På hösten kan du låta löven ligga på marken och döda växter stå kvar. Båda kommer att ge skydd åt malägg, larver, kokonger och vuxna malar under vintern. Om du måste städa upp, överför löv och annat dött växtmaterial till ett oanvänt hörn av trädgården eller rabatten i stället för att lägga dem i säckar eller strimla dem.

Lägg till gömställen. Trädstubbar, snår, nedfallet död ved och buskhögar är idealiska platser där malarna kan övervintra, söka skydd mot regn och hänga sina kokonger.

Undervik bekämpningsmedel. Insektsbekämpningsmedel dödar malarna direkt medan herbicider dödar eller förorenar värd- och nektarväxter som insekterna behöver för att överleva.

Släck ljuset. På natten ska du släcka onödiga utomhuslampor. Nattfjärilar som fastnar i ljusstrålar förlorar värdefull tid som skulle kunna användas till att leta efter matte.

Kelly Brenner är en Seattle-baserad naturforskare.

Mer från National Wildlife magazine och National Wildlife Federation:

7 nattfjärilar som får fjärilar att se tråkiga ut”
Njut av nattlivet”
Vildmarksskådning på natten: Fem arter som du kan se på din bakgård ”
Bortom bina: Ovanliga pollinatörer ”
Plantera och skapa trädgårdar med livsmiljöer för pollinatörer ”
Väx en bättre fågelmatare ”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.