Ett år senare har den flashiga visionen kommit katastrofalt på avvägar.

Reklam

Saleens kinesiska finansiärer har anklagat hans affärspartner för bedrägeri och förskingring och tagit över företaget, frusit dess konton och tvingat hundratals anställda att bli arbetslösa. Polisen genomförde en razzia i den nya, vidsträckta fabriken med Saleens namn. Två höga chefer greps och ett domstolsbeslut förseglade företagets showroom i Shanghai.

Saleen hävdar att de kinesiska aktieägarna planerade att stjäla hans immateriella rättigheter och att de har ansökt om mer än 500 kinesiska patent för hans design och teknik. Berättelser i Kinas statsägda medier ger en annan bild – en berättelse om en vacklande startup som slösade bort offentliga medel på lanseringen medan dess första fordon floppade, och vars teknik var mycket mindre värd än vad de statliga aktieägarna hade fått för sig att tro.

Historien om Saleens samriskföretag med regeringen i den östra staden Rugao började med ännu en amerikansk entreprenör som vaddade in i Kina med drömmar om att bygga upp ett lukrativt globalt företag.

Reklam

Detta löfte strandade på missbedömningar, misstankar och oerfarenheten hos en sportbilsguru som visste mer om motortuning än om finansiella manövrar. Saleen säger att han har blivit en varnande berättelse om att hantera Kina, där den påstådda stölden av utländska företags affärshemligheter – och ett ogenomskinligt rättssystem som gynnar Kinas statsstödda företag – har erbjudit grus i Trump-administrationens allt djupare kalla krig med Peking.

Politik

Kina ”har tagit handskarna av” i sina stölder av amerikanska teknikhemligheter

Nov. 16, 2018

”Vad jag försöker göra är att belysa hur amerikanska företag kommer att bidra med IP, varumärken och kunnande till den kinesiska marknaden – och över en natt kommer de att ändra riktning, sparka ut dig och behålla IP”, sade Saleen.

Reklam

Tvisten kan komma att gå till skiljedom i Hongkong, där Saleens affärspartner – den kinesfödde amerikanen Charles Xiaolin Wang, som är bosatt i USA och som flera år tidigare undersöktes av amerikanska myndigheter – har stämt Rugao-regeringen för att ha brutit mot avtalet om ett gemensamt företag. I en intervju förnekade Wang anklagelserna om bedrägeri.

Oavsett utgången har Saleens försök att föra ut sina högpresterande bilar till Kina kraschat, vilket har gjort att 71-åringen är fylld av ånger.

”När det gällde att föra ut mitt varumärke på global nivå verkade det verkligen som om det erbjöds mig en möjlighet som jag inte kunde tacka nej till”, sade Saleen. ”I efterhand inser jag att affären var för bra för att vara sann.”

Reklam

Steve Saleen poserar med Saleen S7 på sin Irvine-fabrik 2003.

Steve Saleen 2003 på sin Irvine-fabrik med Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

Den Inglewood-födde Saleen, som tävlade med Ford Mustangs i tävlingssammanhang på 1970- och 1980-talen, gjorde sig känd som en mästare på att modifiera den ikoniska amerikanska muskelbilen. Saleens skräddarsydda Mustangs, som han utrustade med överlägsna motorer, fjädringar och växellådor vid sin fabrik i Irvine, slog ofta Porsche och Ferrari på banan och kostade mycket mindre, vilket gjorde högpresterande tävlingsbilar inom räckhåll för amerikanska entusiaster.

År 2000 presenterade han S7 – en låg, slingrande tvåsitsig bil med vingliknande dörrar, designad och byggd från grunden – som gick från 0 till 60 på 2,5 km/tim.8 sekunder och blev snart en av världens främsta superbilar.

Reklam

Hans lista över berömda kunder växte till att omfatta Tom Cruise och Derek Jeter, men vissa återförsäljare och entreprenörer började klaga på uteblivna leveranser och oundantagna checkar. I september 2014 rapporterade Saleen Automotive till SEC att företaget bara hade 7 261 dollar i kassan och var skyldigt mer än 5,6 miljoner dollar till leverantörer, banker och skattemyndigheten, vilket gav upphov till ”betydande tvivel” om att företaget skulle kunna hålla sig flytande.

En potentiell livlina dök upp 2015 i samband med att en delegation från Rugao, en stad med 1,4 miljoner invånare som är byggd på åkermark i Yangtzeflodens delta, två timmar norr om Shanghai, besökte Saleens fabrik i Corona. Tjänstemännen berättade för Saleen att de drömde om att bygga ”ett mini-Detroit” och att de letade efter ett stort bilföretag som skulle komma hit och skapa arbetstillfällen.

Affärsmäklaren var Wang, en Duke-utbildad jurist och affärsman med kontakter i Kina men med en brokig historia.

Reklam

Federala tillsynsmyndigheter hade undersökt Wangs tidigare bilföretag – ett elbilsföretag vid namn GreenTech som också stöddes av förre Virginias guvernör Terry McAuliffe – för påstådda missbruk av ett program som lockade utländska investeringar i utbyte mot gröna kort. Även om inga åtal väcktes, misslyckades GreenTechs planer på att bygga batteridrivna fordon vid en fabrik på landsbygden i Mississippi.

Det följde stämningar från staten och missnöjda kinesiska investerare. Företaget ansökte om konkurs 2018.

Charles Xiaolin Wang försökte få till stånd en fabrik för elfordon i Tunica, Miss., men satsningen misslyckades.

Charles Xiaolin Wang försökte få till stånd en fabrik för elfordon i Tunica, Miss.., (Peter L. Thomas / Tunica Times)
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

Advertisement

Saleen avfärdar de juridiska problemen och kallar Wang, som han känt i ett decennium, för ”mycket hederlig och rakryggad”. Paret tog en majoritetsandel i det gemensamma företaget, kallat Jiangsu Saleen Automotive Technology, med Wang som ordförande och Rugao som lovade 1,1 miljarder dollar i kapital och lån. Saleen, som är vice ordförande, bidrog inte med några pengar, men i affären värderades hans expertis och teknik till 800 miljoner dollar.

Det var en häpnadsväckande summa, särskilt med tanke på Saleens svårigheter i USA. Enligt avtalet skulle JSAT betala hans företag tiotals miljoner i arvoden för att designa och utveckla fordon, däribland S1 – Saleens första helt nya sportbil på flera år – som skulle tillverkas i Rugao för försäljning över hela världen.

”Steves fordon skiljer sig från alla andra massproducerade fordon” i Kina, sade Wang. ”Det är högpresterande och kräver en hel del tekniska specialiteter som ännu idag ingen i Kina vet hur man gör.”

Reklam

Affären hjälpte Saleens amerikanska företag att mer än fördubbla sina intäkter och vände en förlust på 5,5 miljoner dollar 2018 till en vinst på 2,5 miljoner dollar året därpå, enligt SEC-filings. Saleen flög fram och tillbaka mellan USA och Kina när JSAT öppnade ett företagskontor i Shanghai, byggde två produktionsanläggningar i Rugao och anställde omkring 1 000 anställda.

En flygbild över Jiangsu Saleens bilfabrik i Rugao, Kina.

En flygbild över Jiangsu Saleens bilfabrik i Rugao, Kina.
(Saleen Automotive Inc.)

Därefter kom lanseringen i juli 2019 på nationalstadion, den före detta olympiska arenan som kallas ”Fågelboet”, som Wang berättade för kinesiska medier att han spenderade mer än 8 miljoner dollar på. Förutom S1 visade Wang upp tre prototyper: en ny S7, en SUV och en batteridriven tvåsitsig bil kallad Maimai, Saleens inträde på en överbefolkad kinesisk elbilsmarknad som domineras av den djupt ansedda Tesla.

Reklam

Den lilla Maimai, den första JSAT-modellen som säljs i Kina, fick kommentatorer att klia sig i huvudet. Dess motor på 109 hästkrafter och leksaksliknande design – vissa prototyper hade emojis med glada miner på huven, andra ett tecknat barn på en cykel – matchade knappast Saleens kraftiga varumärke.

I själva verket var Maimai en uppdaterad version av MyCar, det låghastighetsfordon som Wang hade planerat att bygga i Mississippi. Reaktionen på dess form och den kraftiga prislappen på 22 000 dollar var svindlande.

Ett Maimai-elfordon visas i Jiangu Saleens utställningslokal i Peking i början av 2020.

Ett Maimai-elfordon visas i Jiangu Saleens utställningslokal i Peking i början av 2020.
(Tycho de Feijter)

Reklam

”Det finns många överlägsna alternativ (i fråga om prestanda, räckvidd och praktiska egenskaper) på den kinesiska marknaden till jämförbara eller lägre priser”, konstaterade en moderator på webbplatsen ChinaCarForums.

Bilen var ett misslyckande. Sex månader efter lanseringen var endast 27 Maimais registrerade i hela landet, enligt en rapport i statliga medier.

Problemen på JSAT blev offentliga i april, när en före detta jurist, Qiao Yudong, publicerade ett långt uttalande på nätet där han hävdade att Wang hade sålt Rugao-investerarna sämre teknik som backades upp av bedrägliga värderingar, och fört pengar vidare till sin hustru och andra medarbetare. Qiao hävdade att Rugao-regeringen hade spenderat närmare 1 miljard dollar av offentliga medel på ett samriskföretag som knappt hade producerat några bilar.

Advertisement

Wang avvisade påståendena som en produkt av en missnöjd f.d. anställd, och sade att han aldrig hade kontrollerat företagets räkenskaper.

Efter en revision av den statliga investeraren, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, beordrade en distriktsdomstol i juni att fabrikerna och kontoret i Shanghai skulle stängas. Polisen gjorde en razzia i produktionsanläggningen, beordrade arbetarna att lämna den och höll företagets tyske produktionschef Frank Sterzer kvar i flera timmar tills han lyckades kontakta tyska diplomater för att få honom frisläppt. Sterzer, som är kvar i Kina, avböjde att kommentera.

På Jiangsu Saleens kontor i Shanghai satte anställda upp en banderoll där de krävde löner som de var skyldiga sedan företaget stängdes.

På Jiangsu Saleens kontor i Shanghai satte anställda upp en banderoll där de krävde löner som de var skyldiga sedan företaget stängdes.
(Saleen Automotive Inc.)

Reklam

De kinesiska investerarna tog kontroll över styrelsen i förra veckan och har lämnat in en stämningsansökan mot Wang, som har varit hemma i Washingtonområdet under COVID-19-pandemin. Han sade att han inte har några planer på att återvända till Kina, eftersom han tror att han inte kommer att få en rättvis rättegång.

När detta pågick sade Wang att han fick reda på att samriskföretaget i tysthet hade ansökt om patent för bildesign och teknik med anknytning till Saleens arbete i Kina, varav många inte angav Saleen som uppfinnare. Saleen hävdade att hans kinesiska partner planerade att driva ut honom från början.

Men enligt deras avtal tillhör all immateriell egendom som härrör från Saleens arbete i Kina det gemensamma företaget. Detta kan försvåra hans försök att bestrida patentansökningarna, enligt experter.

Reklam

”I ett normalt samriskföretag finns det alltid en viss tekniköverföring”, sade Tycho de Feijter, expert på den kinesiska bilindustrin, som beskrev samriskföretaget som en kostsam missmatchning av förväntningar.

”Steve Saleen såg mycket guld i slutet av den kinesiska regnbågen, gjorde ingen ordentlig forskning om sina partner och hade ingen aning om vad han gav sig in i”, sade De Feijter. ”Liknande historia för den kinesiska sidan. Även de såg guld där det inte fanns något, hade ingen erfarenhet av biltillverkning och ingen aning om vad eller vem Saleen egentligen var.”

Steve Saleen på L.A. Auto Show 2017.

Steve Saleen på L.A. Auto Show 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

Reklam

Wang, 54, tog på sig ansvaret för riskkapitalets kollaps.

”Steve är en genuin bilkille, det enda han vill göra är att göra bra bilar”, sa Wang. ”Han kanske inte vill höra mig säga detta – jag tror inte att han är en särskilt sofistikerad, listig typ av affärsman. Hela hans värld är helt enkelt att göra bilar. Och det var jag som drog in honom i den här röran. Jag är ledsen för det.”

Saleen sa att det var för tidigt att bedöma konsekvenserna för hans anrika varumärke. Men Saleen Automotives senaste årsrapport till SEC ger en dyster bild, där det står att samriskföretaget stod för mer än tre fjärdedelar av intäkterna och att ”en minskning av affärerna med JSAT sannolikt skulle leda till att våra intäkter minskade väsentligt.”

Reklam

Med förhandlingar om ett amerikansk-amerikanskt avtal med JSAT om en ny marknad för biljetter och andra varor.Kina fas 2 handelsavtal har gått i stå, sade Saleen att hans erfarenhet borde övertyga Washington om att införa hårdare skydd för amerikanska investerare, neka kinesiska företag som stjäl affärshemligheter tillgång till kapitalmarknaderna och förbjuda användningen av kinesiska värderingar av tillgångar som kan vara föremål för manipulation.

”Det är för sent för mig”, sade han. ”Vad jag hoppas är att alla amerikanska företag lär sig av min dåliga erfarenhet”

.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.