Lucrând în tura de noapte

Mult mai abundenți decât fluturii care zboară ziua, moliile joacă roluri cheie în habitatele grădinilor și nu numai

  • Kelly Brenner
  • Animale
  • Apr 01, 2018

Molia luna, de un verde fantomatic, duce o viață efemeră. Lipsiți de aparatele bucale, adulții nu pot mânca, așa că trăiesc doar atât cât să se împerecheze și să depună ouă înainte de a muri.

Încuiată în colțul unei grădini din curtea din spate, o omidă înfometată ciugulește marginea unei frunze de onctuoasă. Cu o lungime de peste 5 cm, corpul negru mat al larvei este împodobit cu puncte și dungi galben neon, accentuat la ambele capete de portocaliu metalic și acoperit de o singură coloană vertebrală neagră și portocalie. Îngrășându-se rapid, omida va fi în curând pregătită să se transforme într-un adult înaripat – dar nu într-un fluture, așa cum s-ar aștepta majoritatea oamenilor. În schimb, această creatură atrăgătoare este larva moliei sfinx cu linii albe, o insectă la fel de izbitoare, de mărimea unui pumn, propulsată de aripi posterioare roz care zboară atât de repede încât este adesea confundată cu o pasăre colibri.

„Fluturii ne atrag atenția pentru că sunt activi în timpul zilei, iar cei mai mulți dintre ei sunt viu colorați”, spune David Mizejewski, naturalist la National Wildlife Federation. „Dar moliile sunt, de asemenea, peste tot în jurul nostru și pot fi la fel de frumoase dacă ne uităm mai atent.”

De fapt, moliile sunt mult mai abundente decât fluturii, cu aproximativ 14.000 de specii în America de Nord și mai mult de 150.000 în întreaga lume. „Pentru fiecare specie de fluture de pe planetă, există 19 specii de molii”, spune entomologul Doug Tallamy de la Universitatea din Delaware. El adaugă că atât oamenii de știință, cât și profanii au preferat fluturii în detrimentul moliilor, astfel încât aceste insecte au rămas relativ nestudiate.

Pentru că moliile joacă roluri vitale în majoritatea ecosistemelor terestre ale lumii, ele merită mult mai multă atenție. Ca adulți zburători, de exemplu, moliile polenizează un număr mare și o mare varietate de specii de plante. Atunci când alte insecte merg la culcare, moliile lucrează în tura de noapte, vizitând unele dintre aceleași flori ca și polenizatorii diurni, dar și plantele cu înflorire nocturnă pe care cei care zboară ziua nu le văd. Mâncătoare vorace, omizile de molii returnează nutrienți importanți în sol prin fecalele lor. Iar moliile reprezintă o sursă importantă de hrană. „Datorită numărului lor foarte mare în peisaj, moliile și omizile lor reprezintă o resursă alimentară critică pentru un număr mare de specii de animale sălbatice”, spune Mizejewski.

Citește legenda

Molii de șoim cu cinci puncte

Proboscis complet desfășurată, o molie de șoim cu cinci puncte se hrănește cu – și polenizează – un Longtube four o’clock.

Variație surprinzătoare

Atât moliile, cât și fluturii aparțin unui ordin mare de insecte, Lepidoptera, un nume care se referă la solzii mici care acoperă aripile majorității acestor insecte. Fiecare grup a evoluat cu propriul set unic de trăsături. Cea mai cunoscută, bineînțeles, este că majoritatea fluturilor sunt diurni, în timp ce moliile zboară noaptea. Dar unele molii, în special speciile viu colorate, cum ar fi colibriul clearwing și moliile Virginia ctenucha, zboară și în timpul zilei. Corpurile moliilor au, în general, mai multe solzi decât cele ale fluturilor, ceea ce le face să pară mai pufoase. Atunci când se odihnesc, fluturii își țin aripile deschise, expunându-le pe toate cele patru, în timp ce moliile tind să își acopere aripile posterioare cu cele anterioare. Și în timp ce antenele fluturilor se termină în cârlige sau măciuci, antenele moliilor sunt fie pene, fie se termină în vârfuri conice – o adaptare pe care o folosesc pentru a localiza plantele gazdă și pentru a detecta semnalele chimice, sau feromonii, ale altor molii de la sute de metri distanță.

În cadrul grupului moliilor, oamenii de știință au descoperit o lume de variații în ceea ce privește mărimea, forma și culoarea. Cele mai mici molii, membre ale familiei Nepticulidae și cunoscute sub numele de micro-molii, ar putea încăpea individual pe un cap de ac. Aceste insecte minuscule au aripi posterioare care arată ca niște pene și nu se hrănesc cu nectar, ci cu mierea de albine, un deșeu lichid zaharat produs de afide.

Cele mai mari molii – și printre cele mai spectaculoase – aparțin familiei Saturniidae, sau molii uriașe de mătase. Io, polyphemus, promethea, luna și cecropia (cu o anvergură a aripilor de 15 cm, cea mai mare molie din America de Nord) sunt printre cele aproape două duzini de specii de molii de mătase originare de pe acest continent. Poate că cea mai izbitoare dintre ele este molia luna, de un verde fantomatic, cu cozile sale de 5 cm lungime. La fel ca alte molii de mătase, moliile luna nu au părți bucale, așa că nu se pot hrăni și trăiesc doar câteva zile ca adulți înaripați – doar cât să se împerecheze și să depună ouă.

Chiar dacă cei mai mulți oameni se gândesc la molii ca fiind maro și, într-adevăr, multe dintre ele sunt, un număr surprinzător de insecte sunt la fel de colorate sau cu modele complicate ca fluturii. Printre acestea se numără moliile tigru și lichen, cu specii precum molia leopard uriașă, care arată ca un dalmațian înaripat. Altele afișează nuanțe strălucitoare, inclusiv molia aridă eudesmia, cu dungi groase, negre și portocalii, și molia de licheni cu aripi stacojii, denumită în mod corespunzător molia de licheni cu aripi stacojii, ale cărei aripi prezintă dungi vii, roșii și negre. Chiar și moliile maro, dacă sunt examinate îndeaproape, prezintă modele complexe pe deasupra unor nuanțe diferite de ciocolată, mahon și castan.

Citește legenda

Curcubeu cu cocoașă galbenă cu o omidă pradă

Un curcubeu cu cocoașă galbenă transportă o omidă la cuibul său; 96% dintre păsările terestre își cresc puii cu insecte, în principal omizi de molii.

Se caută: 9.000 de omizi

O varietate uimitoare de specii de animale sălbatice se hrănesc cu molii. „Nu numai că păsările și liliecii consumă molii în fiecare etapă a ciclului de viață al insectelor, ci și șopârlele, rozătoarele mici, sconcșii și chiar urșii”, spune Mizejewski. Alte insecte, inclusiv viespile și furnicile, se hrănesc cu omizi de molii, iar atât păianjenii, cât și gândacii se hrănesc cu pupele de molii ascunse în coconul lor. Multe specii de viespi înțeapă și paralizează atât omizile, cât și pupele, depozitând prada vie în camere subterane pentru ca propriile larve să o mănânce. O specie de gândac prădător și-a sincronizat chiar și ciclul de viață pentru a se potrivi cu cel al moliei țigăncii, depunând ouă doar după ce omizile moliei sunt disponibile pentru a-și hrăni puii.

Dar poate că nici o specie sălbatică nu se bazează mai mult pe molii pentru hrană decât păsările în timpul sezonului de reproducere. Contrar a ceea ce mulți oameni cred, „majoritatea păsărilor nu se reproduc cu fructe de pădure și semințe”, spune Tallamy. „Nouăzeci și șase la sută din toate păsările terestre își cresc puii cu insecte, în primul rând cu omizi de molii”. Chiar și păsările care mănâncă de obicei semințe vor trece la insecte atunci când cresc puii. În comparație cu alte insecte, spune el, „omizile sunt o pradă relativ mare. Ar fi nevoie de 200 de afide pentru a egala biomasa unei singure omizi de mărime medie”. Aceste insecte moi oferă, de asemenea, cantități mari de grăsimi și proteine fără o mare parte din chitina greu de digerat pe care o conțin insecte precum gândacii. Iar pentru o cuibărire de succes, păsările au nevoie de o mulțime de omizi. Puii de mămăligă din Carolina, de exemplu, au nevoie de 6.000 până la 9.000 de omizi pentru a crește un singur cuib de patru până la șase pui.

Liliecii sunt, probabil, cei mai cunoscuți prădători ai moliilor adulte, deși unele molii au dezvoltat trucuri pentru a se sustrage prădătorilor. Atunci când liliecii produc clicuri pentru a ecoloca prada, molia bertholdia lui Grote, de exemplu, răspunde cu sunete de clicuri pe care le produce atât de repede încât interferează cu propriile clicuri ale liliecilor. Multe molii tigru pot auzi clicurile de ecolocație atunci când un liliac se apropie, dându-le timp insectelor să își schimbe direcția, să facă bucle sau zigzaguri în aer sau să cadă rapid la sol.

Citește legenda

Compoziție de molii

Pentru a se ascunde de prădători sau pentru a-i păcăli – de la lilieci și urși până la alte insecte – multe molii sunt maeștri ai camuflajului și mimetismului, inclusiv (în sensul acelor de ceasornic, de la stânga sus) molia sombră de covor, molia de licheni pictată, omida unghiulară cu linii curbe și molia de bormașină clearwing.

Maeștri ai deghizării

Datorită numeroaselor specii care se hrănesc cu molii, nu este surprinzător faptul că insectele au evoluat un număr impresionant de adaptări pentru apărare. Ascunderea în văzul tuturor folosind camuflajul este o abordare. Aripile brune ale moliei metallata variabilă, de exemplu, se termină cu vârfuri ascuțite, cu o linie întunecată care trece de la un capăt la altul al aripii și care o face să arate ca o frunză căzută. Aripile albe și negre ale frumoasei nimfe de pădure seamănă cu excrementele de pasăre. Iar aripile pestrițe, verzi, albe și maro ale moliilor de arcuri explicite fac ca aceste animale să fie practic invizibile atunci când se cocoață pe licheni. Alte molii sunt imitații remarcabile ale unor specii de insecte periculoase. Să luăm exemplul borhotului rădăcinilor de struguri, al cărui corp subțire seamănă în mod convingător cu cel al unei viespi de hârtie, până la dungile portocalii, galbene și negre de pe abdomen.

Caterpilele nu sunt mai puțin pricepute în a se ascunde la vedere. Unele din genul Tetracis arată ca niște crengi rupte atunci când se cocoață pe o ramură, în timp ce omida proeminentă cu franjuri în carouri seamănă de minune cu marginea unei frunze în descompunere. Altele nu au nevoie să se bazeze pe camuflaj, deoarece sunt dezagreabile sau iritante: În timp ce larvele moliilor de flanelă sudică par mici și inofensive, ele produc o erupție cutanată agravantă și mâncărime. Câteva specii au dezvoltat apărări cu adevărat unice. Dacă o pasăre încearcă să mănânce larva moliei polyphemus, de exemplu, omida vomită un lichid infect.

Aceste trucuri și deghizări îi intrigă pe mulți naturaliști. „Moliile oferă o fereastră perfectă către diversitatea miraculoasă a naturii, una care este ascunsă de majoritatea observatorilor, dar care poate fi accesată cu relativ puțin efort”, spune Lars Crabo, medic și expert în molii, care contribuie la ghidul online Pacific Northwest Moths. Pentru a începe să observați moliile, Crabo sugerează să lăsați o lumină exterioară aprinsă în fața unui cearșaf alb. „Am găsit unele lucruri interesante în propria mea curte”, spune el. Și pentru că moliile sunt atât de puțin studiate, adaugă Crabo, astfel de observații din curtea din spate pot dezvălui specii care sunt noi pentru știință.

Vara aceasta poate fi momentul ideal pentru a începe să observați moliile. Multă vreme membrii subapreciați ai Lepidoptera, moliile vor primi ceea ce li se cuvine în timpul Săptămânii Naționale a Moliilor, din 21 iulie până în 29 iulie 2018. Unul dintre obiectivele acestui eveniment anual, spun organizatorii, este „de a promova înțelegerea și plăcerea de a vedea molii” – oferindu-le acestor creaturi nocturne, în sfârșit, o binemeritată „zi” la soare.

Cum să atragi și să îngrijești molii

Nu ai nevoie de mult spațiu pentru a atrage o diversitate uimitoare de molii în grădina ta. Iată câteva sfaturi:

Plantează hrană pentru larve. Poate cel mai important mod de a atrage și de a hrăni moliile este de a oferi plante gazdă pentru omizile insectelor. Unele specii sunt particulare și se vor hrăni doar cu o familie sau chiar cu o singură specie de plante. Omizile din familia moliilor sfinx, de exemplu, au nevoie de merișor de zăpadă, viburnum sau afine.

Cultivați nectar autohton. Când luați în considerare plantele cu flori pentru nectar, căutați-le pe cele cu flori tubulare lungi. Plantele cu înflorire nocturnă sunt importante pentru unele specii de molii. Asigurați-vă că cultivați o diversitate de plante pentru a vă asigura că curtea dvs. oferă o înflorire continuă din primăvară până în toamnă.

Să fiți un grădinar leneș. Toamna, lăsați frunzele pe jos și vegetația moartă în picioare. Ambele vor adăposti ouăle de molii, omizile, coconii și adulții în timpul iernii. Dacă trebuie să faceți curățenie, transferați frunzele și alte materiale vegetale moarte într-un colț nefolosit al grădinii sau al patului de flori, în loc să le puneți în saci sau să le mărunțiți.

Adaugați locuri unde să se ascundă. Butucii de copac, crengi, lemnul mort căzut și grămezile de tufișuri sunt locuri ideale pentru ca moliile să ierneze, să se adăpostească de ploaie și să-și agațe coconii.

Evitați pesticidele. Insecticidele ucid direct moliile, în timp ce erbicidele ucid sau contaminează plantele gazdă și plantele de nectar de care insectele au nevoie pentru a supraviețui.

Închideți luminile. Pe timp de noapte, stingeți luminile exterioare inutile. Moliile care sunt prinse de razele de lumină vor pierde timp prețios care ar putea fi petrecut căutând hrană sau căutând parteneri.

Kelly Brenner este o naturalistă din Seattle.

Mai multe din revista National Wildlife și National Wildlife Federation:

7 molii care fac ca fluturii să pară plictisitori”
Încântați-vă de viața de noapte”
Wildlife-Watching at Night: Five Species You May Spot in Your Backyard”
Beyond the Bee: Polenizatori neobișnuiți”
Plantează și creează grădini de habitat pentru polenizatori”
Creșterea unui alimentator mai bun pentru păsări”

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.