Un an mai târziu, această viziune strălucitoare a deviat dezastruos de pe drumul cel bun.

Publicitate

Susținătorii chinezi ai lui Saleen l-au acuzat pe partenerul său de afaceri de fraudă și deturnare de fonduri și au preluat compania, înghețându-i conturile și forțând sute de angajați să renunțe la locul de muncă. Poliția a făcut un raid în noua fabrică întinsă și nouă, inscripționată cu numele lui Saleen. Doi directori executivi de rang înalt au fost reținuți, iar un ordin judecătoresc a sigilat showroom-ul său din Shanghai.

Saleen susține că acționarii chinezi au plănuit să îi fure proprietatea intelectuală și au depus peste 500 de brevete chinezești pentru proiectele și tehnologia sa. Poveștile din presa chineză deținută de guvernul chinez oferă o versiune diferită – una a unui start-up în criză care a risipit fondurile publice pentru lansare, în timp ce primul său vehicul a eșuat, și a cărui tehnologie valora mult mai puțin decât au fost făcuți să creadă acționarii de stat.

Povestea asocierii în participațiune a lui Saleen cu guvernul orașului Rugao din estul țării a început cu încă un antreprenor american care se avântă în China cu visul de a construi o afacere globală profitabilă.

Publicitate

Această promisiune s-a prăbușit din cauza unor calcule greșite, a suspiciunilor și a lipsei de experiență a unui guru al mașinilor sport care știa mai mult despre reglarea motoarelor decât despre manevrele financiare. Saleen spune că a devenit un exemplu de precauție în ceea ce privește relațiile cu China, unde presupusul furt al secretelor comerciale ale companiilor străine – și un sistem juridic opac care favorizează companiile chineze susținute de stat – a oferit hrană pentru războiul rece tot mai profund al administrației Trump cu Beijingul.

Politică

China „și-a scos mănușile” în furturile sale de secrete tehnologice americane

Nov. 16, 2018

„Ceea ce încerc să fac este să scot la lumină modul în care companiile americane vor contribui cu proprietate intelectuală, mărci și know-how pe piața chineză – și peste noapte vor schimba direcția, te vor da afară și vor păstra proprietatea intelectuală”, a declarat Saleen.

Publicitate

Disputa ar putea ajunge la arbitraj în Hong Kong, unde partenerul de afaceri al lui Saleen – Charles Xiaolin Wang, rezident american de origine chineză, Charles Xiaolin Wang, care a fost investigat cu ani în urmă de autoritățile americane – a dat în judecată guvernul Rugao pentru încălcarea acordului de asociere în participațiune. Într-un interviu, Wang a negat acuzațiile de fraudă.

Cu orice rezultat, încercarea lui Saleen de a aduce mașinile sale de mare putere în China s-a prăbușit, lăsându-l pe bărbatul în vârstă de 71 de ani plin de regrete.

„Când a venit vorba de a-mi duce brandul la nivel global, părea cu adevărat să mi se ofere o oportunitate pe care nu o puteam refuza”, a spus Saleen. „În retrospectivă, îmi dau seama că afacerea a fost prea bună pentru a fi adevărată.”

Publicitate

Steve Saleen pozează cu Saleen S7 la uzina sa din Irvine în 2003.

Steve Saleen în 2003 la uzina sa din Irvine cu Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

Născut în Inglewood, Saleen, care a concurat la cursele de competiție cu Ford Mustang în anii ’70 și ’80, și-a făcut un nume ca maestru al modificării mașinii americane emblematice muscle car. Echipate cu motoare, suspensii și transmisii superioare la uzina sa din Irvine, Mustang-urile personalizate ale lui Saleen au întrecut frecvent Porsche și Ferrari pe circuit și au costat mult mai puțin, punând mașinile de curse de înaltă performanță la îndemâna pasionaților americani.

În 2000 a debutat cu S7 – un model cu două locuri joase și sinuoase, cu uși în formă de aripi, proiectat și construit de la zero – care ajungea de la 0 la 100 în 2.8 secunde și a devenit în curând unul dintre cele mai importante supermașini din lume.

Publicitate

Lista sa de clienți celebri a crescut până la Tom Cruise și Derek Jeter, dar unii dealeri și contractori au început să se plângă de livrări ratate și cecuri fără acoperire. În septembrie 2014, Saleen Automotive a raportat către SEC că avea doar 7.261 de dolari în numerar și datora peste 5,6 milioane de dolari furnizorilor, băncilor și Fiscului, ridicând „îndoieli substanțiale” că ar putea rămâne pe linia de plutire.

Un potențial colac de salvare a apărut în 2015, odată cu o vizită la fabrica Saleen din Corona a unei delegații din Rugao, un oraș de 1,4 milioane de locuitori construit pe terenuri agricole în delta râului Yangtze, la două ore la nord de Shanghai. Oficialii i-au spus lui Saleen că visau să construiască „un mini-Detroit” și căutau o companie auto de renume care să vină și să creeze locuri de muncă.

Făcătorul afacerii a fost Wang, un avocat și om de afaceri cu studii la Duke, cu relații în China, dar cu o istorie zbuciumată.

Publicitate

Autoritățile federale de reglementare au investigat precedentul proiect auto al lui Wang – o companie de automobile electrice numită GreenTech, care a fost, de asemenea, susținută de fostul guvernator al Virginiei, Terry McAuliffe – pentru un presupus abuz al unui program care solicita investiții străine în schimbul unor cărți verzi. Deși nu au fost aduse acuzații, planurile GreenTech de a construi vehicule alimentate cu baterii la o fabrică din zona rurală din Mississippi au eșuat.

Au urmat procese intentate de stat și de investitori chinezi nemulțumiți. Compania a intrat în faliment în 2018.

Charles Xiaolin Wang a încercat să aducă o fabrică de vehicule electrice în Tunica, Miss, dar proiectul a eșuat.

Charles Xiaolin Wang a încercat să aducă o fabrică de vehicule electrice în Tunica, Miss, dar aventura a eșuat.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

Publicitate

Saleen a înlăturat problemele legale, numindu-l pe Wang, pe care îl cunoaște de un deceniu, „foarte onorabil și direct”. Cei doi au preluat o participație majoritară în societatea mixtă, denumită Jiangsu Saleen Automotive Technology, cu Wang în calitate de președinte, iar Rugao a promis 1,1 miliarde de dolari în capital și împrumuturi. Saleen, vicepreședinte, nu a pus niciun ban, dar afacerea a evaluat expertiza și tehnologia sa la 800 de milioane de dolari.

A fost o sumă uluitoare, mai ales având în vedere dificultățile întâmpinate de Saleen în SUA. Conform acordului, JSAT urma să plătească companiei sale zeci de milioane de dolari în taxe pentru a proiecta și dezvolta vehicule, inclusiv S1 – prima mașină sport nouă a lui Saleen din ultimii ani – care urma să fie fabricată la Rugao pentru a fi vândută în întreaga lume.

„Vehiculul lui Steve este diferit de toate celelalte vehicule produse în masă” în China, a declarat Wang. „Este de înaltă performanță și necesită o mulțime de specialități tehnice pe care, chiar și astăzi, nimeni din China nu știe să le facă”.

Publicitate

Acordul a ajutat compania americană a lui Saleen să își dubleze veniturile, transformând o pierdere de 5,5 milioane de dolari în 2018 într-un profit de 2,5 milioane de dolari în anul următor, potrivit documentelor depuse la SEC. Saleen a zburat înainte și înapoi între SUA și China în timp ce JSAT a deschis un birou corporativ în Shanghai, a construit două facilități de producție în Rugao și a angajat aproximativ 1.000 de angajați.

O vedere aeriană a uzinei auto Jiangsu Saleen din Rugao, China.

O vedere aeriană a uzinei auto Jiangsu Saleen din Rugao, China.
(Saleen Automotive Inc.)

Apoi a venit lansarea din iulie 2019 pe stadionul național, fostul loc de desfășurare a Jocurilor Olimpice supranumit „Cuibul de pasăre”, pentru care Wang a declarat presei chineze că a cheltuit peste 8 milioane de dolari. În afară de S1, Wang a prezentat trei prototipuri: un nou S7, un SUV și un vehicul cu două locuri alimentat cu baterii numit Maimai, intrarea lui Saleen pe o piață chineză supraaglomerată a vehiculelor electrice dominată de Tesla, care are buzunarele pline de bani.

Publicitate

Primul model JSAT care va fi pus în vânzare în China, micuțul Maimai i-a lăsat pe comentatori zgâriindu-se pe cap. Motorul său de 109 cai putere și designul său de jucărie – unele prototipuri prezentau emoji cu fețe fericite pe capotă, altele un copil de desene animate pe bicicletă – nu prea se potriveau cu brandul puternic al lui Saleen.

De fapt, Maimai era o versiune actualizată a MyCar, vehiculul cu viteză redusă pe care Wang plănuise să-l construiască în Mississippi. Reacția la forma sa, și la prețul ridicat de 22.000 de dolari, a fost usturătoare.

Un vehicul electric Maimai expus în showroom-ul din Beijing al Jiangu Saleen la începutul anului 2020.

Un vehicul electric Maimai expus în showroom-ul din Beijing al Jiangu Saleen la începutul anului 2020.
(Tycho de Feijter)

Publicitate

„Există numeroase opțiuni superioare (în ceea ce privește performanța, autonomia și caracterul practic) disponibile pe piața chineză la prețuri comparabile sau mai mici”, a concluzionat un moderator de pe site-ul ChinaCarForums.

Mașină a fost un eșec. La șase luni de la lansarea sa, doar 27 de Maimais au fost înregistrate în întreaga țară, potrivit unui raport al presei de stat.

Problemele de la JSAT au ieșit la iveală în aprilie, când un fost ofițer juridic, Qiao Yudong, a postat online o declarație lungă în care susținea că Wang a vândut investitorilor Rugao tehnologie inferioară susținută de evaluări frauduloase și a direcționat banii către soția și asociații săi. Qiao a susținut că guvernul Rugao a cheltuit aproape 1 miliard de dolari din fonduri publice pe o societate mixtă care nu a produs aproape nicio mașină.

Publicitate

Wang a respins acuzațiile ca fiind produsul unui fost angajat nemulțumit, spunând că nu a controlat niciodată conturile companiei.

După un audit efectuat de investitorul guvernamental, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, un tribunal districtual a ordonat în iunie închiderea fabricilor și a biroului din Shanghai. Poliția a făcut o razie în fabrica de producție, a ordonat muncitorilor să plece și l-a reținut pe șeful german de producție al companiei, Frank Sterzer, timp de câteva ore, până când acesta a reușit să contacteze diplomații germani pentru a obține eliberarea sa. Sterzer, care rămâne în China, a refuzat să comenteze.

La birourile Jiangsu Saleen din Shanghai, angajații au afișat o pancartă prin care cer salariile datorate de la închiderea companiei.

La birourile Jiangsu Saleen din Shanghai, angajații au afișat o pancartă prin care cer salariile datorate de la închiderea companiei.
(Saleen Automotive Inc.)

Publicitate

Investitorii chinezi au preluat săptămâna trecută controlul asupra consiliului de administrație și l-au dat în judecată pe Wang, care a fost acasă, în zona Washington, în timpul pandemiei COVID-19. El a declarat că nu intenționează să se întoarcă în China, considerând că nu va avea parte de un proces corect.

În timp ce acest lucru se întâmpla, Wang a declarat că a aflat că societatea mixtă a depus în liniște cereri de brevete de design și tehnologie auto legate de activitatea lui Saleen în China, multe dintre acestea nefiind menționate ca inventator al lui Saleen. Saleen a susținut că partenerii săi chinezi au complotat de la bun început pentru a-l îndepărta.

Dar, conform acordului lor, orice proprietate intelectuală care rezultă din munca lui Saleen în China aparține societății mixte. Acest lucru ar putea complica eforturile sale de a contesta înregistrările de brevete, au declarat experții.

Publicitate

„Într-o asociere în participațiune normală există întotdeauna un anumit transfer de tehnologie”, a declarat Tycho de Feijter, expert în industria auto chineză, care a descris asocierea în participațiune ca fiind o nepotrivire costisitoare a așteptărilor.

„Steve Saleen a văzut mult aur la capătul curcubeului chinezesc, nu a făcut o cercetare adecvată a partenerilor săi și nu avea nicio idee în ce se băga”, a spus De Feijter. „O poveste similară pentru partea chineză. Și ei au văzut aur acolo unde nu era aur, nu aveau nicio experiență în domeniul construcțiilor auto și nu aveau nicio idee despre ce sau cine era cu adevărat Saleen.”

Steve Saleen la Salonul Auto de la Los Angeles în 2017.

Steve Saleen la Salonul Auto de la Los Angeles în 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

Publicitate

Wang, în vârstă de 54 de ani, și-a asumat responsabilitatea pentru prăbușirea afacerii.

„Steve este un tip autentic din domeniul auto; tot ce vrea să facă este să facă mașini grozave”, a spus Wang. „Poate că nu vrea să mă audă spunând asta – nu cred că este un om de afaceri foarte sofisticat și viclean. Întreaga lui lume este pur și simplu să facă mașini. Iar eu l-am băgat în această încurcătură. Îmi pare rău pentru asta.”

Saleen a spus că este prea devreme pentru a judeca impactul asupra mărcii sale istorice. Dar cel mai recent raport anual al Saleen Automotive către SEC zugrăvește o imagine dezastruoasă, afirmând că societatea mixtă a reprezentat mai mult de trei sferturi din veniturile sale și că „orice reducere a afacerilor cu JSAT ar face probabil ca veniturile noastre să scadă în mod substanțial.”

Publicitate

Cu negocierile pentru un acord de parteneriat între SUA șiChina faza a doua a acordului comercial a intrat în impas, Saleen a declarat că experiența sa ar trebui să convingă Washingtonul să promulge măsuri de protecție mai stricte pentru investitorii americani, să interzică accesul firmelor chineze care fură secrete comerciale la piețele de capital și să interzică utilizarea evaluărilor activelor chinezești care ar putea fi supuse manipulării.

„Este prea târziu pentru mine”, a spus el. „Ceea ce sper este ca toate companiile americane să învețe din experiența mea proastă.”

.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.