Orcas (Orcinus orca) são muitas vezes chamadas de orcas, mesmo que quase nunca ataquem os humanos. De facto, o nome da baleia assassina era originalmente “whale killer”, pois os antigos marinheiros viam-nas caçar em grupos para abater grandes baleias, segundo a Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Hoje em dia, as orcas são reconhecidas como estando entre os mamíferos mais amplamente distribuídos no planeta, ocupando todos os oceanos. São predadores marinhos incrivelmente sociais, diversos e ferozes, com uma dieta que vai dos pinguins aos grandes tubarões brancos.

Quão grande é uma orca?

 Uma ilustração mostrando um corte do corpo de uma orca e os órgãos internos.

Uma ilustração mostrando um corte do corpo de uma orca e os órgãos internos. (Crédito da imagem: Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Orcas são os maiores membros da família dos golfinhos. Os machos são maiores do que as fêmeas, mas variam em tamanho e peso, dependendo do tipo de orca. A maior orca alguma vez registada foi uma impressionante orca de 32 pés (9,8 metros) de comprimento e pesava 22.000 libras. (10.000 quilos), segundo a SeaWorld. Isso é mais longo e pesado que a maioria das autocaravanas.

Orcas são conhecidas pela sua barbatana dorsal longa (a barbatana nas costas do animal) e pela sua coloração a preto e branco. A coloração preto-e-branco ajuda a camuflá-las, obscurecendo o contorno na água. Logo atrás da barbatana dorsal há um pedaço de cinza chamado de “sela” – porque parece uma sela de montar.

Um corpo de orca é cilíndrico e afilado em cada extremidade para formar uma forma hidrodinâmica. Esta forma, juntamente com o grande tamanho e força da orca, faz dela um dos mamíferos marinhos mais rápidos, capaz de atingir velocidades superiores a 30 nós (cerca de 34 mph, ou 56 km/h). As orcas têm dentes maciços, que podem crescer até 4 polegadas (10 centímetros) de comprimento, de acordo com a National Geographic.

O que comem as orcas?

Uma imagem subaquática de uma orca ao lado de um grande grupo de arenques ao largo dos andenes na Noruega.
Uma orca ajuda a apanhar um grande grupo de arenques em águas pouco profundas ao largo dos andenes na Noruega. (Créditos das imagens: por animais selvagens via Getty Images)

Orcas são predadores de ápice, no topo da cadeia alimentar. Nenhum animal caça orcas (exceto os humanos). As baleias assassinas alimentam-se de muitos tipos diferentes de presas, incluindo peixes, focas, aves marinhas e lulas. Também podem abater baleias maiores do que elas próprias, como as baleias-anãs, e são o único animal conhecido por ser anterior aos grandes tubarões brancos, segundo o The Natural History Museum em Londres. As baleias assassinas já foram relatadas até para matar veados e alces nadadores, segundo um capítulo sobre orcas em “Primatas e Cetáceos” (Springer, 2014).

Orcas usam muitas técnicas diferentes para capturar presas. Às vezes, elas mesmas se praiam para pegar focas em terra, pulando da água para a terra. As orcas também trabalham em conjunto para capturar presas maiores ou grupos de presas, como cardumes de peixes, de acordo com a Lista Vermelha da União Internacional para a Conservação da Natureza (IUCN). Eles podem usar a ecolocalização para identificar suas presas criando sons, ou ondas sonoras, que viajam através da água. Estas ondas ecoam objectos, incluindo presas, que as orcas podem utilizar para as localizar, de acordo com a SeaWorld.

Ataques orcas a humanos

Não há registo de uma orca alguma vez ter morto um humano na natureza. Isto é porque os humanos não fazem parte da sua dieta natural. Ocasionalmente, uma orca pode confundir um humano com algo que ele come, tal como uma foca. Em 2017, uma orca foi apanhada na câmera carregando em um surfista durante a competição de surf do Lofoten Masters na Noruega. A orca parecia ter saído do ataque pouco antes de fazer contato. A Pesquisa Orca Norueguesa disse em um post no Facebook que a orca provavelmente percebeu que o surfista não era uma foca no último segundo.

Em 2005, um garoto de 12 anos foi “chocado” por uma baleia assassina perto de Ketchikan, Alasca, no que pode ter sido um ataque abortado – similar ao surfista na Noruega – ou simplesmente curiosidade em nome da orca, de acordo com a Associated Press, através do The Seattle Times. A Associated Press noticiou que um surfista foi mordido na Califórnia no início dos anos 70, que é o único caso relativamente bem documentado de uma orca selvagem que realmente morde um humano. Orcas em cativeiro, no entanto, atacaram e mataram pessoas.

Embora as orcas selvagens não façam mal intencionalmente às pessoas, elas têm atacado barcos. Houve muitos relatos a partir do verão de 2020 de orcas que se abalroaram e causaram danos aos veleiros ao largo da costa de Espanha e Portugal, de acordo com a BBC News. Três orcas jovens machos estiveram envolvidos na maioria dos ataques e os biólogos marinhos que investigaram os incidentes acreditam que os jovens machos estavam a brincar com os barcos, apontando os lemes e empurrando os barcos.

Vida na cápsula

Uma fotografia de uma baleia assassina orca adulta e de vitela a emergir ao largo da Península de Cumberland no Canadá
Uma baleia assassina adulta e de vitela a emergir ao largo da Península de Cumberland no Canadá. (Crédito da imagem: Michael Nolan via Getty Images)

Orcas são criaturas muito sociais e vivem em grupos familiares chamados pods, que têm até 50 membros, de acordo com a Universidade de Michigan’s Animal Diversity Web (ADW). Estas vagens são compostas por mães relacionadas e seus descendentes, conhecidas como matrilinas. Uma orca macho ficará com sua mãe por toda a vida, enquanto as filhas podem passar um tempo fora depois de ter seus próprios filhotes, de acordo com a instituição de caridade de vida selvagem Whale and Dolphin Conservation (WDC). As vagens muitas vezes têm seus próprios chamados distintivos, ou dialetos, para se comunicar, mas elas se associarão com outras vagens e podem se juntar para formar grupos ainda maiores e temporários.

KEY FACTTS

Size: Até 9,8 m de comprimento

Tamanho de vida: Até 100 anos

Estado de conservação: Deficiente de dados

Uma baleia assassina fêmea dará à luz uma cria de cada vez a cada 3 a 10 anos. O período de gestação costuma durar cerca de 17 meses, de acordo com a SeaWorld. As orcas trabalham em conjunto para cuidar das crias, e outras fêmeas da cápsula irão muitas vezes ajudar na criação.

As orcas fêmeas têm uma esperança média de vida de 50 anos, mas estima-se que alguns indivíduos tenham vivido até 100 anos. Os machos vivem vidas mais curtas, com uma esperança média de vida de 29 anos e uma esperança máxima de vida de 60 anos, de acordo com o Center for Whale Research no estado de Washington.

Onde vivem as orcas?

As baleias assassinas são os mamíferos mais distribuídos, além dos humanos e possivelmente ratos marrons, de acordo com o SeaWorld. Vivem em todos os oceanos do mundo e adaptaram-se a diferentes climas, desde as águas quentes perto do equador até às águas geladas das regiões do Pólo Norte e Pólo Sul.

Orcas têm sido conhecidas por viajarem longas distâncias. Por exemplo, um estudo descobriu que um grupo de orcas viajou das águas ao largo do Alasca para aquelas próximas ao centro da Califórnia, segundo a IUCN – uma distância de mais de 1.200 milhas (1.900 km).

Existem lá diferentes tipos de orca?

Baleia assassina e foca Weddell.

Baleia assassina e foca Weddell. (Crédito da imagem: Robert Pitman/NOAA)

Todas as orcas estão actualmente listadas sob uma espécie, Orcinus orca. Entretanto, existem diferenças reconhecíveis entre as populações, e os biólogos identificaram várias formas distintas, conhecidas como ecotipos, que podem na verdade ser espécies ou subespécies diferentes, de acordo com a Administração Nacional Oceânica e Atmosférica (NOAA).

Os ecotipos das baleias assassinas podem variar em tamanho, dieta e comportamento. Existem atualmente 10 ecotipos descritos: cinco no Hemisfério Norte e cinco no Hemisfério Sul, de acordo com a WDC. No Pacífico Norte, os cientistas identificaram orcas residentes, que tendem a ter pequenos intervalos – daí o nome – e são especializadas na captura de peixes. As orcas de Bigg, ou orcas transitórias, também podem ser encontradas no Pacífico Norte. Estas orcas percorrem grandes distâncias e caçam mamíferos, como focas e crias de baleias. Orcas ao largo também podem ser encontradas nesta região. Vivem longe da costa e têm sido vistas a comer peixe e tubarões, mas sabe-se relativamente pouco sobre elas.

ORCA TAXONOMY

Kingdom: Animalia

Filo: Chordata

Classe: Mamífera

Pedido: Cetacea

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Família: Delphinidae

Génus: Orcinus

Espécie: orca

O Hemisfério Norte é também o lar das baleias assassinas Tipo 1 e Tipo 2 do Atlântico Norte. As orcas de Tipo 1 são comedoras generalistas e têm sido observadas a comer peixe e focas nos países europeus, incluindo Noruega e Escócia. As orcas de Tipo 2 são mais raras e comem principalmente outras baleias e golfinhos.

No Hemisfério Sul, existem as orcas de Tipo A, Tipo B (grandes), Tipo B (pequenas), Tipo C e Tipo D.

-Orcas do Tipo A viajam dentro e fora das águas antárcticas, seguindo a migração das suas presas principais, baleias-anãs.

-Os animais do tipo B (grandes) também são chamados de orcas de carga de gelo, porque caçam focas no gelo da Antártida.

-Orcas do tipo B (pequenas), também chamadas orcas de Gerlache, foram vistas comendo pinguins, mas sua dieta completa é desconhecida.

-O mesmo acontece com as orcas tipo C e tipo D, embora ambas tenham sido observadas a comer peixe.

-Orcas do Tipo C, ou orcas do Mar de Ross, são o ecótipo mais pequeno e são normalmente encontradas na Antártida oriental.

-Orcas do Tipo D, ou orcas subantárticas, são muito raras, e ainda há muito a aprender sobre elas.

As orcas estão em perigo?

A orca está actualmente listada como “Data Deficient” pela IUCN, o que significa que o seu estado de conservação é desconhecido. Os cientistas não tinham dados suficientes quando foi avaliada pela última vez em 2017 devido à incerteza quanto à sua classificação taxonómica – se as orcas devem ser divididas em subespécies ou espécies diferentes. A IUCN observou que, sendo uma única espécie, a baleia assassina é abundante e amplamente distribuída. Contudo, ainda enfrentam ameaças das actividades humanas e algumas populações regionais, como as orcas dependentes do atum rabilho no Estreito de Gibraltar, têm diminuído significativamente.

Civilizações humanas em todo o mundo matam orcas directa e indirectamente. Elas ainda são caçadas por comida em pequeno número, ou como meio de controlar sua população, na Groenlândia, Japão, Indonésia e Caribe, de acordo com a IUCN. Contaminantes no oceano e nos mares, como produtos químicos e petróleo, representam uma ameaça para as orcas, juntamente com distúrbios por barcos, pesca excessiva e outras perturbações no seu abastecimento alimentar e mudanças climáticas, de acordo com a IUCN.

As baleias assassinas são protegidas nos EUA sob a Lei de Proteção de Mamíferos Marinhos (MMPA). As baleias assassinas residentes no sul também estão listadas sob a Lei das Espécies Ameaçadas de Extinção, uma vez que estão em risco particular de extinção, devido a ameaças como o ruído do tráfego de barcos e o declínio da população de salmão – o seu alimento preferido. Uma subpopulação de baleias assassinas em trânsito (AT1) também está listada como “esgotada” sob a MMPA. A população consiste em apenas sete indivíduos, após um declínio dramático na sequência do derramamento de petróleo do Exxon Valdez em 1989 no Príncipe William Sound, Alasca, de acordo com a NOAA.

Famosas orcas

Uma foto de Keiko a orca de Free Willy no Oregon Coast Aquarium.
Keiko a orca de Free Willy no Oregon Coast Aquarium. (Crédito da imagem: Kevin Schafer via Getty Images)

Uma orca do SeaWorld chamada Tilikum foi o foco do popular documentário de 2013 “Blackfish”, que fez um olhar crítico sobre as baleias assassinas em cativeiro. Tilikum esteve envolvido em três mortes humanas, incluindo a da treinadora do SeaWorld Dawn Brancheau, em 2010. O documentário criou uma reação pública contra o SeaWorld, e em 2016 a cadeia de parques marinhos anunciou que estava terminando seu programa de reprodução de baleias assassinas, informou anteriormente a Live Science. Tilikum morreu de uma infecção bacteriana no SeaWorld em 2017, aos 36 anos de idade.

Outra orca famosa em cativeiro foi Keiko, que interpretou Willy no filme “Free Willy” de 1993. Keiko viveu num parque marinho no México, mas após o lançamento do filme, foi lançada uma campanha internacional para o devolver às águas selvagens islandesas das quais foi capturado quando tinha cerca de 2 anos de idade. Keiko foi treinado para capturar peixes selvagens e foi libertado ao largo da costa da Islândia em 2002. Ele nadou até a costa da Noruega, mas morreu de pneumonia, 18 meses após a sua libertação, aos 27 anos de idade, segundo a BBC News.

Uma orca totalmente branca chamada “Iceberg” foi avistada nas águas ao redor das Ilhas Comandantes, ao largo da costa leste da Rússia, em 2010, informou anteriormente a Live Science. A barbatana dorsal branca fantasmagórica deste macho maduro destacou-se dramaticamente das dos seus podmates a preto e branco. Pesquisadores do Projeto Orca do Extremo Oriente da Rússia (FEROP), que descobriram o Iceberg, encontraram mais orcas brancas em águas russas, e sugeriram que a maioria é albina, embora não se saiba ao certo, de acordo com a WDC. Orcas albinas poderiam indicar consanguinidade na população.

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