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Myrmecocystus honeypot ants, mostrando as formigas repletas, os seus abdómens inchados para armazenar mel, acima das operárias comuns.
Greg Hume via Wikimedia Commons, CC BY-SA

Manu Saunders, University of New England

Existem sete espécies de abelhas Apis no mundo, todas elas nativas da Ásia, Europa e África. Apis mellifera, a abelha melífera ocidental, é a espécie reconhecida globalmente como “a abelha melífera”. Mas não é o único inseto que faz mel.

Muitas outras espécies de abelhas, formigas e vespas fazem e armazenam mel. Muitos destes insectos têm sido usados como fonte natural de açúcar durante séculos pelas culturas indígenas em todo o mundo.

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Por definição, o mel é uma substância doce e pegajosa que os insectos fazem recolhendo e processando o néctar das flores. A associação comercial entre o mel e as abelhas melíferas desenvolveu-se sobretudo a par da relação a longo prazo entre o homem e as abelhas melíferas domesticadas.

Esta associação também é apoiada pelo Codex Alimentarius, as normas alimentares internacionais estabelecidas pelas Nações Unidas e pela Organização Mundial de Saúde. O Codex Alimentarius menciona apenas “abelhas melíferas” e afirma que o mel vendido como tal não deve ter nenhum aditivo alimentar ou outros ingredientes adicionados.

Oh mel, mel

Biologicamente, existem outras fontes de mel. As abelhas sem ferrugem (Meliponini) são um grupo de cerca de 500 espécies de abelhas que são excelentes produtoras de mel e são também geridas como polinizadores de culturas eficientes em algumas regiões. As abelhas sem ferrugem são encontradas principalmente em regiões tropicais e subtropicais da Austrália, África, Sudeste Asiático e Américas.

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O seu mel é de sabor e consistência diferentes do mel de abelha. Tem um maior teor de água, por isso é muito mais escorregadio e tem um sabor bastante picante. O mel de abelha sem sabor é um alimento importante e uma fonte de renda para muitas comunidades tradicionais ao redor do mundo.

A colheita do “sugarbag”, como é conhecido na Austrália, é uma importante tradição cultural para as comunidades indígenas nas regiões norte e leste.

Uma abelha sugarbag.
James Niland/Flickr, CC BY

A produção de mel de abelha sem ferrão não atingiu o sucesso comercial do mel de abelha, principalmente porque as colónias de abelhas sem ferrão produzem muito menos mel do que uma colmeia de abelhas Apis e são mais complicadas de colher. Mas a manutenção de abelhas sem ferrão na sua área de origem para o mel, serviços de polinização e bem-estar humano é uma tendência crescente.

As abelhas também produzem mel, embora em muito pequena escala. O néctar que armazenam nos potes de mel de cera é sobretudo para o consumo da rainha, para manter a sua energia durante a reprodução. Como muito poucas colónias de abelhas se estabelecem permanentemente, não precisam de armazenar grandes quantidades de mel. Isto torna quase impossível a gestão destas abelhas para a produção de mel.

As abelhas não são os únicos hymenopterans que fazem mel. Algumas espécies de vespas de papel, particularmente as vespas de mel mexicanas (Brachygastra spp.), também armazenam o excesso de néctar nos seus ninhos de papelão. As comunidades indígenas locais valorizam estas vespas como fonte de alimento, renda e medicina tradicional.

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vespa de mel mexicana.
Wikimedia Commons

As vespas têm estilos de vida semelhantes aos das suas primas abelhas e vespas e são forrageiras comuns de néctar. Algumas espécies também fazem mel.

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“Formiga poço de mel” é um nome comum para as muitas espécies de formiga com operários que armazenam mel no abdómen. Estes indivíduos, chamados repletos, podem inchar o abdómen muitas vezes do tamanho normal com o néctar que desfilam. Eles atuam como reservatórios de alimento para sua colônia, mas também são colhidos por humanos, particularmente por comunidades indígenas em regiões áridas.

Grande plano de três grandes formigas potes de mel (Myrmecocystus mimicus) no Zoológico de Oakland.
via Wikimedia Commons

Estas formigas não recolhem apenas néctar das flores, mas também fugas de seiva em caules de plantas (chamadas de néctares extraflorais) e melada produzida por chupadores de seiva hemipteranos como afídeos e insectos escamosos.

Os afídeos e os insectos escamosos não são todos maus – produzem um delicioso xarope açucarado chamado melada. Conhecemos principalmente estes insectos como pragas de jardim e de cultura: caroços de verrugas amontoados em caules de plantas, muitas vezes revestidos de melada pegajosa e o bolor de fuligem preta que prospera no açúcar.

Os machos destas espécies de insectos são geralmente de curta duração, mas as fêmeas podem viver durante meses, sugando a seiva das plantas e libertando o melaço doce pegajoso como resíduo das suas traseiras. A composição do açúcar varia muito, dependendo da planta e da espécie sugadora de seiva.

O melada tem sido uma valiosa fonte de açúcar para as culturas indígenas em muitas partes do mundo onde as abelhas nativas produtoras de mel são escassas. Muitos outros animais que procuram o néctar floral, como abelhas, moscas, borboletas, traças e formigas, também se alimentam de melada. É um recurso especialmente valioso durante o inverno ou quando os recursos florais são escassos, e não apenas para outros insetos; as osgas, comedores de mel, outros pequenos pássaros, gambás e planadores são todos conhecidos por se alimentarem de melada.

Mel de abelha numa folha.
Dmitri Don/Wikipedia, CC BY-SA

É também uma fonte indirecta de mel de abelha: seiva de plantas que foi reciclada através de duas espécies diferentes de insectos! As abelhas melíferas são conhecidas coletoras de melada. Em algumas partes da Europa, o mel de abelha é um importante recurso forrageiro para as colónias de abelhas.

Os méis de melada têm um sabor único, dependendo da árvore hospedeira de que se alimentavam os insectos das escamas. Exemplos famosos desta especialidade são o mel da Floresta Negra alemã e o mel de mel da Nova Zelândia.

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Então porque não descobrir um pouco mais sobre quais insectos estão a produzir mel na sua região local?The Conversation

Manu Saunders, Research fellow, University of New England

Este artigo é republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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