Ran fora com James Joyce (1904); nascimento do primeiro filho (1905); instalação em Paris (1920); fugiu para a Suíça (1940); viúva (1941).

Nora Barnacle Joyce é uma das personalidades mais intrigantes da literatura moderna da vida real, embora ela não tenha escrito mais palavras do que aquelas dentro de uma quantidade escassa de cartas ao seu marido, James Joyce. Como companheira de vida de um homem que alguns estudiosos consideram o escritor mais magistral e influente do século 20 na língua inglesa, Nora Joyce jogou e sacrificou muito pela arte de seu marido, fugindo com ele de uma Irlanda dura e repressiva em 1904 e vivendo durante anos na pobreza do continente. Além disso, James Joyce foi abençoado com uma personalidade menos fácil, e bebeu prodigiosamente; Nora Joyce parecia lidar sem esforço com essas características e também se tornou uma linha de vida para ele quando a sua visão falhou. Por sua vez, James Joyce era apaixonadamente dedicado à sua mulher – que ele só se casou formalmente depois que os filhos deles eram adultos – e os estudiosos e seus contemporâneos notam que a sua voz – que o provocava, o hectava e o assaltava – ecoa claramente na das suas personagens femininas igualmente francas e memoráveis.

Nora Barnacle nasceu em Galway, em 1884, numa família relativamente próspera. Seu pai era padeiro, mas sua mãe Annie Healy Barnacle , uma costureira de profissão, acreditava que ela havia se casado “por baixo” dela, pois Tom Barnacle gostava muito de bebida, e a família se mudava com freqüência, nunca possuindo seus próprios aposentos. Quando sua mãe deu à luz outra filha e, pouco tempo depois, as meninas gêmeas, Nora foi enviada para morar com sua próspera avó em uma casa perto das docas de Galway. Aos cinco anos, ela foi enviada para o Convento da Misericórdia, próximo para a sua educação. Ela se saiu bem até completar o currículo aos 12 anos de idade, mas poucas mulheres em seu tempo na Irlanda foram para o ensino superior. Perseguir um diploma universitário era ainda mais raro. As irmãs do convento encontraram um trabalho como “porteira” em outro convento, que era um convento de clausura. Por esta altura, a mãe dela, exasperada pela bebida do marido, deixou-o. Tanto este acontecimento como a morte de dois dos seus primeiros namorados causaram uma impressão indelével em Nora durante a sua adolescência. Mais tarde, na história de James Joyce “The Dead” em Dubliners, Gretta Conroy chora enquanto conta ao seu amante sobre a morte de seu namorado de 17 anos antes, e sua crença de que ele morreu de amores.

Barnacle era uma adolescente cabeçuda, alta, e muitas vezes descrita como marcante na aparência. Ela provavelmente trabalhou como lavadeira em Galway, e pode ter sido empregada em uma livraria por um período. Sua voz também era memorável para aqueles que a conheciam, descrita como baixa em registro e ressonante, e com o lilt da Irlanda ocidental. Ela usava essa voz livremente, e como uma jovem mulher era conhecida por suas opiniões fortes e perspicácia afiada. No entanto, o comportamento de Barnacle por vezes excedia os limites da conservadora Galway Católica. Ela e uma amiga gostavam de se vestir com roupas masculinas para explorar a cidade à noite (numa época em que as jovens mulheres normalmente não podiam sair depois de escurecer sem escolta), e seus tios rigorosos achavam-na um desafio. Quando um deles a espancou depois que ela foi encontrada namorando uma protestante, ela fugiu para Dublin.

There, Barnacle trabalhou como camareira no Finn’s Hotel, e ela recebeu quarto e comida além de um pequeno salário. Na Nassau Street, em 10 de junho de 1904, ela conheceu James Joyce. Ele era um jovem escritor irlandês com um diploma do University College, recentemente retornado de Paris. Ele a convidou para sair, mas ela o deixou de pé. Ele enviou uma carta para ela no Finn’s, e ela aceitou um segundo convite. Esse dia pode ter sido 16 de junho de 1904, um dia imortalizado na posterior ficção de Joyce como o dia em que todo o seu romance Ulisses se passa. (Quase um século depois, os amantes da ficção de Joyce celebram o 16 de junho ao redor do mundo como “Bloomsday”). Nos meses seguintes, eles escreviam diariamente inúmeras cartas uns aos outros; naquela época, havia cinco entregas postais por dia em Dublin. Eles falavam em fugir juntos, e ele começou a perguntar sobre posições de ensino de inglês no estrangeiro. Em 8 de outubro de 1904, eles navegaram de Dublin, um grande ato de ousadia, especialmente para o Barnacle de 20 anos (Joyce tinha 22). Sua família poderia tê-la trazido à força, se tivessem ouvido falar de seu plano; mais sinistramente, as mulheres solteiras tinham muito pouca proteção ou meios para se sustentarem nesta época. Seus amigos assumiram que ele logo a abandonaria, e a deixaria sem um tostão num país estrangeiro cuja língua ela não entendia. Sem o benefício do matrimônio, ela não tinha qualquer proteção. Se ela tivesse engravidado, sua situação teria sido ainda mais terrível.

Mas James Joyce não a abandonou. Pela maioria das contas, ele foi profundamente devotado a ela durante toda a sua vida e achou difícil escrever ou mesmo funcionar sem ela por perto. Toda sua ficção era intensamente irlandesa de sabor, e como ele voltou à Irlanda apenas uma vez na vida, foi dito que o propósito dela em sua vida era lembrá-lo de sua terra natal toda vez que ela abria a boca. James Joyce era, no entanto, fervorosamente anti-católico, e não queria tornar a sua união legal. Eles se estabeleceram em Trieste, um porto de língua italiana no Adriático que era então parte da Áustria. Ali nasceu o primeiro filho deles, Giorgio, em 1905. Por não serem casados, foram forçados a sair de seus alojamentos. Dois anos mais tarde, nasceu uma filha, Lucia Joyce. Durante vários destes primeiros anos, James Joyce passou o seu dia a ensinar inglês e a trabalhar na sua ficção. Viviam frequentemente em quartos apertados, e ambos eram notoriamente pobres na gestão das suas escassas finanças: jantavam fora todas as noites e vestiam-se bem, e ele era conhecido por ser um estupendo bebedor. Durante muitos anos, eles foram apoiados pelo dedicado irmão de James Joyce, Estanislau, que mais tarde se mudou para Trieste. Em 1914, o autobiográfico A Portrait of the Artist as a Young Man, de James Joyce, foi publicado em série. Os 15 contos que compuseram seu próximo livro, Dubliners, também foi publicado nesse mesmo ano, embora não na Irlanda, onde foi saqueado por seu retrato pouco lisonjeiro sobre os irlandeses e sua fé católica. Ambos causaram uma sensação literária pelo uso inovador da língua inglesa pelo escritor, geralmente expressa através do diálogo ou de monólogos interiores de seus personagens garridos.

As suas obras também fizeram uso da percepção psicológica, e ele foi aclamado como escritor modernista de primeira ordem.

Em 1915, a família partiu de Trieste por causa da Primeira Guerra Mundial. Durante grande parte de sua vida adulta, James Joyce foi atormentado por problemas oculares, e ele foi submetido à primeira de muitas cirurgias para corrigir glaucoma, ilite e conjuntivite em 1917. Em 1920, a família mudou-se para Paris, onde a escritora fez amizade com Sylvia Beach , uma expatriada americana que era dona de uma livraria chamada Shakespeare and Company. Ela imprimiu e publicou seu próximo romance, Ulysses, em 1922, depois de suas inúmeras tentativas de encontrar uma editora na Inglaterra terem fracassado; poucos a tocariam por medo de enfrentar uma acusação por obscenidade. A obra foi considerada extremamente chocante em sua época para os temas intensos e a linguagem ribaldeada de Joyce. Em todos esses trabalhos, assim como em seu último, Finnegans Wake, as personagens femininas, espirituosas e fortes, foram claramente modeladas em Nora Barnacle Joyce. Na peça Exiles de 1918, ela é Bertha; em Ulysses, a memorável Molly Bloom. Os contemporâneos dos Joyces chamaram a sua união de uma grande paixão e interdependência. Ele lia seu trabalho em voz alta para ela durante a noite, geralmente antes de ir a um café para absorver várias garrafas de vinho, e ambos o ajudavam na escrita quando sua visão ficava pobre e o empacotavam em táxis quando ela o achava muito bêbado para encontrar seu próprio caminho de casa. Às vezes ela tentava deixá-lo, e quando seus filhos eram jovens ela ameaçava tê-los batizados para que ele se enfurecesse.

Os Joyces passaram muito pouco tempo separados depois de navegar naquele dia de outubro de 1904, vindo de Dublin, exceto por um período quando ele voltou para a Irlanda para tentar encontrar uma editora para Dubliners em 1909. Sua correspondência durante esse intervalo de 1909 foi bastante lasciva, e em seus personagens posteriores como Molly Bloom há ecos claros das expressões de Nora Barnacle e da sua sexualidade sem palavrões. No entanto, segundo se diz, ela nunca leu Ulisses; ela pode ter considerado muitos dos pensamentos e afirmações de Molly muito próximos para conforto.

A própria Barnacle voltou à Irlanda apenas duas vezes, uma em 1912 e outra em 1922, durante um período de turbulência política. Seu filho Giorgio, de 17 anos, enfrentou o perigo de ser recrutado logo fora das ruas enquanto a Irlanda lutava pela independência da Inglaterra. Os civis em Galway corriam grande perigo, e James Joyce, sabendo do perigo a partir das notícias, estava compreensivelmente agitado. Seus filhos, porém, saíram com um grande desprezo pelo país. Eles estavam muito mais confortáveis em Paris, onde os Joyces pertenciam a um impressionante círculo de escritores e expatriados, entre eles Ernest Hemingway, que muitas vezes bebia com James Joyce. Durante anos, a família tinha sido apoiada financeiramente por Harriet Shaw Weaver , uma inglesa abastada que acreditava fervorosamente no gênio literário de James Joyce. Mas o casal era geralmente incapaz de administrar qualquer grandeza que lhes aparecesse, e rapidamente a desperdiçava em roupas e férias que faziam bom uso dos maiores hotéis da Europa.

No seu círculo parisiense estavam dois americanos ricos, Leon Fleischmann, que estava no ramo editorial, e sua glamourosa herdeira americana, Helen Kastor . Embora tivessem um filho jovem, Kastor deixou escandalosamente o marido por Giorgio, vários anos mais novo do que ela. Os Joyces, que na verdade tinham crescido bastante estreitos na meia-idade, ficaram extremamente consternados, mas chegaram a aceitar a união na época do casamento do casal, em 1930. Além disso, o irmão de Kastor era um amigo de Bennett Cerf, que se tornaria fundamental para que Ulisses fosse finalmente publicado na América, após vários anos de censura oficial. A companhia de Cerf, Random House, pegou o livro e o transformou em um caso de teste por obscenidade; um juiz do distrito federal decidiu a favor do livro no final de 1933. A revista Time então colocou James Joyce na capa e saudou o romance como um grande feito literário.

Nora Barnacle e James Joyce se casaram formalmente em 1931. O motivo do serviço público, realizado em Londres e amplamente noticiado na imprensa popular, foi solidificar os direitos de herança de seus dois filhos. Embora fosse amplamente conhecido em Galway que uma solteira Nora Barnacle tinha fugido com um escritor em 1904, o casal aparentemente alegou durante anos que eles tinham casado em Trieste. Mais tarde, porém, seus filhos adultos ficaram chocados ao saber que eles eram ilegítimos. A tensão pode ter exacerbado a doença mental da filha Lúcia, e o seu comportamento tornou-se cada vez mais errático a partir deste ponto. Numa ocasião, ela atirou subitamente uma cadeira à sua mãe e começou a desaparecer durante dias de cada vez.

Nos anos seguintes, Lúcia foi hospitalizada em alguns dos sanitários mais luxuosos da Europa, muitas vezes com grandes despesas. Ela até foi tratada em um pelo eminente psicanalista Carl Jung, e ficou claro que ela sofria de esquizofrenia. A crise em curso foi extremamente difícil para Nora Joyce. Ela culpou seu marido pelos problemas, pela forma como ele havia constantemente desenraizado a família por anos, forçando uma existência nômade sobre as crianças, e pela cãibra dos alojamentos, o que significava que Lúcia teve que dividir um quarto com seus pais até bem longe de sua adolescência. Quando a doença mental de Lúcia se tornou conhecida, houve rumores de que ela tinha sido vítima de incesto e, embora alguma da ficção do seu pai toque nisso como um tema literário, os seus biógrafos descontam qualquer capacidade real de realizar tais pensamentos na realidade. Somente em 1936 James Joyce finalmente se arrependeu e a internou permanentemente em um hospital em Northampton, Inglaterra; Nora Joyce nunca mais viu sua filha, já que sua filha era tão hostil a ela que os médicos a desaconselhavam fortemente.

Os Joyces continuaram a viver em Paris até o final dos anos 30, e celebraram a publicação e recepção crítica positiva de seu último livro, Finnegans Wake, em 1939. Ele levou 17 anos para escrever e, durante esse período, foi referido em sua correspondência como “Work in Progress”; apenas Nora Joyce sabia de seu título e o manteve em segredo, pois seu marido atribuía grande significado aos nomes. O livro conclui com as palavras “Há alguém que me entenda?” – a mesma frase que ele lhe havia proferido ao persuadi-la a fugir com ele para o Continente em 1904.

Com o início da Segunda Guerra Mundial, a situação da família se deteriorou. A falta de saúde agravou os seus problemas: James Joyce tinha sofrido de uma úlcera no estômago durante anos, e acreditava que a sua dor era psicossomática. Nora Joyce sofria de artrite. A mulher de Giorgio, Helen, ficou cada vez mais errática e acabou por ser presa pela polícia de Paris; a sua família americana salvou-a pouco antes de os nazis ocuparem a França. O seu destino como mulher judia, e também como doente mental, não teria sido gentil. Depois disso, os Joyces assumiram a responsabilidade por seu neto, Stephen, assim como por Giorgio, que nunca havia trabalhado. Em dezembro de 1940, todos eles se mudaram para a Suíça sob grande coação; também tentaram tirar Lúcia de um sanatório na Bretanha, mas os alemães ocupantes não lhe concederam um visto de saída. James Joyce morreu no mês de janeiro seguinte em Zurique. Nora honrou seus desejos e, embora ela mesma tivesse retomado a prática de sua religião na meia-idade, não deu ao marido o enterro católico que alguns supunham que ele deveria ter, permitindo-lhe, ao invés disso, ter seu ato final de desafio.

Nora Joyce sobreviveu aos dez anos seguintes sob grande pressão, por vezes. A guerra tinha-lhe cortado o acesso aos recursos do seu falecido marido, e ela não podia pagar as contas do hospital de Lúcia; Giorgio não tinha nenhuma renda ou inclinação para grande parte de uma carreira fora do canto. Além disso, muitos dos intelectuais que tinham adorado James Joyce pelos seus talentos literários nunca tinham sido tão levados com ela como o marido tinha sido, e ridicularizavam-na em privado como sendo inculta e vulgar. Muitos evitavam-na socialmente depois que ficou viúva; outros exigiam pagamento por dinheiro que haviam emprestado aos Joyces, embora fosse claro que ela estava em dificuldades financeiras terríveis até que sua vontade emergisse do testamento. Seu filho relatou que ela passou muito tempo visitando o túmulo de Joyce no cemitério de Fluntern, em Zurique, durante esses anos. Harriet Weaver, a executora do patrimônio pessoal e literário de James Joyce, conseguiu enviar alguns fundos a Nora, embora fosse ilegal enviar dinheiro da Inglaterra para o exterior durante a guerra. Alguns incitaram Nora Joyce a voltar à Irlanda – uma ideia que ela achava detestável. Ela também detestava deixar o túmulo dele para trás sem família para visitar. Depois que seu testamento foi estabelecido e a guerra terminou em 1945, seus anos mais velhos ficaram ainda mais tristes quando seu neto, que ela praticamente havia criado e cuja companhia ela gostava muito, decidiu juntar-se à sua mãe recuperada, Helen Kastor, na América. Além disso, Giorgio herdara as tendências alcoólicas de seu pai.

Nora Joyce, que tinha sofrido de câncer no final da década de 1920 e tinha sido submetida a uma histerectomia, morreu em 10 de abril de 1951. Ela foi enterrada no mesmo cemitério que James Joyce, mas só em 1966 é que os funcionários de Fluntern os enterraram em parcelas ao lado um do outro; não havia espaço próximo ao dele na época de sua morte. Giorgio Joyce viveu na Alemanha até a sua morte em 1976. Lucia Joyce morreu, ainda institucionalizada, em 1982.

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