Um ano depois, essa visão vistosa desviou-se desastrosamente do caminho.

>

Advertisement

Os patrocinadores chineses da Saleen acusaram o seu parceiro de negócios de fraude e desfalque e assumiram a empresa, congelando as suas contas e forçando centenas de empregados a abandonar o trabalho. A polícia invadiu a nova fábrica em expansão embelezada com o nome de Saleen. Dois executivos seniores foram detidos e uma ordem judicial selou o seu showroom em Xangai.

Saleen alega que os accionistas chineses planeavam roubar a sua propriedade intelectual e que já apresentaram mais de 500 patentes chinesas para os seus desenhos e tecnologia. Histórias na mídia de propriedade do governo chinês oferecem uma conta diferente – uma de uma inicialização em queda que desperdiçou fundos públicos no lançamento enquanto seu primeiro veículo fracassou, e cuja tecnologia valia muito menos do que os acionistas do estado haviam sido levados a acreditar.

A história da joint venture de Saleen com o governo da cidade oriental de Rugao começou com mais um empresário americano entrando na China com sonhos de construir um negócio global lucrativo.

Advertisement

Essa promessa fundeou em erros de cálculo, suspeitas e a inexperiência de um guru dos carros esportivos que sabia mais sobre afinação de motores do que sobre manobras financeiras. Saleen diz que se tornou um conto de advertência sobre como lidar com a China, onde o suposto roubo de segredos comerciais de empresas estrangeiras – e um sistema jurídico opaco que favorece as empresas chinesas apoiadas pelo Estado – ofereceu uma gralha para o aprofundamento da guerra fria da administração Trump com Pequim.

Política

China ‘tirou as luvas’ nos seus roubos de segredos tecnológicos dos EUA

Nov. 16, 2018

“O que estou tentando fazer é trazer à tona como as empresas americanas contribuirão com IP, marcas e knowhow para o mercado chinês – e, da noite para o dia, elas mudarão de direção, expulsarão você e manterão o IP”, disse Saleen.

Advertisement

A disputa poderia ir a arbitragem em Hong Kong, onde o parceiro de negócios de Saleen – Charles Xiaolin Wang, residente nos EUA, nascido na China, que foi investigado anos antes pelas autoridades americanas – processou o governo do Rugao por violação do acordo de joint venture. Em uma entrevista, Wang negou as alegações de fraude.

Sejam quais forem os resultados, a proposta de Saleen de trazer seus carros de alta potência para a China caiu, deixando o jovem de 71 anos cheio de arrependimento.

“Quando se tratou de levar minha marca para o mundo, realmente pareceu oferecer-me uma oportunidade que eu não podia recusar”, disse Saleen. “Em retrospectiva, percebi que o negócio era bom demais para ser verdade”.

Advertisement

Steve Saleen posa com o Saleen S7 na sua fábrica de Irvine em 2003.

Steve Saleen em 2003 na sua fábrica de Irvine com o Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

O Inglewood-born Saleen, que correu competitivamente na Ford Mustangs nos anos 70 e 80, fez o seu nome como um mestre modificador do icónico carro muscular americano. Equipado com motores, suspensões e transmissões superiores na sua fábrica em Irvine, o Mustangs personalizado de Saleen frequentemente testou Porsche e Ferrari na pista e custou muito menos, colocando carros de corrida de alta performance ao alcance dos entusiastas americanos.

Em 2000 ele estreou o S7 – um baixo e sinuoso dois lugares com portas em forma de asa, concebido e construído do chão para cima – que passou de 0 a 60 em 2.8 segundos e logo se tornou um dos principais supercarros do mundo.

Advertisement

A sua lista de clientes famosos cresceu para incluir Tom Cruise e Derek Jeter, mas alguns concessionários e empreiteiros começaram a reclamar de entregas falhadas e cheques devolvidos. Em setembro de 2014, a Saleen Automotive informou à SEC que tinha apenas 7.261 dólares em dinheiro em mãos e devia mais de 5,6 milhões de dólares a fornecedores, bancos e ao IRS, levantando “dúvida substancial” de que poderia permanecer à tona.

Uma linha de vida potencial surgiu em 2015 com uma visita à fábrica da Saleen em Corona por uma delegação de Rugao, uma cidade de 1,4 milhões construída em terras agrícolas no delta do rio Yangtze, duas horas ao norte de Xangai. As autoridades disseram a Saleen que sonhavam em construir “uma mini-Detroit” e que estavam à procura de uma grande empresa automóvel para entrar e criar empregos.

O negociante era Wang, um advogado e empresário formado pela Duke e com ligações na China, mas com uma história quadriculada.

Advertisement

Os reguladores federais tinham investigado o anterior empreendimento automobilístico de Wang – uma empresa de carros elétricos chamada GreenTech que também era apoiada pelo ex-Gov. Virginia Gov. Terry McAuliffe – por alegado abuso de um programa que solicitava investimento estrangeiro em troca de green cards. Apesar de não terem sido feitas acusações, os planos da GreenTech de construir veículos movidos a bateria numa fábrica na zona rural do Mississippi foram frustrados.

Aparelhos do estado e investidores chineses infelizes seguiram-nos. A empresa declarou falência em 2018.

Charles Xiaolin Wang tentou trazer uma fábrica de veículos eléctricos para Tunica, Miss..., mas o empreendimento falhou.

Charles Xiaolin Wang tentou trazer uma fábrica de veículos eléctricos para Tunica, Miss.., mas o empreendimento falhou.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

Advertisement

Saleen deu de ombros ao problema legal, chamando Wang, a quem ele é conhecido há uma década, “muito honrado e directo”. A dupla assumiu uma participação majoritária na joint venture, apelidada de Jiangsu Saleen Automotive Technology, com Wang como presidente e Rugao prometendo US$ 1,1 bilhão em capital e empréstimos. Saleen, o vice-presidente, não colocou dinheiro, mas o negócio avaliou sua experiência e tecnologia em 800 milhões de dólares.

Foi uma quantia espantosa, especialmente dadas as lutas de Saleen nos EUA. Sob o acordo, JSAT pagaria à sua empresa dezenas de milhões em taxas para projetar e desenvolver veículos, incluindo o S1 – o primeiro carro esportivo totalmente novo de Saleen em anos – a ser fabricado em Rugao para venda em todo o mundo.

“O veículo de Steve é diferente de todos os outros veículos produzidos em massa” na China, disse Wang. “É de alto desempenho e requer muita especialidade técnica que, ainda hoje, ninguém na China sabe como fazer”.

Advertisement

O negócio ajudou a empresa americana da Saleen a mais do dobro das suas receitas, transformando um prejuízo de 5,5 milhões de dólares em 2018 num lucro de 2,5 milhões de dólares no ano seguinte, de acordo com os arquivos da SEC. Saleen voou de um lado para o outro entre os EUA e a China quando a JSAT abriu um escritório corporativo em Xangai, construiu duas instalações de produção em Rugao e contratou cerca de 1.000 funcionários.

Uma vista aérea da fábrica de automóveis de Jiangsu Saleen em Rugao, China.>

Uma vista aérea da fábrica de automóveis Jiangsu Saleen em Rugao, China.
(Saleen Automotive Inc.)

Então veio o lançamento em julho de 2019 no estádio nacional, o antigo local olímpico apelidado de “Ninho de Pássaro”, no qual Wang disse à mídia chinesa que gastou mais de US$ 8 milhões. Além do S1, Wang exibiu três protótipos: um novo S7, um SUV e uma bateria de dois lugares chamada Maimai, a entrada de Saleen em um superlotado mercado chinês de veículos elétricos dominado pelo Tesla de bolso profundo.

Advertisement

O primeiro modelo JSAT à venda na China, o petite Maimai deixou comentaristas arranhando a cabeça. Seu motor de 109 cavalos de potência e design semelhante ao de um brinquedo – alguns protótipos apresentavam emojis de cara feliz no capô, outros um desenho animado de uma criança em uma moto – dificilmente se equiparava à marca brawny de Saleen.

Na verdade, o Maimai era uma versão actualizada do MyCar, o veículo de baixa velocidade que o Wang tinha planeado construir no Mississippi. A reacção à sua forma, e a pesada etiqueta de preço de 22.000 dólares, estava a murchar.

Um veículo eléctrico Maimai em exposição no showroom de Pequim da Jiangu Saleen no início de 2020.

Um veículo eléctrico Maimai em exposição no showroom de Pequim da Jiangu Saleen no início de 2020.
(Tycho de Feijter)

Advertisement

“Existem numerosas opções superiores (em desempenho, alcance e praticidade) disponíveis no mercado chinês a preços comparáveis ou mais baixos”, concluiu um moderador no site ChinaCarForums.

O carro foi um fracasso. Seis meses após o seu lançamento, apenas 27 Maimais foram registados em todo o país, de acordo com um relatório da imprensa estatal.

O problema no JSAT rebentou em Abril, quando um antigo oficial legal, Qiao Yudong, publicou uma longa declaração online alegando que Wang tinha vendido aos investidores Rugao tecnologia inferior suportada por avaliações fraudulentas, e funneou dinheiro à sua esposa e associados. Qiao alegou que o governo Rugao tinha gasto cerca de $1 bilhão de dólares de fundos públicos em uma joint venture que quase não produzia carros.

Advertisement

Wang rejeitou as alegações como produto de um ex-empregado descontente, dizendo que ele nunca tinha controlado as contas da empresa.

Após uma auditoria do investidor governamental, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, um tribunal distrital ordenou em junho o fechamento das fábricas e do escritório de Xangai. A polícia invadiu a fábrica, ordenou que os trabalhadores saíssem e deteve o chefe de produção alemão da empresa, Frank Sterzer, por várias horas, até que ele conseguiu contatar diplomatas alemães para obter sua libertação. Sterzer, que permanece na China, recusou-se a comentar.

No escritório de Jiangsu Saleen em Xangai, os funcionários afixaram uma faixa exigindo salários devidos desde que a empresa fechou.

No escritório de Jiangsu Saleen em Xangai, os funcionários afixaram uma faixa exigindo salários devidos desde que a empresa fechou.
(Saleen Automotive Inc.)

Advertisement

Os investidores chineses tomaram o controle da diretoria na semana passada e entraram com um processo contra Wang, que esteve em casa na área de Washington durante a pandemia da COVID-19. Ele disse que não tem planos de voltar à China, acreditando que não terá um julgamento justo.

Como isso estava acontecendo, Wang disse que soube que a joint venture tinha calmamente solicitado patentes de design e tecnologia de automóveis relacionadas ao trabalho de Saleen na China, muitos não listando Saleen como o inventor. Saleen alegou que seus parceiros chineses estavam planejando empurrá-lo para fora desde o início.

Mas, de acordo com o acordo deles, qualquer propriedade intelectual que brote do trabalho de Saleen na China pertence à joint-venture. Isso poderia complicar seus esforços para contestar os pedidos de patente, disseram especialistas.

Advertisement

“Numa joint venture normal há sempre alguma transferência de tecnologia”, disse Tycho de Feijter, um especialista na indústria automóvel chinesa, que descreveu a joint venture como uma dispendiosa desadequação de expectativas.

“Steve Saleen viu muito ouro no final do arco-íris chinês, não fez uma pesquisa adequada sobre seus parceiros e não tinha idéia no que estava se metendo”, disse De Feijter. “História semelhante para o lado chinês. Eles também viram ouro onde não havia nenhum, não tinham experiência em fazer carros e nenhuma idéia sobre o que ou quem Saleen realmente era”.

Steve Saleen no Salão Automóvel de L.A. em 2017.

Steve Saleen no Salão Automóvel de L.A. em 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

Advertisement

Wang, 54, assumiu a responsabilidade pelo colapso do empreendimento.

“Steve é um tipo de automóvel genuíno; tudo o que ele quer fazer é fazer grandes carros”, disse Wang. “Ele pode não querer me ouvir dizer isso – eu não acho que ele seja um homem de negócios muito sofisticado e astuto”. O mundo inteiro dele é simplesmente fazer carros. E eu meti-o nesta confusão. Sinto muito por isso.”

Saleen disse que era muito cedo para julgar o impacto na sua marca armazenada. Mas o mais recente relatório anual da Saleen Automotive para a SEC pinta um quadro terrível, afirmando que a joint venture foi responsável por mais de três quartos dos seus rendimentos, e que “qualquer redução nos negócios com o JSAT provavelmente causaria uma diminuição material dos nossos rendimentos””

Advertisement

Com negociações sobre um EUA -Com as negociações sobre um acordo comercial entre os EUA e a China na fase 2 paralisadas, Saleen disse que sua experiência deveria convencer Washington a decretar proteções mais duras para os investidores americanos, negar às empresas chinesas que roubam segredos comerciais o acesso aos mercados de capitais e proibir o uso de avaliações de ativos chineses que poderiam estar sujeitas a manipulação.

“É tarde demais para mim”, disse ele. “O que eu espero é que todas as empresas americanas aprendam com a minha má experiência.”

Deixe uma resposta

O seu endereço de email não será publicado.