Cornea, membrana transparente em forma de cúpula com cerca de 12 mm (0,5 polegadas) de diâmetro que cobre a parte frontal do olho. Excepto nas suas margens, a córnea não contém vasos sanguíneos, mas contém muitos nervos e é muito sensível à dor ou ao tacto. É nutrida e fornecida com oxigénio anteriormente por lágrimas e é banhada posteriormente por um humor aquoso. Ela protege a pupila, a íris e o interior do olho da penetração de corpos estranhos e é o primeiro e mais poderoso elemento do sistema de focalização do olho. À medida que a luz passa pela córnea, ela é parcialmente refractada antes de alcançar o cristalino. A curvatura da córnea, que é esférica na infância mas muda com a idade, dá-lhe o seu poder de focalização; quando a curva se torna irregular, causa um defeito de focalização chamado astigmatismo, no qual as imagens aparecem alongadas ou distorcidas.

 secção transversal do olho humano
secção transversal do olho humano

secção transversal horizontal do olho humano, mostrando as partes principais do olho, incluindo a cobertura protectora da córnea sobre a parte frontal do olho.

Encyclopædia Britannica, Inc.

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O Corpo Humano
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A própria córnea é composta de múltiplas camadas, incluindo um epitélio de superfície, um estroma central, mais espesso, e um endotélio interno. O epitélio (cobertura superficial externa) da córnea é uma importante barreira à infecção. Uma abrasão da córnea, ou arranhão, na maioria das vezes causa uma sensação de algo estar sobre o olho e é acompanhada de intensa lacrimejamento, dor e sensibilidade à luz. Felizmente, o epitélio corneano é capaz de curar rapidamente na maioria das situações.

As fibras de colágeno que compõem o estroma corneano (camada média) estão dispostas de forma estritamente regular e geométrica. Esta disposição demonstrou ser o factor essencial que resulta na transparência da córnea. Quando a córnea é danificada por infecção ou traumatismo, o colágeno depositado nos processos de reparação não é disposto regularmente, com o resultado de que pode ocorrer uma mancha ou cicatriz opaca. Se a córnea turvada for removida e substituída por uma saudável (ou seja, por meio de transplante de córnea), geralmente retirada de um doador morto, pode resultar em visão normal.

A camada mais interna da córnea, o endotélio, desempenha um papel fundamental para evitar que a córnea fique inchada com excesso de líquido. Como as células endoteliais se perdem, novas células não são produzidas; ao contrário, as células existentes expandem-se para preencher o espaço deixado para trás. Uma vez que um número crítico de células endoteliais é perdido, no entanto, a córnea pode inchar, causando diminuição da visão e, em casos graves, alterações superficiais e dor. A perda de células endoteliais pode ser acelerada por trauma mecânico ou morte celular endotelial anormal relacionada à idade (chamada distrofia endotelial de Fuchs). O tratamento pode, em última instância, requerer transplante de córnea.

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