Inverno é culpado de causar um certo desconforto em nossas vidas. É culpado de nos reduzir a calafrios sob pilhas de cobertores, culpado de dedos dos pés espetados na escuridão, e culpado de lábios gretados e pele seca.

Apesar da crença popular, não é, no entanto, culpado de fazer você tossir e espirrar a noite toda, fazer sua garganta doer, ou fazer com que seus seios nasais dos seios nasais pesem dez quilos. A correlação nem sempre implica uma causa, e o frio não causa o frio comum. Na verdade, o congelamento em tempo frio nem sequer afecta a duração ou gravidade de um resfriado. Na verdade, é menos provável que você pegue um resfriado no ato de correr ao ar livre em um traje de banho do que ao se amontoar dentro ao lado do radiador.

Mais de 250 vírus são os verdadeiros culpados por trás das miseráveis epidemias que se espalham por Yale nos meses mais frios. Cinquenta por cento das doenças que chamamos de “constipações” são causadas por uma das cerca de 100 formas de um vírus astuto chamado rinovírus. O resto é causado por uma família de vírus chamados coronavírus, ou por infecções secundárias com outras doenças respiratórias como a gripe.

Esses vírus causadores do frio são transmitidos em secreções do sistema respiratório superior, na forma de gotículas de aerossol. Em outras palavras, quando os seus suitemates doentes espirram em você, eles estão cobrindo você com gotículas mortais de saliva e muco contendo partículas virais. Se alguma destas gotículas entrar em contacto com os seus olhos ou boca, você corre um risco elevado de infecção. No entanto, se esse companheiro de suite doente for suficientemente atencioso para dirigir os seus espirros para as mãos em vez dos seus olhos, as superfícies que eles tocam antes de lavar as mãos ainda podem transmitir partículas virais para as suas mãos – e então se você tocar nos seus olhos ou boca, o rinovírus pode infectar você.

Vírus são pequenas partículas infecciosas que não podem se reproduzir sem entrar em uma célula hospedeira e tomar conta da maquinaria genética dessa célula. Os vírus injetam seu material genético viral em uma célula hospedeira e fazem com que a célula se torne um fator de reprodução do material genético viral. Isto eventualmente faz com que a célula se lixe (se abra) e liberte uma multidão de cópias de vírus que infectam novas células.

Rinovírus são simples vírus RNA revestidos por uma capa proteica. Eles entram no corpo através do trato respiratório superior e se ligam aos receptores da molécula de adesão intercelular (ICAM), localizados na superfície das células epiteliais do trato respiratório. Quando infectam e lêem estas células, as células libertam sinais químicos de desconforto. O efeito inflamatório desses sinais causa os sintomas que chamamos de constipação comum: congestão, dor de garganta, espirros, tosse, corrimento nasal, fraqueza muscular, dor de cabeça e fadiga.

Interessantemente, nem todos somos igualmente suscetíveis a pegar resfriados. Pesquisadores da Carnegie Mellon University encontraram uma correlação entre deficiência de sono e diminuição da imunidade à infecção pelo resfriado comum. Como estudante universitário, posso certamente atestar a sensação de colapso total do sistema imunológico após a privação prolongada do sono.

Então, se todos esses sintomas são na verdade causados por vírus transportados pelo ar ou por vírus persistentes e ficar fora um pouco mais tarde do que deveríamos, por que culpamos o inverno pelo resfriado comum? Afinal, o inverno desempenha um papel indireto na propagação de constipações. O tempo frio sequestra todas as pessoas no interior onde se infectam umas às outras numa área concentrada e revestem as superfícies interiores quentes com núcleos virais, que podem viver melhor em superfícies quentes do que em superfícies exteriores frias. O Inverno prende-nos no interior para que os rinovírus possam chegar até nós mais facilmente. Ainda assim, ser frio não causa constipações.

Quais são as implicações de quebrar este mito? Você ainda deve se empacotar quando sair, mas se você não quiser se resfriar, você precisa evitar perigos infecciosos no interior. Lave as mãos frequentemente e tente manter as suas mãos potencialmente contaminadas longe dos olhos e da boca. Não estou defendendo o eremitério durante os meses de inverno – e essas máscaras cirúrgicas parecem um pouco bobas – mas você deve manter uma distância segura entre você e pessoas com olhos de água, nariz escorrendo e tossindo violentamente. Se você pegar um resfriado de qualquer forma, como os dados indicam que você vai duas a quatro vezes por ano, você saberá que não deve culpar o tempo lá fora.

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