Os estímulos sobre o número de espécies parasitoides variam muito: a maioria é minúscula, portanto há muitas espécies por descobrir. Alguns colocam a tampa em 2 milhões.

“Há provavelmente mais espécies delas do que qualquer outro tipo de animal na Terra”, diz Andrew Forbes, da Universidade de Iowa, na cidade de Iowa. “Se você parar e pensar no número absoluto de animais na Terra que ganham a vida colocando ovos em outros animais e fazendo todo tipo de coisas horríveis a eles antes de consumi-los vivos, isso pode dar uma pausa”

A vespa parasitoide ancestral era provavelmente semelhante às serpentes modernas, que se alimentam de madeira morta que foi digerida por fungos simbióticos. Pode ser que uma espécie tenha perdido os fungos, então começou a matar outras espécies que o fizeram.

A primeira ordem de negócios de um parasitoide adulto é encontrar um hospedeiro adequado. Ela primeiro identifica o seu habitat preferido, que tem um aspecto e cheiro distintos. Depois é uma questão de pôr um ovo apropriadamente.

A vespa pode apunhalar a lagarta desta forma uma dúzia de vezes.

Para fazer isto, a maioria das vespas parasitoides tem um órgão semelhante a uma agulha com o qual apunhalar os seus hospedeiros. Por exemplo, as vespas Iseropus empurram os seus ovos para as larvas das traças Hemerocampa. Em uma palestra de 1929, o entomologista Robert Cushman descreveu o ataque em detalhes.

Iseropus ataca a lagarta Hemerocampa tarde em sua vida, quando já construiu seu casulo em um olmeiro. A vespa cai sobre a árvore e sente ao redor para o casulo.

“Avidamente ela testa tudo até que, aparentemente satisfeita com o seu propósito, ela se segura firme com os pés, arqueia o abdômen até que o estilete aponte perpendicularmente em direção ao casulo, depois o empurra através das malhas”, de acordo com Cushman. A vespa pode esfaquear a lagarta desta forma uma dúzia de vezes.

Outras espécies têm que trabalhar muito mais. Os seus hospedeiros podem lutar.

A surpreendente e metálica Lasiochalcidia pubescens (às vezes L. igiliensis) põe os seus ovos nas larvas dos garanhões. Isso soa como uma ideia monumentalmente má, porque as larvas de hino são predadores ferozes.

Ela provoca o hino para atacar as suas pernas.

Eles cavam pequenos buracos na areia, depois enterram-se no fundo. Quando uma formiga sem sorte entra no poço ela desliza para o lado, e o hino agarra-a nas suas poderosas mandíbulas.

Embora os riscos, L. pubescens evoluiu para pôr os seus ovos na garganta do hino.

Ela provoca o hino a atacar as suas pernas com as suas mandíbulas. Quando o hino se agarra, ela mantém as mandíbulas separadas usando suas pernas musculosas, e injeta cuidadosamente um ovo na membrana da garganta exposta do hino.

Outros parasitoides são muito mais cautelosos. Eles nem sequer se aproximam dos seus hospedeiros, e em vez disso deixam ovos para eles encontrarem.

Uma família, os Eucharitids, usam larvas de formiga como hospedeiros. Eles põem os ovos nas plantas perto dos ninhos de formigas. Quando as larvas de vespa emergem, elas ficam sentadas até encontrarem uma formiga a caminho do seu ninho.

Outros parasitoides devem aventurar-se em território verdadeiramente perigoso.

No interior do ninho de formigas, as larvas de parasitoides prendem-se a uma larva de formiga. Ela emite um bouquet químico tão semelhante aos seus hospedeiros de formigas que as formigas aceitam a sua presença.

Quando se torna uma vespa adulta, as formigas tratam-na como uma das suas próprias formigas, cuidando-a e alimentando-a. Antes que o cheiro de formiga se desgaste, a vespa emerge do ninho e sai.

Outros parasitóides devem se aventurar em território verdadeiramente perigoso para encontrar seus hospedeiros. Uma espécie japonesa aprendeu a escuba.

Agriotypus gracilis põe os seus ovos nas pupas de um caddisfly chamado Goera japonica. Como todos os caddisflies, estas larvas constroem caixas protectoras a partir de grãos de seda e areia. Elas também vivem de 6-15 polegadas debaixo de água.

Larvas que se desenvolvem dentro do corpo de um hospedeiro precisam de obter algum ar

Para chegar a uma, a vespa fêmea rasteja por um caule de planta ou pelo lado de uma pedra exposta. Ela consegue sobreviver cerca de 14 minutos debaixo de água. O seu pêlo grosso forma uma espécie de bolha que lhe permite respirar.

Após a postura de um ovo, a fêmea flutua até à superfície para procurar outro filhote. Uma vez eclodidas as larvas, elas geralmente comem o hospedeiro.

Larvas como estas têm facilidade. Elas estão fora do corpo do hospedeiro, por isso podem respirar normalmente. No entanto, as larvas que se desenvolvem dentro do corpo do hospedeiro precisam de obter algum ar.

Encyrtus infidus é um parasitoide na escala do insecto Lecanium kunoensis (por vezes chamado Eulecanium kunoense). Muitas larvas de parasitoides desenvolvem-se numa escala, e usam-na como um bufete.

Transformam os seus hospedeiros em guarda-costas pessoais.

No início, as larvas permanecem presas ao ovo do qual eclodiram por um talo. Isto ajuda-os a obter o seu ar. Mais tarde, as vísceras da balança ficam apinhadas, as larvas começam a competir pelo espaço e o talo é cortado. Mas a larva da vespa tem uma solução.

A larva da escama tem uma rede de tubos que fornecem ar por todo o seu corpo, chamada traqueia. Cada traquéia termina numa abertura chamada espiráculo, através da qual a larva da escama troca ar com o seu ambiente.

Quando a larva parasitoide perde a ligação com o seu ovo, funde os seus espiráculos com o sistema traqueal da escama e “rouba” o ar até que passa a pupa.

Outros parasitoides fazem mais do que roubar o ar dos seus hospedeiros. Eles transformam seus hospedeiros em seus guarda-costas pessoais.

Entre o matagal frondoso do Brasil, o parasitoide Glyptapanteles procura lagartas da traça Thyrinteina leucoceraea e deposita até 80 ovos. A lagarta hospedeira continua a alimentar-se mesmo após a eclosão das larvas dos ovos.

Balança violentamente a cabeça de um lado para o outro para manter os predadores à distância

Os parasitoides alimentam-se das entranhas da lagarta até estarem prontos para passar a pupa. Então, quase todos eles comem para sair da lagarta ainda viva, e giram um casulo num galho ou folha próxima.

No entanto, alguns deles ficam dentro da lagarta. O trabalho deles é controlar a lagarta e fazê-la guardar seus irmãos e irmãs cachorrinhos.

A lagarta sitiada deixa de comer. Ela usa o seu corpo, que por esta altura está cheio de buracos, como uma tenda para proteger as pupas. Ela também balança a cabeça violentamente de um lado para o outro para manter os predadores à distância. Assim que as vespas emergem, a lagarta morre.

Após a pupa, o adulto tem que emergir do corpo do seu hospedeiro. Esta é a parte particularmente horripilante, e não se assemelha tanto como a famosa cena de chest-burster do Alien.

A vespa sai muito coberta com fluidos corporais e fragmentos de tecido do hospedeiro

Escrita em 1932, Curtis Clausen explicou que a vespa adulta “deve primeiro fazer uma ruptura no pupário que a rodeia e depois raspar ou morder uma quantidade variável de vísceras ou tecido hospedeiro, e finalmente cortar um buraco no tegumento fortemente quitinizado…”

Toda esta mordedura e corte cria uma bagunça todo-poderosa, e “a vespa sai muito coberta com fluidos corporais e fragmentos de tecido do hospedeiro”.” Enquanto a vespa “é pronta e rapidamente limpa”, o hospedeiro sem sorte “morre imediatamente como resultado desta mutilação grosseira”.

Após isto ter terminado, as vespas adultas têm ainda uma tarefa para completar o ciclo. Elas devem acasalar.

Os machos não fazem nada para cuidar dos ovos, portanto sua única tarefa é fertilizar as fêmeas.

Em alguns parasitoides, os machos voam em busca de sinais químicos secretados pelas fêmeas receptivas. Mas às vezes os papéis são invertidos. Em algumas espécies do género Melittobia, que infecta as larvas de abelhas solitárias e vespas, os machos produzem odores que atraem as fêmeas em massa.

Melittobia põe ovos nos seus hospedeiros pouco antes de estes passarem a pupas. A fêmea pica o hospedeiro até à submissão e depois põe um aglomerado de ovos na superfície exterior. Este acto simples lança um drama sexual bizarro.

As larvas alimentam-se através da pele do hospedeiro, passam a pupas e tornam-se vespas. Quase todas elas são fêmeas. Se o hospedeiro for suficientemente grande, os ovos desenvolvem-se rapidamente em fêmeas de asa curta. Estes põem ainda mais ovos, drenando completamente o hospedeiro.

Os irmãos lutam entre si pelo acesso às suas irmãs emergentes.

Os ovos postos mais tarde desenvolvem-se em fêmeas de asas longas, que mastigam através do casulo do hospedeiro e voam para fora para encontrar mais vítimas.

Ela enquanto isso, dentro do casulo os poucos machos cegos começam a cortejar as fêmeas. Eles levantam e abaixam as pernas, acariciam as fêmeas com suas pernas e antenas, e agitam suas asas, de acordo com um estudo de 2008 de Robert Matthews da Universidade da Geórgia em Atenas.

Competição entre os machos é feroz. “Irmãos lutam entre si pelo acesso às suas irmãs emergentes”, de acordo com Matthews. Às vezes, todos os machos acabam mortos.

As fêmeas ficam então sem companheiros. Então elas fazem mais.

Uma vespa fêmea encontra um novo hospedeiro e põe alguns ovos, geralmente menos de dez. Todos esses ovos se desenvolvem em machos.

A vespa fica por perto, acariciando seus filhos com suas antenas, vendo-os crescerem em pupas e depois emergir como adultos. Enquanto a maioria das parasitoides fêmeas abandonam os seus descendentes assim que as pernas são postas, as fêmeas Melittobia podem ser positivamente maternas.

Quando o primeiro macho adulto emerge, as fêmeas acasalam com ele. Tendo sido fertilizada pelo próprio filho, ela põe uma ninhada cheia de ovos no mesmo hospedeiro.

Se isso lhe parece uma forma bastante peculiar de se reproduzir, prepare-se, porque o Copidosoma floridanum melhorou. “Estas vespas inventaram a clonagem genética muito antes dos humanos terem sequer uma ideia”, diz John Werren da Universidade de Rochester em Nova Iorque.

Uma fêmea de C. floridanum põe um único ovo no ovo de uma traça noctívaga. O ovo hospedeiro eclode e a larva hospedeira cresce, evidentemente desconhecendo as larvas parasitoides de 1500-2000 dentro dele. Quando o hospedeiro atinge a fase larvar final, as larvas parasitoides começam a comê-lo e desenvolvem-se rapidamente.

Ao matar os seus meios-irmãos, eles fazem comida para as suas irmãs idênticas

“À medida que os embriões começam a desenvolver-se, eles dividem-se, e dividem-se, cada ovo fazendo cópias genéticas idênticas de si mesmo”, diz Werren. “Isto é uma geminação que enlouqueceu.”

Entre as filhas geneticamente idênticas, um subconjunto torna-se “soldados”. Elas se desenvolvem mais rápido que suas irmãs e defendem o hospedeiro. Se outra vespa se aproxima, elas a atacam e comem quaisquer ovos que ela consiga depositar.

As fêmeas dos soldados também fazem algo que parece contraproducente: procuram seus irmãos e os matam. Elas fazem isso porque são geneticamente idênticas às suas irmãs, mas só compartilham metade do seu DNA com seus irmãos. Matando seus meios-irmãos, eles fazem comida para suas irmãs idênticas.

Poucos machos escapam da matança. Eles eventualmente acasalam com as fêmeas férteis que surgem mais tarde, e o ciclo continua.

Você pode sentir que os parasitoides são irremediavelmente horríveis. Mas o estranho é que eles são bastante úteis, em grande parte porque cada parasitoide é tão específico na sua escolha de hospedeiro.

Cada ano, um quinto das culturas do mundo são comidas por pragas de insectos: por exemplo, cerca de 25% do arroz da Índia é perdido por insectos. Os parasitoides podem controlar estas pragas, sem a necessidade de insecticidas prejudiciais.

Frequentemente não compreendemos as relações intrincadas entre os parasitoides e os seus hospedeiros

Voltar em 1888, o inseto da escala da almofada de algodão estava a dizimar os campos de citrinos da Califórnia. Assim, os agricultores trouxeram um “agora lendário predador”, o escaravelho australiano do parasitoide vedalia. Ele rapidamente suprimiu as escamas de almofada, que mesmo agora ainda são mantidas em controle.

Até o final do século 20, o mundo tinha visto mais de 3600 introduções intencionais de parasitoides contra mais de 500 pragas em quase 200 países e ilhas.

Mas muitos não tiveram tanto sucesso como o escaravelho vedalia. Apenas 30% dos parasitoides introduzidos foram capazes de se estabelecer com sucesso, e destes, apenas 36% controlaram completamente suas pragas-alvo.

Isto não é um fracasso da parte deles, mas sim da nossa. Apesar de mais de um século de trabalho, muitas vezes não entendemos as intrincadas relações entre os parasitoides e seus hospedeiros. A diversidade selvagem destes insetos, ao que parece, ainda está fora do nosso alcance.

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