Há algo de estranho no The Secret Garden. O romance clássico de Frances Hodgson Burnett, publicado há 100 anos neste verão, pega o tropo tradicional da literatura infantil do protagonista órfão e o torce. Mary Lennox não é uma criatura de bom coração, de bom humor, cortada do tecido de Oliver Twist ou Cinderela (ou Anne Shirley, Pip, Jane Eyre ou Heidi). Pelo contrário, ela é mimada, caseira, má e às vezes violenta.

Encontramo-nos com ela na Índia, no meio de um surto de cólera que extermina seus pais britânicos e seus servos. Durante a crise, Maria é esquecida. Mais tarde ela é encontrada em seu berçário e enviada para Misselthwaite Manor, na charneca de Yorkshire, para viver com um tio que ela nunca conheceu. Mary não sente falta dos seus pais mortos, e dado que eles não a queriam, é difícil culpá-la por isto. Enquanto os leitores podem sentir seus corações suavizar a situação de Mary, sua discordância – para não ser confundida com a malandragem do malandro Tom Sawyer – é desanimadora. Brilhante com a imperiosidade colonial, diz Mary sobre o pessoal da casa na Índia: “Eles não são pessoas – são servos que têm de se queixar a ti.” Ela tem uma birra quando conhece Martha, uma criada do Misselthwaite com sotaque Yorkshire, chamando-a de “filha de um porco”. Ela queixa-se da comida e espera ansiosamente que alguém lhe calce os sapatos. O egocentrismo de Mary diminui o sentimentalismo comum nos retratos da era vitoriana sobre as crianças. Isso também torna Mary muito mais interessante do que, digamos, Pollyanna, a personagem de título do romance de Eleanor H Porter de 1913.

Porque ela não tem mais nada a fazer, ela começa a se perguntar sobre um jardim trancado no terreno deixado abandonado por uma década. (Não por acaso, Maria tem 10 anos.) Ela se aproxima cada vez mais do jardim antes, com a ajuda de um robin, ela descobre a chave. Lentamente, ela começa a interagir com as estações, a terra e as flores – assim como as histórias de pessoas que amam esta paisagem, incluindo Ben, o jardineiro, e Dickon, o irmão de Martha. Para Mary, não é um benfeitor ou um amor romântico que catalisa o seu crescimento. Ao invés disso, ela aprende a cuidar de si mesma, a experimentar a solidão solitária na paisagem natural. Ela faz companhia a excêntricos locais de todo o espectro social, e começa a desfrutar do movimento de seu corpo; sua transformação começa quando ela aprende a pular corda.

Meanwhile, the book’s tackling of disability and the life of “invalids” is at once intriguing and disturbing. O mais notável é a representação de Colin Craven, um primo de Maria, ainda mais desagradável do que ela. Depois que sua mãe morreu dando à luz, seu pai, o mestre do Misselthwaite, deixou seu filho para ser escondido na casa. Ele cresce para ser um rapaz zangado e auto-aversão que enervam os criados e tem um medo neurótico de se tornar um corcunda. Enquanto Mary é a protagonista, a sua história é paralela à de Colin. Na verdade, uma das características mais estranhas do livro é que são os dois personagens mais feridos e antipáticos que mais fazem para se curarem um ao outro. A orientação moral dos adultos bondosos não tem muito a ver com isso.

O jardim secreto é um catalisador para a cura nas personagens que o vêem, e com Colin o efeito é literal. Incapaz de andar quando o encontramos, ele descobre no jardim que ele pode ficar de pé. Ele pratica secretamente até ser capaz de chocar seu pai, saindo da cadeira de rodas e andando. Com Colin, é evidente desde o início que a sua deficiência é psicológica, enraizada numa infância sem amor. Mas não é surpreendente que a noção de curas de Burnett seja informada pela Ciência Cristã. A filosofia é clara no texto: “Quando novos e belos pensamentos começaram a empurrar para fora os velhos e horríveis, a vida começou a voltar, o seu sangue correu saudavelmente através das suas veias e a força derramou-se sobre ele como uma inundação.” Na página, a história de Colin é assombrosa. No contexto de uma literatura maior que tem relativamente poucos personagens complexos com deficiências, o diagnóstico de “está tudo na cabeça dele” é decepcionante.

A história da recepção do romance é tão estranha quanto o texto. Embora The Secret Garden esteja agora catalogado como literatura infantil, foi originalmente seriado numa revista para adultos antes de ser publicado na sua totalidade em 1911. Comercializado tanto para leitores jovens como adultos, teve um sucesso tépido e tornou-se pouco mais do que uma nota de rodapé na prolífica carreira de Burnett; seus outros romances, como Uma Princesinha e O Pequeno Senhor Fauntleroy, eram muito mais populares na época de sua morte em 1924. O que provavelmente salvou o livro do submundo esgotado foi o aumento no século 20 da bolsa de estudos de literatura infantil e a atenção geral à literatura para crianças como um gênero distinto. Isso, e o fato de que os direitos autorais do livro expiraram nos EUA em 1987, e na maioria dos outros lugares em 1995, abrindo o caminho para números incontáveis de edições abreviadas, não abreviadas e adaptadas.

Esta história incomum, então, provou ser o elemento mais duradouro do legado literário de Burnett. Talvez isso não nos deva surpreender, dado o quanto estava à frente do seu tempo. No Jardim Secreto, a herança legítima da órfã Maria é, em última análise, ela mesma e o mundo natural, a capacidade de falar a verdade aos outros e de a ter de volta – de viver uma vida plena, tanto do corpo como da imaginação.

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