article-image
Een model van een Neanderthaler, uit het Londense Natural History Museum. Allan Henderson/CC BY 2.0

Stoerder dan Homo sapiens, met zwaargebouwde bekken en tonvormige borstkas, hadden de Neanderthalers duidelijk gevormde schedels die hen een uniek profiel gaven. Eerder onderzoek heeft gesuggereerd dat deze unieke kenmerken – schuine jukbeenderen, vooruitstekende gezichten en neuzen die redelijkerwijs als bolvormig kunnen worden omschreven – wijzen op een beet die zo krachtig was dat hij kon worden gebruikt om vast te grijpen, als een derde hand. Maar een nieuwe studie, deze week gepubliceerd in het tijdschrift Proceedings of the Royal Society B, suggereert een alternatieve theorie: De gezichtsstructuur van Neanderthalers hielp hen om diep te ademen in koude klimaten, waardoor koude, droge lucht rond hun neusgangen kon bewegen.

Australische wetenschappers gebruikten driedimensionale digitale reconstructies van Neanderthalers, moderne mensen, en een derde hominide soort, Homo heidelbergensis. Door computersimulaties uit te voeren om de biomechanica van hun beten te onderzoeken, en hoe de warmte door hun neusholtes stroomde, ontdekte het team dat de Neanderthalers in feite een beet hadden die niet sterker was dan die van ons, en mogelijk zelfs zwakker. “Een verrassend resultaat van onze simulaties was dat de moderne mens hard kan bijten, en dat we dat doen met zwakkere kaakspieren. Het blijkt dat wij moderne mensen zeer efficiënte bijters zijn,” vertelde Stephen Wroe, hoofdauteur van de studie, aan The Guardian.

Maar als het aankwam op het opnemen van koude, droge lucht, en het opwarmen en bevochtigen ervan, hadden Neanderthalers een aanzienlijk voordeel. Uit de studie bleek dat de neusholten van de Neanderthalers iets minder dan 30 procent groter waren dan die van moderne mensen, wat hen misschien hielp om te overleven in barre, frigide omstandigheden.

Daarbovenop lijken ze grotere neusgaten te hebben gehad, waardoor ze lucht sneller door die gangen konden stuwen dan wij – een mogelijke zegen voor een actieve levensstijl, zwaar op hijgen en puffen. “De caloriebehoefte van Neanderthalers was enorm vergeleken met die van ons,” vertelde co-auteur Chris Stringer aan The Guardian. “Ze bewogen veel, ze hadden waarschijnlijk minder efficiënte kleding en daarom moeten ze veel meer van hun lichaamsvet verbranden om warm te blijven.”

Terwijl sommige nieuwe onderzoeken suggereren dat Neanderthalers mogelijk gedrag vertoonden waarvan eerder werd aangenomen dat het uniek menselijk was, geven andere papers, zoals deze, aan dat ze bepaalde fysieke kenmerken hadden die helemaal van hen waren.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.