Schattingen over het aantal soorten parasitoïden lopen sterk uiteen: de meeste zijn piepklein, dus er zijn veel onontdekte soorten. Sommigen schatten het aantal op 2 miljoen.

“Er zijn waarschijnlijk meer soorten van hen dan van enig ander soort dier op aarde,” zegt Andrew Forbes van de Universiteit van Iowa in Iowa City. “Als je stopt en nadenkt over het enorme aantal dieren op aarde dat in hun levensonderhoud voorziet door eieren in andere dieren te leggen en allerlei vreselijke dingen met hen te doen voordat ze hen levend verorberen, kan dat je een pauze geven.”

De voorouderlijke parasitoïde wesp was waarschijnlijk vergelijkbaar met moderne zaagvliegen, die zich voeden met dood hout dat is verteerd door symbiotische schimmels. Het kan zijn dat een soort de schimmels verloor, en zo andere soorten begon te doden die dat wel deden.

De eerste opdracht voor een volwassen parasitoïde is het vinden van een geschikte gastheer. Ze identificeert eerst haar favoriete habitat, die een duidelijk uiterlijk en geur heeft. Dan is het een kwestie van op de juiste manier een ei leggen.

De sluipwesp kan de rups op deze manier wel een dozijn keer steken

Om dit voor elkaar te krijgen, hebben de meeste sluipwespen een naaldachtig orgaan waarmee ze hun gastheren steken. Zo steken Iseropus-wespen hun eitjes in de larven van Hemerocampa-motten. In een lezing uit 1929 beschreef de entomoloog Robert Cushman deze aanval in detail.

Iseropus valt de Hemerocampa rups laat in zijn leven aan, wanneer deze zijn cocon al in een iepboom heeft gebouwd. De wesp landt op de boom en tast in het rond naar de cocon.

“Gretig test ze hem helemaal uit tot ze, kennelijk tevreden dat hij aan haar doel beantwoordt, met haar poten een stevige greep neemt, haar achterlijf kromt tot de stiletto loodrecht naar de cocon wijst en hem dan door de mazen heen steekt,” aldus Cushman. De wesp kan de rups op deze manier een dozijn keer steken.

Andere soorten moeten veel harder werken. Hun gastheren kunnen terugvechten.

De opzienbarende, metaalachtige Lasiochalcidia pubescens (soms L. igiliensis) legt haar eitjes op de larven van antilions. Dat klinkt als een monumentaal slecht idee, want mierenleeuwenlarven zijn woeste roofdieren.

Ze lokt de mierenleeuw uit om haar poten aan te vallen

Ze graven kleine kuilen in zand, en begraven zich dan op de bodem. Als een mier zonder geluk in de kuil komt, glijdt hij langs de zijkant naar beneden, en het mierenleeuwtje grijpt hem in zijn krachtige kaken.

Ondanks de risico’s is L. pubescens geëvolueerd om haar eieren in de keel van het mierenleeuwtje te leggen.

Zij provoceert het mierenleeuwtje om haar poten aan te vallen met haar onderkaken. Als de mierenleeuw zich vastgrijpt, houdt ze met haar gespierde poten de kaken van de mierenleeuw uit elkaar, en injecteert voorzichtig een eitje in het membraan van de blootgelegde keel.

Andere parasitoïden zijn veel voorzichtiger. Zij benaderen hun gastheer niet eens, en laten in plaats daarvan eieren voor hem achter.

Eén familie, de Eucharitiden, gebruikt mierenlarven als gastheer. Ze leggen hun eitjes op planten in de buurt van mierennesten. Als de wespenlarven uitkomen, blijven ze rondhangen tot ze een mier tegenkomen die op weg is naar zijn nest.

Andere parasitoïden moeten zich op echt gevaarlijk terrein begeven.

Eenmaal in het mierennest, hecht de parasitoïdenlarve zich aan een mierenlarve. Ze verspreidt een chemisch boeket dat zoveel lijkt op dat van haar miergastheren, dat de mieren haar aanwezigheid accepteren.

Zelfs wanneer ze een volwassen wesp is geworden, behandelen de mieren haar als een van hun eigen wespen, die ze verzorgen en voeden. Voordat de mierengeur is uitgewerkt, komt de wesp uit het nest en vertrekt.

Andere parasitoïden moeten zich op echt gevaarlijk terrein wagen om hun gastheer te vinden. Eén Japanse soort heeft leren duiken.

Agriotypus gracilis legt haar eitjes in de poppen van een kokerjuffer, Goera japonica genaamd. Zoals alle caddisflies bouwen deze larven beschermende omhulsels van zijde en zandkorrels. Ook zij leven 6-15 centimeter onder water.

Larven die zich in het lichaam van een gastheer ontwikkelen, moeten wat lucht krijgen

Om er een te bereiken, kruipt de vrouwelijke wesp langs een plantenstengel of de zijkant van een blootliggende steen naar beneden. Ze kan ongeveer 14 minuten onder water overleven. Haar dikke haar vormt een soort luchtbel waarmee ze kan ademen.

Na het leggen van een ei, drijft het vrouwtje naar de oppervlakte om een andere pop te zoeken. Zodra de larven uitkomen, eten ze meestal hun gastheer op.

Larven als deze hebben het gemakkelijk. Ze zijn buiten het lichaam van de gastheer, dus kunnen normaal ademen. Maar larven die zich in het lichaam van de gastheer ontwikkelen, moeten lucht krijgen.

Encyrtus infidus is een parasitoïde op het schildluis Lecanium kunoensis (soms Eulecanium kunoense genoemd). Veel parasitoïdenlarven ontwikkelen zich op één schildluislarve, en gebruiken die als buffet.

Zij maken van hun gastheer hun persoonlijke lijfwacht.

In het begin blijven de larven met een steeltje vastzitten aan het ei waaruit ze zijn uitgekomen. Dit helpt hen aan lucht. Later wordt het binnenste van de schildluis overvol, de larven gaan strijden om ruimte en het steeltje wordt doorgesneden. Maar de wespenlarve heeft een oplossing.

De schildluislarve heeft een netwerk van buisjes die lucht door zijn hele lichaam aanvoeren, trachea genaamd. Elke trachee eindigt in een opening die een spirakel wordt genoemd, waardoor de schildluislarve lucht uitwisselt met zijn omgeving.

Wanneer de parasitoïdenlarve de verbinding met zijn ei verliest, versmelt hij zijn spiracles met het tracheale systeem van de schildluis en “steelt” lucht tot hij verpopt.

Andere parasitoïden doen meer dan de lucht van hun gastheren stelen. Zij veranderen hun gastheer in hun persoonlijke lijfwacht.

In het gebladerte van Brazilië zoekt de parasitoïde Glyptapanteles rupsen van de mot Thyrinteina leucoceraea op en legt tot 80 eitjes. De gastrups blijft zich voeden, zelfs nadat de larven uit de eitjes zijn gekomen.

Zij zwaait haar kop heftig van links naar rechts om roofdieren op afstand te houden

De parasitoïden voeden zich met het binnenste van de rups tot deze klaar is om zich te verpoppen. Daarna eten ze zich bijna allemaal een weg uit de nog levende rups, en spinnen een cocon op een nabijgelegen takje of blad.

Een paar van hen blijven echter binnen de rups. Hun taak is de rups te controleren en te zorgen dat hij hun verpoppende broeders en zusters bewaakt.

De belaagde rups stopt met eten. Hij gebruikt zijn lichaam, dat op dit punt doorzeefd is met gaten, als een tent om de poppen te beschermen. Hij zwaait ook zijn kop heftig van links naar rechts om roofdieren op afstand te houden. Zodra de wespen te voorschijn komen, sterft de rups.

Na de verpopping, moet de volwassene uit het lichaam van zijn gastheer te voorschijn komen. Dit is het bijzonder gruwelijke deel, en lijkt in niets zo veel op de beroemde borst-burster scène uit Alien.

De wesp komt zeer grotendeels bedekt met lichaamsvloeistoffen en stukjes weefsel van de gastheer tevoorschijn

In 1932 legde Curtis Clausen uit dat de volwassen wesp “eerst een breuk moet maken in het puparium dat haar omgeeft en dan een variërende hoeveelheid ingewanden of weefsel van de gastheer moet wegschrapen of bijten, en tenslotte een gat moet knippen in het zwaar gechitineerde integument….”

Al dit bijten en snijden creëert een gigantische puinhoop, en “de wesp komt zeer grotendeels bedekt met lichaamsvloeistoffen en fragmenten van weefsel van de gastheer.” Terwijl de wesp “gemakkelijk en snel wordt schoongemaakt”, sterft de gelukkige gastheer “onmiddellijk als gevolg van deze grove verminking”.

Als dit voorbij is, hebben de volwassen wespen nog één taak om de cyclus te voltooien. Ze moeten paren.

De mannetjes doen niets aan de verzorging van de eitjes, dus hun enige taak is het bevruchten van de vrouwtjes.

Bij sommige parasitoïden vliegen de mannetjes rond op zoek naar chemische signalen die door ontvankelijke vrouwtjes worden afgescheiden. Maar soms zijn de rollen omgedraaid. Bij sommige soorten van het geslacht Melittobia, dat de larven van solitaire bijen en wespen infecteert, produceren de mannetjes geuren die massaal vrouwtjes aantrekken.

Melittobia legt eitjes in haar gastheren vlak voordat deze zich verpoppen. Het vrouwtje steekt de gastheer tot onderdanigheid, en legt dan een cluster eitjes op het buitenoppervlak. Deze eenvoudige handeling ontketent een bizar seksueel drama.

De larven voeden zich door de huid van de gastheer, verpoppen zich en worden wespen. Ze zijn bijna allemaal vrouwelijk. Als de gastheer groot genoeg is, ontwikkelen de eitjes zich snel tot kortvleugelige vrouwtjes. Deze leggen nog meer eitjes, waardoor de gastheer volledig wordt leeggezogen.

Broertjes vechten met elkaar om toegang tot hun ontluikende zusjes.

Eitjes die later worden gelegd, ontwikkelen zich tot langvleugelige vrouwtjes, die de cocon van de gastheer doorkauwen en uitvliegen om meer slachtoffers te zoeken.

Tussen beginnen binnen de cocon de weinige blinde mannetjes de vrouwtjes het hof te maken. Ze heffen en laten hun poten zakken, strelen de vrouwtjes met hun poten en antennes, en fladderen met hun vleugels, volgens een studie uit 2008 door Robert Matthews van de Universiteit van Georgia in Athens.

De concurrentie tussen de mannetjes is hevig. “Broers vechten met elkaar om toegang tot hun opkomende zusters,” volgens Matthews. Soms eindigen alle mannetjes dood.

De vrouwtjes zitten dan zonder partners. Dus maken ze er nog een paar.

Een vrouwelijke wesp vindt een nieuwe gastheer en legt een paar eitjes, meestal minder dan tien. Al deze eitjes ontwikkelen zich tot mannetjes.

Ze blijft in de buurt, aait haar zonen met haar antennes, kijkt toe hoe ze uitgroeien tot poppen en dan tevoorschijn komen als volwassenen. Terwijl de meeste vrouwelijke parasitoïden hun nageslacht in de steek laten zodra de poten zijn gelegd, kunnen Melittobia-vrouwtjes positief moederlijk zijn.

Als het eerste volwassen mannetje tevoorschijn komt, paart het vrouwtje met hem. Na bevrucht te zijn door haar eigen zoon, legt ze een volledig legsel eieren op dezelfde gastheer.

Als dat je een nogal eigenaardige manier van voortplanten lijkt, zet je dan schrap, want Copidosoma floridanum is nog een stapje verder gegaan. “Deze wespen hebben genetisch klonen uitgevonden lang voordat de mens zelfs maar een flauw vermoeden had van het idee,” zegt John Werren van de Universiteit van Rochester in New York.

Een vrouwtje C. floridanum legt een enkel ei in het ei van een nachtvlinder. Het gastheerei komt uit en de gastheerlarve groeit, zich klaarblijkelijk niet bewust van de 1500-2000 parasitoïdenlarven in haar. Zodra de gastheer het laatste larvenstadium heeft bereikt, beginnen de parasitoïdenlarven hem op te eten en ontwikkelen zich snel.

Door hun halfbroertjes te doden, maken ze voedsel voor hun identieke zusjes.

“Wanneer de embryo’s zich beginnen te ontwikkelen, delen ze zich, en delen ze zich, waarbij elk eitje identieke genetische kopieën van zichzelf maakt,” zegt Werren. “Dit is een gek geworden tweeling.”

Onder de genetisch identieke dochters wordt een subgroep “soldaten”. Zij ontwikkelen zich sneller dan hun zusters en verdedigen de gastheer. Als een andere wesp nadert, vallen ze haar aan en eten alle eitjes op die ze misschien weet af te zetten.

De soldaatvrouwtjes doen ook iets dat contraproductief lijkt: ze zoeken hun broers op en doden hen. Ze doen dit omdat ze genetisch identiek zijn aan hun zusters, maar slechts de helft van hun DNA delen met hun broers. Door hun halfbroers te doden, maken ze voedsel voor hun identieke zusters.

Een paar mannetjes ontsnappen aan de slachting. Ze paren uiteindelijk met de vruchtbare vrouwtjes die later tevoorschijn komen, en de cyclus gaat door.

Je denkt misschien dat parasitoïden onherstelbaar afschuwelijk zijn. Maar het vreemde is dat ze best nuttig zijn, vooral omdat elke parasitoïde zo specifiek is in zijn gastheerkeuze.

Elk jaar wordt een vijfde van de gewassen in de wereld aangevreten door insectenplagen: ongeveer 25% van de rijst in India gaat bijvoorbeeld verloren door insecten. Parasitoïden kunnen deze plagen onder controle houden, zonder dat schadelijke insecticiden nodig zijn.

We begrijpen vaak niet de ingewikkelde relaties tussen parasitoïden en hun gastheren

In 1888 werd de citrusvruchtvelden in Californië gedecimeerd door het schildluisluis. De boeren haalden er een “nu legendarische predator” bij, de Australische parasitoïde Vedalia-kever. Deze onderdrukte al snel de kussenschubben, die zelfs nu nog onder controle worden gehouden.

Tegen het einde van de 20e eeuw waren er wereldwijd meer dan 3600 doelbewuste introducties van parasitoïden tegen meer dan 500 plagen in bijna 200 landen en eilanden.

Maar velen waren niet zo succesvol als de vedalia-kever. Slechts 30% van de geïntroduceerde parasitoïden hebben zich met succes kunnen vestigen, en daarvan heeft slechts 36% hun doelorganismen volledig onder controle gekregen.

Dit is geen falen van hun kant, maar eerder van de onze. Ondanks meer dan een eeuw werk, begrijpen we vaak niet de ingewikkelde relaties tussen parasitoïden en hun gastheren. De wilde diversiteit van deze insecten, lijkt het, ligt nog steeds buiten ons bereik.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.