Orka’s (Orcinus orca) worden vaak orka’s genoemd, ook al vallen ze bijna nooit mensen aan. De naam orka was oorspronkelijk “walvisdoder”, omdat oude zeelieden hen in groepen zagen jagen om grote walvissen te verslaan, aldus Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Nu worden orka’s erkend als een van de meest verspreide zoogdieren op de planeet, die in elke oceaan voorkomen. Het zijn ongelooflijk sociale, diverse en woeste zee roofdieren met een dieet variërend van pinguïns tot grote witte haaien.

Hoe groot is een orka?

Een illustratie met een uitsnede van het lichaam van een orka en de organen binnenin.

Een illustratie met een uitsnede van het lichaam van een orka en de organen binnenin. (Image credit: Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Orka’s zijn de grootste leden van de dolfijnenfamilie. Mannetjes zijn groter dan vrouwtjes, maar ze variëren in grootte en gewicht, afhankelijk van het soort orka. De grootste orka die ooit werd geregistreerd, was maar liefst 9,8 meter lang en woog 10.000 kilo. (10.000 kilogram), volgens SeaWorld. Dat is langer en zwaarder dan de meeste campers.

Orka’s staan bekend om hun lange rugvin (de vin op de rug van het dier) en hun zwart-witte kleur. De zwart-witte kleur helpt hen te camoufleren door hun omtrek in het water te verdoezelen. Net achter de rugvin bevindt zich een grijze vlek die “zadel” wordt genoemd – omdat hij op een ruiterzadel lijkt.

Het lichaam van een orka is cilindervormig en loopt aan elk uiteinde taps toe om een hydrodynamische vorm te vormen. Deze vorm, samen met de grote omvang en kracht van de orka, maakt hem tot een van de snelste zeezoogdieren, die snelheden van meer dan 30 knopen (ongeveer 34 mph, of 56 km/h) kan bereiken. Orka’s hebben enorme tanden, die kunnen groeien tot 4 inch (10 centimeter) lang, volgens National Geographic.

Wat eten orka’s?

Een onderwaterfoto van een orka naast een grote groep haring bij Andenes in Noorwegen.

Een orka helpt bij het vangen van een grote groep haring in ondiep water bij Andenes in Noorwegen. (Image credit: by wildestanimal via Getty Images)

Orka’s zijn toppredatoren, aan de top van de voedselketen. Geen enkel dier jaagt op orka’s (behalve de mens). Orka’s voeden zich met veel verschillende soorten prooien, waaronder vissen, zeehonden, zeevogels en inktvissen. Ze kunnen ook walvissen vangen die groter zijn dan zijzelf, zoals dwergvinvissen, en ze zijn het enige dier waarvan bekend is dat ze op grote witte haaien jagen, volgens het Natural History Museum in Londen. Van orka’s is zelfs gemeld dat ze zwemmende herten en elanden doden, volgens een hoofdstuk over orka’s in “Primates and Cetaceans” (Springer, 2014).

Orka’s gebruiken veel verschillende technieken om prooien te vangen. Soms stranden ze zichzelf om zeehonden op het land te vangen, waarbij ze vanuit het water op het land springen. Orka’s zullen ook samenwerken om grotere prooien of groepen prooien te vangen, zoals scholen vis, volgens de Rode Lijst van de International Union for Conservation of Nature (IUCN). Ze kunnen echolocatie gebruiken om hun prooi te identificeren door geluiden, of geluidsgolven, te creëren die door het water reizen. Deze golven weerkaatsen op voorwerpen, waaronder prooien, die de orka’s kunnen gebruiken om ze te lokaliseren, aldus SeaWorld.

Orca’s vallen mensen aan

Er zijn geen gegevens bekend van orka’s die ooit een mens in het wild hebben gedood. Dat komt omdat mensen geen deel uitmaken van hun natuurlijke dieet. Af en toe kan een orka een mens verwarren met iets dat ze wel eten, zoals een zeehond. In 2017 werd een orka op camera betrapt toen hij een surfer aanviel tijdens de Lofoten Masters surfwedstrijd in Noorwegen. De orka leek zich terug te trekken uit de aanval vlak voordat hij contact maakte. De Noorse Orca Survey zei in een Facebook-post dat de orka zich waarschijnlijk op het allerlaatste moment realiseerde dat de surfer geen zeehond was.

In 2005 werd een 12-jarige jongen “gestoten” door een orka in de buurt van Ketchikan, Alaska, in wat een afgebroken aanval kan zijn geweest – vergelijkbaar met de surfer in Noorwegen – of gewoon nieuwsgierigheid namens de orka, volgens de Associated Press, via The Seattle Times. De Associated Press meldde dat een surfer werd gebeten in Californië in de vroege jaren 1970, dat is de enige relatief goed gedocumenteerde geval van een wilde orka daadwerkelijk bijten van een mens. Orka’s in gevangenschap, echter, hebben mensen aangevallen en gedood.

Hoewel wilde orka’s niet opzettelijk mensen kwaad doen, hebben ze wel boten aangevallen. Er waren veel meldingen vanaf de zomer van 2020 van orka’s die zeilboten voor de kust van Spanje en Portugal ramden en schade aanrichtten, volgens BBC News. Bij de meeste aanvallen waren drie jonge mannetjes orka’s betrokken, en mariene biologen die de incidenten onderzochten, geloven dat de jonge mannetjes met de boten speelden door het op de roeren te gemunt te hebben en de boten rond te duwen.

Het leven in de groep

Een foto van een volwassen orka en een kalf die opduiken bij het Cumberland Peninsula in Canada

Een volwassen orka en een kalf die opduiken bij het Cumberland Peninsula in Canada. (Image credit: Michael Nolan via Getty Images)

Orka’s zijn zeer sociale wezens en leven in familiegroepen, pods genaamd, die tot 50 leden kunnen tellen, volgens het Animal Diversity Web (ADW) van de Universiteit van Michigan. Deze groepen bestaan uit verwante moeders en hun nakomelingen, bekend als matrilines. Een mannelijke orka blijft levenslang bij zijn moeder, terwijl dochters een tijdje weg kunnen blijven nadat ze zelf kalveren hebben gekregen, volgens de liefdadigheidsinstelling Whale and Dolphin Conservation (WDC). De scholen hebben vaak hun eigen kenmerkende roep, of dialecten, om te communiceren, maar ze zullen zich associëren met andere scholen en kunnen samenkomen om nog grotere, tijdelijke groepen te vormen.

KEY FACTS

Grootte: Tot 9,8 m lang

Levensduur: Tot 100 jaar

Conservatiestatus: Data deficient

Een vrouwelijke orka baart om de drie tot tien jaar één nakomeling per keer. De draagtijd duurt volgens SeaWorld meestal zo’n 17 maanden. Orka’s werken samen om voor de jongen te zorgen, en andere vrouwtjes in de groep helpen vaak bij de opvoeding.

Vrouwelijke orka’s hebben een gemiddelde levensduur van 50 jaar, maar sommige individuen hebben naar schatting wel 100 jaar geleefd. Mannetjes leven korter, met een gemiddelde levensduur van 29 jaar en een maximale levensduur van 60 jaar, volgens het Center for Whale Research in de staat Washington.

Waar leven orka’s?

Moordwalvissen zijn de meest verspreide zoogdieren, behalve mensen en mogelijk bruine ratten, volgens SeaWorld. Ze leven in alle oceanen over de hele wereld en hebben zich aangepast aan verschillende klimaten, van de warme wateren bij de evenaar tot de ijzige wateren van de Noord- en Zuidpoolgebieden.

Orka’s zijn bekend om hun lange afstanden. Uit een studie is bijvoorbeeld gebleken dat een groep orka’s van de wateren voor de kust van Alaska naar die in de buurt van centraal Californië reisde, volgens de IUCN – een afstand van meer dan 1.200 mijl (1.900 km).

Zijn er verschillende soorten orka’s?

Killerwalvis en Weddellzeehond.

Killerwalvis en Weddellzeehond. (Foto: Robert Pitman/NOAA)

Alle orka’s worden momenteel ingedeeld onder één soort, Orcinus orca. Er zijn echter herkenbare verschillen tussen populaties, en biologen hebben verschillende vormen geïdentificeerd, ecotypen genoemd, die in feite verschillende soorten of ondersoorten kunnen zijn, aldus de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

De ecotypen van de orka kunnen variëren in grootte, dieet en gedrag. Er zijn momenteel 10 beschreven ecotypen: vijf op het noordelijk halfrond en vijf op het zuidelijk halfrond, volgens WDC. In het noordelijk deel van de Stille Oceaan hebben wetenschappers orka’s geïdentificeerd die meestal een klein leefgebied hebben – vandaar de naam – en gespecialiseerd zijn in het vangen van vis. Bigg’s orka’s, of orka’s van voorbijgaande aard, kunnen ook worden aangetroffen in de noordelijke Stille Oceaan. Deze orka’s leggen grote afstanden af en jagen op zoogdieren zoals zeehonden en walviskalveren. Offshore orka’s komen ook in deze regio voor. Zij leven ver van de kusten en zijn gezien als eters van vis en haaien, maar er is betrekkelijk weinig over hen bekend.

ORCA TAXONOMY

Kingdom: Animalia

Phylum: Chordata

Class: Mammalia

Order: Cetacea

Familie: Delphinidae

Genus: Orcinus

Soorten: orka

Op het noordelijk halfrond leven ook Noord-Atlantische orka’s van type 1 en type 2. Type 1 orka’s zijn generalistische eters en zijn waargenomen als eters van vis en zeehonden rond Europese landen, waaronder Noorwegen en Schotland. Type 2 orka’s zijn zeldzamer en eten voornamelijk andere walvissen en dolfijnen.

Op het zuidelijk halfrond zijn er Type A, Type B (groot), Type B (klein), Type C en Type D orka’s.

-Type A orka’s reizen in en uit Antarctische wateren en volgen de migratie van hun belangrijkste prooi, dwergvinvissen.

-Type B (grote) dieren worden ook wel pakijsorka’s genoemd, omdat ze jagen op zeehonden in het Antarctische pakijs.

-Type B (kleine) orka’s, ook wel Gerlache orka’s genoemd, zijn gezien als eters van pinguïns, maar hun volledige dieet is onbekend.

-Hetzelfde geldt voor Type C en Type D orka’s, hoewel beide wel vis etend zijn waargenomen.

-Type C, of Ross Sea orka’s, zijn het kleinste ecotype en worden meestal gevonden in het oosten van Antarctica.

-Type D, of subantarctische orka’s, zijn zeer zeldzaam, en er is nog veel over hen te leren.

Zijn orka’s bedreigd?

De orka staat momenteel op de “Data Deficient”-lijst van de IUCN, wat betekent dat zijn beschermingsstatus onbekend is. Wetenschappers hadden niet voldoende gegevens toen hij in 2017 voor het laatst werd beoordeeld, vanwege de onzekerheid over zijn taxonomische classificatie – of orka’s moeten worden opgesplitst in verschillende ondersoorten of soorten. De IUCN merkte op dat de orka als een enkele soort overvloedig is en wijd verspreid. Ze worden echter nog steeds bedreigd door menselijke activiteiten en sommige regionale populaties, zoals de orka’s die afhankelijk zijn van blauwvintonijn in de Straat van Gibraltar, zijn aanzienlijk afgenomen.

Menselijke beschavingen over de hele wereld doden orka’s direct en indirect. In Groenland, Japan, Indonesië en het Caribisch gebied wordt volgens de IUCN nog steeds in kleine aantallen op orka’s gejaagd voor voedsel, of om hun populatie onder controle te houden. Vervuilende stoffen in de oceaan en de zeeën, zoals chemicaliën en olie, vormen een bedreiging voor orka’s, samen met verstoring door boten, overbevissing en andere verstoringen van hun voedselvoorziening en klimaatverandering, aldus de IUCN.

De orka’s worden in de VS beschermd onder de Marine Mammal Protection Act (MMPA). Zuidelijke bewoonde orka’s zijn ook opgenomen in de lijst van bedreigde diersoorten, omdat ze met uitsterven worden bedreigd als gevolg van bedreigingen zoals lawaai van bootverkeer en een afname van de zalmpopulatie – hun favoriete voedsel. Een subpopulatie van voorbijtrekkende orka’s (AT1) is ook opgenomen op de lijst van “uitgeputte” walvissen in het kader van de MMPA. De populatie bestaat uit slechts zeven individuen, na een dramatische daling in de nasleep van de olieramp met de Exxon Valdez in 1989 in Prince William Sound, Alaska, volgens NOAA.

Bekende orka’s

Een foto van Keiko de orka uit Free Willy in het Oregon Coast Aquarium.

Keiko de orka uit Free Willy in het Oregon Coast Aquarium. (Image credit: Kevin Schafer via Getty Images)

Een SeaWorld orka genaamd Tilikum stond centraal in de populaire documentaire “Blackfish” uit 2013, die een kritische blik wierp op orka’s in gevangenschap. Tilikum was betrokken bij drie menselijke sterfgevallen, waaronder die van SeaWorld-trainer Dawn Brancheau in 2010. De documentaire creëerde een publieke reactie tegen SeaWorld, en in 2016 kondigde de keten van mariene parken aan dat het zijn kweekprogramma van orka’s beëindigde, Live Science meldde dit eerder. Tilikum stierf in 2017 op 36-jarige leeftijd in SeaWorld aan een bacteriële infectie.

Een andere beroemde orka in gevangenschap was Keiko, die Willy speelde in de film “Free Willy” uit 1993. Keiko leefde in een marien park in Mexico, maar na de release van de film werd een internationale campagne gestart om hem terug te brengen naar de wilde IJslandse wateren waaruit hij werd gevangen toen hij ongeveer 2 jaar oud was. Keiko werd opgeleid om wilde vis te vangen en werd in 2002 voor de kust van IJsland vrijgelaten. Hij zwom naar de kust van Noorwegen maar stierf aan longontsteking, 18 maanden na zijn vrijlating, op 27-jarige leeftijd, volgens BBC News.

Een volledig witte orka genaamd “Iceberg” werd gespot in wateren rond de Commandant Eilanden, voor de oostkust van Rusland, in 2010, Live Science eerder gemeld. De spookachtig witte rugvin van dit volwassen mannetje stak dramatisch af tegen die van zijn zwart-witte groepsgenoten. Onderzoekers van het Far East Russia Orca Project (FEROP), die Iceberg ontdekten, vonden meer witte orka’s in Russische wateren, en suggereerden dat de meeste albino zijn, hoewel dat niet met zekerheid bekend is, volgens WDC. Albino orka’s zouden kunnen wijzen op inteelt in de populatie.

Gerelateerd: Gallery: Ruslands prachtige orka’s

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.