De winter is schuldig aan het veroorzaken van heel wat ongemak in ons leven. Hij maakt ons bibberende klompen onder stapels dekens, stootte onze tenen in het donker bij zonsopgang, schrale lippen en een droge huid.

In tegenstelling tot wat vaak wordt gedacht, is hij er echter niet de oorzaak van dat u de hele nacht moet hoesten en niezen, dat uw keel pijn doet of dat uw sinussen kilo’s zwaarder worden. Correlatie betekent niet altijd oorzakelijk verband, en koud weer veroorzaakt geen verkoudheid. Als je het koud hebt, heeft dat zelfs geen invloed op de duur of de ernst van een verkoudheid. Je hebt eigenlijk minder kans om een verkoudheid op te lopen door buiten in een badpak rond te rennen dan door binnen naast je radiator te kruipen.

Meer dan 250 virussen zijn de ware boosdoeners achter de ellendige snotterende epidemieën die zich in de koudere maanden door Yale verspreiden. Vijftig procent van de ziekten die wij “verkoudheid” noemen, worden veroorzaakt door een van de ongeveer 100 vormen van een listig virus, rhinovirus genaamd. De rest wordt veroorzaakt door een familie van virussen die coronavirussen worden genoemd, of door secundaire infecties met andere aandoeningen van de luchtwegen zoals de griep.

Deze verkoudheidsveroorzakende virussen worden overgedragen in afscheidingen van de bovenste luchtwegen, in de vorm van aërosol-sproeidruppeltjes. Met andere woorden, wanneer uw zieke huisgenoten op u niezen, bedekken zij u met dodelijke druppeltjes speeksel en slijm die virusdeeltjes bevatten. Als deze druppeltjes in contact komen met uw ogen of mond, loopt u een groot risico op infectie. Als die zieke huisgenoot echter zo attent is om zijn nies in zijn handen te doen in plaats van in uw ogen, kunnen oppervlakken die hij aanraakt voordat hij zijn handen wast, nog steeds virusdeeltjes overdragen op uw handen – en als u dan uw ogen of mond aanraakt, kan het rhinovirus u infecteren.

Virussen zijn kleine infectieuze deeltjes die zich niet kunnen reproduceren zonder een gastheercel binnen te dringen en de genetische machinerie van die cel over te nemen. Virussen injecteren hun virale genetische materiaal in een gastheercel en zorgen ervoor dat de cel een factor wordt voor de reproductie van het virale genetische materiaal. Dit leidt er uiteindelijk toe dat de cel lyseert (openbreekt) en een veelheid van viruskopieën vrijgeeft die nieuwe cellen infecteren.

Rhinovirussen zijn eenvoudige RNA-virussen omhuld door een eiwitcapside. Zij komen het lichaam binnen via de bovenste luchtwegen en binden zich aan intercellulaire adhesiemolecuul (ICAM)-receptoren, die zich op het oppervlak van epitheelcellen van de luchtwegen bevinden. Wanneer zij deze cellen infecteren en lyseren, geven de cellen chemische noodsignalen af. Het ontstekingseffect van deze signalen veroorzaakt de symptomen die we verkoudheid noemen: congestie, keelpijn, niezen, hoesten, loopneus, spierzwakte, hoofdpijn en vermoeidheid.

Het is interessant dat we niet allemaal even vatbaar zijn voor verkoudheid. Onderzoekers van de Carnegie Mellon University hebben een verband gevonden tussen slaaptekort en verminderde immuniteit voor infectie door de verkoudheid. Als student kan ik het gevoel van een totale ineenstorting van het immuunsysteem na langdurig slaaptekort zeker beamen.

Dus als al deze symptomen eigenlijk worden veroorzaakt door virussen in de lucht of die blijven hangen en iets later buiten blijven dan we zouden moeten, waarom geven we de winter dan de schuld van de verkoudheid? Het blijkt dat de winter een indirecte rol speelt bij de verspreiding van verkoudheid. Koud weer sluit iedereen binnen op, waar ze elkaar in een geconcentreerd gebied infecteren en warme oppervlakken binnenshuis bedekken met viruskernen, die beter kunnen overleven op warme dan op koude oppervlakken buitenshuis. De winter houdt ons binnen, zodat rhinovirussen ons gemakkelijker kunnen bereiken. Toch veroorzaakt kou geen verkoudheid.

Wat zijn de implicaties van het ontkrachten van deze mythe? U moet zich nog steeds goed aankleden als u naar buiten gaat, maar als u niet verkouden wilt worden, moet u besmettelijke gevaren binnenshuis vermijden. Was uw handen regelmatig en probeer uw mogelijk besmette handen uit de buurt van uw ogen en mond te houden. Ik pleit niet voor kluizenarij tijdens de wintermaanden – en die chirurgische maskers zien er een beetje dwaas uit – maar je moet een veilige afstand bewaren tussen jezelf en mensen met waterige ogen, loopneuzen en hevig hoestende mensen. Als u dan toch verkouden wordt, wat volgens de gegevens twee tot vier keer per jaar zal gebeuren, weet u dat u de schuld niet aan het weer buiten moet geven.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.