Vluchtte met James Joyce (1904); geboorte van eerste kind (1905); vestigde zich in Parijs (1920); vluchtte naar Zwitserland (1940); weduwe (1941).

Nora Barnacle Joyce is een van de meest intrigerende persoonlijkheden uit de moderne literatuur, hoewel ze niet meer woorden heeft geschreven dan die in een schamele hoeveelheid brieven aan haar man, James Joyce. Als levenslange metgezel van een man die door sommige geleerden als de meest meesterlijke en invloedrijke schrijver van de 20e eeuw in de Engelse taal wordt beschouwd, gokte en offerde Nora Joyce veel op voor de kunst van haar man. In 1904 ontvluchtte zij met hem het harde, repressieve Ierland en leefde jarenlang in armoede op het vasteland. Bovendien was James Joyce gezegend met een weinig gemakkelijke persoonlijkheid en dronk hij buitensporig veel; Nora Joyce leek moeiteloos met deze eigenschappen om te gaan en werd ook een reddingslijn voor hem toen zijn gezichtsvermogen het begaf. Op zijn beurt was James Joyce hartstochtelijk toegewijd aan zijn vrouw, met wie hij pas formeel trouwde toen hun kinderen volwassen waren, en geleerden en hun tijdgenoten merken op dat haar stem, die hem plaagde, treiterde en aanviel, duidelijk weerklinkt in die van zijn eveneens openhartige en gedenkwaardige vrouwelijke personages.

Nora Barnacle werd in 1884 in Galway geboren in een relatief welvarend gezin. Haar vader was bakker, maar haar moeder Annie Healy Barnacle , kleermaakster van beroep, vond dat ze “beneden” haar stand getrouwd was, want Tom Barnacle was dol op drank, en het gezin verhuisde vaak en bezat nooit een eigen woning. Toen haar moeder beviel van nog een dochter en niet lang daarna van een tweeling, werd Nora naar haar welvarende grootmoeder gestuurd om te wonen in een huis in de buurt van de dokken van Galway. Toen ze vijf jaar oud was, werd ze voor haar opleiding naar het nabijgelegen Convent of Mercy gestuurd. Ze deed het goed genoeg tot ze op 12-jarige leeftijd het leerprogramma afrondde, maar in haar tijd gingen maar weinig vrouwen in Ierland naar het hoger onderwijs. Een universitaire opleiding was nog zeldzamer. De zusters van het klooster vonden voor Nora een baan als “portieres” in een ander klooster, dat een klooster met kloosterlijke zusters was. Rond deze tijd verliet haar moeder haar man, die aan de drank was. Zowel deze gebeurtenis als de dood van twee van haar eerste vriendjes maakten een onuitwisbare indruk op Nora tijdens haar tienerjaren. Later, in James Joyce’s verhaal “The Dead” in Dubliners, vertelt Gretta Conroy huilend aan haar minnaar over de dood van haar 17-jarige minnaar jaren daarvoor, en haar overtuiging dat hij stierf aan liefdesverdriet.

Barnacle was een eigenzinnige tiener, lang, en vaak beschreven als opvallend in uiterlijk. Ze werkte waarschijnlijk als wasvrouw in Galway, en kan ook een tijd in een boekbinderij hebben gewerkt. De mensen die haar kenden, herinnerden zich ook haar stem, die beschreven werd als laag in het register en resonant, en met de zangerigheid van West-Ierland. Ze gebruikte deze stem vrijelijk, en als jonge vrouw stond ze bekend om haar uitgesproken meningen en scherpe humor. Toch overschreed Barnacle’s gedrag soms de grenzen van het conservatieve katholieke Galway. Zij en een vriendin verkleedden zich graag in mannenkleren om ’s nachts de stad te verkennen (in een tijdperk waarin jonge vrouwen meestal niet zonder escorte naar buiten mochten), en haar strenge ooms vonden haar een uitdaging. Toen een van hen haar sloeg nadat bleek dat ze verkering had met een protestant, vluchtte ze naar Dublin.

Daar werkte Barnacle als kamermeisje in het Finn’s Hotel, waar ze naast een klein loon ook kost en inwoning kreeg. Op Nassau Street ontmoette ze op 10 juni 1904 James Joyce. Hij was een jonge Ierse schrijver met een diploma van University College, pas terug uit Parijs. Hij vroeg haar mee uit, maar zij liet hem zitten. Hij stuurde haar een brief bij Finn’s, en zij accepteerde een tweede uitnodiging. Die dag kan 16 juni 1904 zijn geweest, een dag die in de latere fictie van Joyce onsterfelijk is geworden als de dag waarop zijn hele roman Ulysses zich afspeelt. (Bijna een eeuw later vieren liefhebbers van Joyce’s fictie 16 juni over de hele wereld als “Bloomsday”). In de daaropvolgende maanden schreven zij elkaar ontelbare brieven, dagelijks; in die tijd werden er in Dublin vijf brieven per dag bezorgd. Ze spraken erover om er samen vandoor te gaan, en hij begon te informeren naar Engelse lesbanen in het buitenland. Op 8 oktober 1904 vertrokken ze uit Dublin, een grote daad van durf, vooral voor de 20-jarige Barnacle (Joyce was 22). Haar familie had haar met geweld kunnen terugbrengen, als ze van haar plan hadden gehoord; onheilspellender is dat ongehuwde vrouwen in deze tijd weinig bescherming of middelen hadden om zichzelf te onderhouden. Zijn vrienden veronderstelden dat hij haar spoedig zou verlaten en haar zonder geld zou achterlaten in een vreemd land waarvan zij de taal niet verstond. Zonder het voordeel van het huwelijk, had ze geen enkele bescherming. Als zij zwanger was geworden, zou haar situatie nog schrijnender zijn geweest.

Maar James Joyce verliet haar niet. Volgens de meeste bronnen was hij zijn hele leven zeer aan haar toegewijd en vond hij het moeilijk om te schrijven of zelfs maar te functioneren zonder haar nabijheid. Al zijn fictie was intens Iers van smaak, en omdat hij nog maar één keer in zijn leven naar Ierland terugkeerde, is gezegd dat haar doel in zijn leven was hem te herinneren aan zijn geboorteland, elke keer als ze haar mond opendeed. James Joyce was echter vurig anti-katholiek, en wilde hun verbintenis niet wettig maken. Zij vestigden zich in Triëst, een Italiaans sprekende havenstad aan de Adriatische Zee die toen deel uitmaakte van Oostenrijk. Daar werd in 1905 hun eerste kind Giorgio geboren. Omdat zij ongehuwd waren, werden zij uit hun logement gezet. Twee jaar later werd een dochter, Lucia Joyce , geboren. Gedurende een aantal van deze eerste jaren besteedde James Joyce zijn dag aan het geven van Engelse les en het werken aan zijn fictie. Ze woonden vaak in krappe kamers, en beiden waren notoir slecht in het beheren van hun schamele financiën: ze gingen elke avond uit eten en kleedden zich goed, en hij stond bekend als een geweldige drinker. Gedurende vele jaren werden zij ondersteund door de toegewijde broer van James Joyce, Stanislaus, die later naar Triëst verhuisde. In 1914 werd James Joyce’s autobiografische A Portrait of the Artist as a Young Man in feuilletonvorm gepubliceerd. De 15 korte verhalen die zijn volgende boek, Dubliners, vormden, werden ook datzelfde jaar uitgegeven, hoewel niet in Ierland, waar het aan de schandpaal genageld werd vanwege zijn weinig vleiende portrettering van de Ieren en hun katholieke geloof. Beiden veroorzaakten een literaire sensatie door het vernieuwende gebruik van de Engelse taal, meestal uitgedrukt in de dialoog of de innerlijke monologen van zijn gorgelende personages.

Zijn werken maakten ook gebruik van psychologisch inzicht, en hij werd geprezen als een modernistische schrijver van de eerste orde.

In 1915 vertrok het gezin uit Triëst vanwege de Eerste Wereldoorlog. Een groot deel van zijn volwassen leven werd James Joyce geplaagd door oogproblemen, en in 1917 onderging hij de eerste van vele operaties om glaucoom, ilitis en conjunctivitis te verhelpen. In 1920 verhuisde het gezin naar Parijs, waar de schrijver bevriend raakte met Sylvia Beach , een Amerikaanse expatriate die een boekwinkel had onder de naam Shakespeare and Company. Zij drukte en gaf zijn volgende roman, Ulysses, uit in 1922 nadat zijn talrijke pogingen om een uitgever te vinden in Engeland waren mislukt; weinigen wilden het boek aanraken uit angst te worden vervolgd wegens obsceniteit. Het werk werd in zijn tijd als zeer schokkend beschouwd vanwege de heftige thema’s en het ribald taalgebruik van Joyce. In al deze werken en ook in zijn laatste, Finnegans Wake, waren de pittige, eigenzinnige vrouwelijke personages duidelijk gemodelleerd naar Nora Barnacle Joyce. In het toneelstuk Exiles uit 1918 is zij Bertha; in Ulysses, de gedenkwaardige Molly Bloom. Tijdgenoten van de Joyces noemden hun verbintenis er een van grote passie en onderlinge afhankelijkheid. Hij las haar elke avond zijn werk voor, meestal voordat hij naar een café ging om een paar flessen wijn te drinken, en zij hielp hem bij het schrijven als zijn gezichtsvermogen te wensen overliet, en ze nam hem mee in taxi’s als ze hem te dronken vond om zelf de weg naar huis te vinden. Soms probeerde ze hem te verlaten, en toen hun kinderen jong waren dreigde ze hen te laten dopen om hem boos te maken.

De Joyces brachten heel weinig tijd apart door na het vertrek op die oktoberdag uit Dublin in 1904, met uitzondering van een periode toen hij terugkeerde naar Ierland om te proberen een uitgever te vinden voor Dubliners in 1909. Hun correspondentie tijdens deze periode in 1909 was nogal wulps, en in zijn latere personages zoals Molly Bloom zijn er duidelijke echo’s van Nora Barnacle’s uitingen en ongegeneerde seksualiteit. Naar verluidt heeft ze Ulysses echter nooit gelezen; wellicht vond ze veel van Molly’s gedachten en uitspraken veel te dichtbij om comfortabel te zijn.

Barnacle zelf keerde slechts twee keer terug naar Ierland, een keer in 1912 en opnieuw in 1922 tijdens een periode van politieke onrust. Hun 17-jarige zoon Giorgio liep het gevaar op straat te worden ingelijfd toen Ierland streed voor onafhankelijkheid van Engeland. Burgers in Galway liepen groot gevaar, en James Joyce, op de hoogte van het gevaar door nieuwsberichten, was begrijpelijkerwijs geagiteerd. Hun kinderen echter, kwamen weg met een grote minachting voor het land. Zij voelden zich veel meer op hun gemak in Parijs, waar de Joyces behoorden tot een indrukwekkende kring van schrijvers en expats, onder wie Ernest Hemingway, die vaak met James Joyce dronk. Jarenlang werd het gezin financieel gesteund door Harriet Shaw Weaver , een rijke Engelse vrouw die een fervent gelovige was in het literaire genie van James Joyce. Maar het echtpaar was meestal niet in staat om de gulle gaven die hun kant opkwamen te beheren, en verkwistte ze snel aan kleding en vakanties die goed gebruik maakten van de chicste hotels in Europa.

Tot hun Parijse kring behoorden twee rijke Amerikanen, Leon Fleischmann, die in de uitgeverij zat, en zijn glamoureuze Amerikaanse erfgename vrouw, Helen Kastor . Hoewel ze een jonge zoon hadden, verliet Kastor schandalig genoeg haar man voor Giorgio, enkele jaren jonger. De Joyces, die in hun middelbare jaren eigenlijk een beetje een zwijgzame man waren geworden, waren zeer ontzet, maar aanvaardden de verbintenis toen het paar in 1930 trouwde. Bovendien was de broer van Kastor bevriend met Bennett Cerf, die een belangrijke rol zou spelen bij de publicatie van Ulysses in Amerika, na verscheidene jaren van officiële censuur. Cerf’s bedrijf, Random House, nam het boek en maakte er een testcase voor obsceniteit van; een federale districtsrechter besliste eind 1933 in het voordeel van het boek. Het tijdschrift Time plaatste vervolgens James Joyce op de omslag en prees de roman als een grote literaire prestatie.

Nora Barnacle en James Joyce trouwden officieel in 1931. De reden voor het burgerlijk huwelijk, dat in Londen werd voltrokken en in de populaire pers breed werd uitgemeten, was de bevestiging van de erfrechten van hun twee kinderen. Hoewel het in Galway algemeen bekend was dat een ongehuwde Nora Barnacle er in 1904 met een schrijver vandoor was gegaan, beweerde het echtpaar blijkbaar jarenlang dat zij in Triëst waren getrouwd. Later waren hun volwassen kinderen echter geschokt toen ze hoorden dat ze onwettig waren. De spanning kan dochter Lucia’s geestesziekte hebben verergerd, en haar gedrag werd steeds grilliger na dit punt. Op een keer gooide ze plotseling een stoel naar haar moeder, en begon dagen achtereen te verdwijnen.

In de volgende jaren werd Lucia opgenomen in enkele van de meest luxueuze sanatoria van Europa, vaak tegen hoge kosten. Ze werd er zelfs behandeld door de eminente psychoanalyticus Carl Jung, en het werd duidelijk dat ze aan schizofrenie leed. De voortdurende crisis was uiterst moeilijk voor Nora Joyce. Zij gaf haar man de schuld van de problemen, van de manier waarop hij jarenlang het gezin had ontworteld en de kinderen een zwervend bestaan had opgedrongen, en van de krappe woonruimte, waardoor Lucia tot ver in haar puberteit een slaapkamer met haar ouders moest delen. Toen Lucia’s geestesziekte bekend werd, gingen er geruchten dat zij het slachtoffer van incest was geweest, en hoewel sommige van haar vaders fictie dit als literair thema aansnijdt, ontkennen zijn biografen elk daadwerkelijk vermogen om dergelijke gedachten in de werkelijkheid uit te voeren. Pas in 1936 gaf James Joyce uiteindelijk toe en liet haar permanent opnemen in een ziekenhuis in Northampton, Engeland; Nora Joyce heeft haar dochter nooit meer gezien, omdat haar dochter haar zo vijandig gezind was dat de doktoren het sterk afraadden.

De Joyces bleven eind jaren dertig in Parijs wonen, en vierden de publicatie en de positieve kritieken op zijn laatste boek, Finnegans Wake, in 1939. Hij had er 17 jaar over gedaan om het te schrijven en gedurende die periode werd er in zijn correspondentie naar verwezen als “Werk in uitvoering”; alleen Nora Joyce wist van de titel en hield die geheim, want haar man hechtte grote betekenis aan namen. Het boek eindigt met de woorden “Is there one who understands me?”-dezelfde zin die hij tot haar had gericht toen hij haar in 1904 overhaalde met hem naar het continent te gaan.

Met het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog verslechterde de situatie van het gezin. Hun gezondheidsproblemen maakten hun problemen nog groter: James Joyce leed al jaren aan een maagzweer, en geloofde dat zijn pijn psychosomatisch was. Nora Joyce werd getroffen door artritis. Giorgio’s vrouw, Helen, werd steeds grilliger en werd uiteindelijk opgesloten door de Parijse politie; haar Amerikaanse familie redde haar niet lang voordat de nazi’s Frankrijk bezetten. Haar lot als Joodse vrouw, en als geesteszieke ook, zou niet vriendelijk zijn geweest. Hierna namen de Joyces de verantwoordelijkheid op zich voor hun kleinzoon, Stephen, evenals voor Giorgio, die nooit had gewerkt. In december 1940 verhuisden zij allen onder grote druk naar Zwitserland; zij probeerden ook Lucia uit een sanatorium in Bretagne te halen, maar de bezetter wilde haar geen uitreisvisum geven. James Joyce stierf in januari daarop in Zürich. Nora eerbiedigde zijn wensen en, hoewel ze zelf op middelbare leeftijd haar geloof weer was gaan belijden, gaf ze haar man niet de katholieke begrafenis die hij volgens sommigen had moeten krijgen, maar liet hem zijn laatste daad van ongehoorzaamheid verrichten.

Nora Joyce overleefde de volgende tien jaar soms onder grote druk. De oorlog had haar de toegang tot de middelen van haar overleden echtgenoot ontnomen, en zij kon Lucia’s ziekenhuisrekeningen niet betalen; Giorgio had geen inkomen of neiging tot een carrière buiten het zingen. Bovendien waren veel van de intellectuelen die James Joyce om zijn literaire talenten hadden aanbeden, nooit zo gecharmeerd van haar als haar echtgenoot was geweest, en bespotten haar privé als ongeschoold en vulgair. Velen schuwden haar sociaal nadat zij weduwe was geworden; anderen eisten terugbetaling van geld dat zij de Joyces hadden geleend, hoewel het duidelijk was dat zij in grote financiële nood verkeerde totdat zijn testament uit de nalatenschap kwam. Haar zoon meldde dat ze in deze jaren veel tijd doorbracht met het bezoeken van Joyce’s graf op het Fluntern kerkhof in Zürich. Harriet Weaver, de executeur van James Joyce’s persoonlijke en literaire nalatenschap, slaagde erin Nora wat geld te sturen, hoewel het illegaal was om tijdens de oorlog vanuit Engeland geld naar het buitenland te sturen. Sommigen drongen er bij Nora Joyce op aan naar Ierland terug te keren – een idee dat zij afschuwelijk vond. Ze was ook afkerig om zijn graf achter te laten zonder familie om te bezoeken. Nadat zijn testament was afgewikkeld en de oorlog in 1945 was afgelopen, werden haar oudere jaren nog treuriger toen haar kleinzoon, die zij praktisch had grootgebracht en van wiens gezelschap zij zeer genoot, besloot zich bij zijn teruggevonden moeder, Helen Kastor, in Amerika te voegen. Bovendien had Giorgio de alcoholische neigingen van zijn vader geërfd.

Nora Joyce, die eind jaren twintig aan kanker had geleden en een hysterectomie had ondergaan, overleed op 10 april 1951. Zij werd begraven op hetzelfde kerkhof als James Joyce, maar pas in 1966 werden zij door de ambtenaren van Fluntern in percelen naast elkaar bijgezet; er was geen plaats bij zijn graf ten tijde van haar dood. Giorgio Joyce leefde in Duitsland tot zijn dood in 1976. Lucia Joyce overleed, nog steeds geïnstitutionaliseerd, in 1982.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.