Niemand is zo goed in huiselijke drama’s als Sam Mendes. Als je ‘American Beauty’ en ‘Revolutionary Road’ van dichtbij bekijkt, de spanningen, de enscenering, de decorstukken en de gesprekken die zich eromheen afspelen, is het echt niet moeilijk om tot Mendes’ sterke theaterachtergrond te komen – het meesterschap toont zich gewoon heel natuurlijk. Hoewel Mendes’ filmografie inmiddels behoorlijk vruchtbaar is, met epische oorlogsdrama’s en twee kaskraker Bond-films, ga ik de bespreking bewust houden op ‘Revolutionary Road’ en ‘American Beauty’, twee van zijn voor mij meest aangrijpende films, en later dieper ingaan op de laatste.

De twee films zijn thematisch in veel opzichten vergelijkbaar. Zowel ‘American Beauty’ als ‘Revolutionary Road’ blijken effectieve casestudies, en tegelijkertijd kritieken, van de immer ongrijpbare Amerikaanse middenklasse en de huiselijke strubbelingen die schuilgaan achter afbrokkelende huwelijken, onbetaalde hypotheken, de tijdelijke verlokking van ontrouw, de angst en druk van kinderen die worden opgevoed in een ruige atmosfeer als deze, en als klap op de vuurpijl de immer ongrijpbare Amerikaanse droom: simpelweg proberen het te maken is misschien een eeuwenlange exercitie die verschillende patroons ondernemen, om uiteindelijk op dezelfde plek te belanden als Lester Burnham. Het is bijna alsof de Amerikaanse voorstedelijke droom, die nu al zo lang wordt aangeprezen op billboards en uithangborden van duplexwoningen, zijn glans heeft verloren en op zijn kop is gezet, louter en alleen door de gebroken individuen in hen.

Wat ook interessant is, is dat ondanks dat de setting in beide films griezelig veel op elkaar lijkt, de aard van de huiselijke en echtelijke worstelingen, en die van een midlifecrisis, een overheersend thema in ‘American Beauty’, nogal globaal van aard zijn – onzeker zijn over wat je hierna te wachten staat is maar het meest menselijke. Dat is wat ik denk dat ‘American Beauty’ heel mooi, en als ik het met meer woorden moet zeggen, heel hartverscheurend vangt, en hoe Mendes dat doet terwijl hij al die eigenschappen in zijn verhaal behoudt die de filmervaring maken tot wat het is, is eigenlijk het vak van de man; iets waar ik volledig ontzag voor heb.

Wat nog interessanter is, is dat er in deze specifieke periode, de eeuwwisseling (en het millennium), een aantal van dergelijke films zijn uitgebracht binnen opvallend korte perioden, waaronder ‘Magnolia’, ‘Fight Club’ en deze film, die het valse ideaal van zakelijk consumentisme, het beeld van een perfect leven, aan de kaak stellen en de kijker aansporen om op zoek te gaan naar meer, gewoon meer. Van hen vind ik ‘Fight Club’ griezelig veel lijken op ‘American Beauty’, zij het zonder de uber-coole preken en het ultra-geweld. De meeste mensen zouden me voor gek verklaren omdat ik ‘Fight Club’ en ‘American Beauty’ over één kam scheer, maar een nadere beschouwing van hun thema’s en niet hun structuur als films zou de verdienste van deze discussie aan het licht brengen. Hoe dan ook, zonder verder oponthoud en na voldoende de weg te hebben bereid voor een zeer rijpe discussie, laten we ons verdiepen in wat ‘American Beauty’ en vooral het einde ervan voor u betekende.

The Ending, Explained

Ik veronderstel dat het hoogtepunt van de derde akte begint met Lesters ontdekking van Carolyns ontrouw met haar professionele advocaat Buddy Kane, waarop hij nogal onverschillig reageert, en ik zou willen toevoegen, op een absurd komische manier. De twee blazen de affaire af, waarbij Buddy een dure echtscheiding aanvoert en te veel aan zijn hoofd heeft. Ze komt pas laat die avond thuis. Later is te zien hoe ze naar haar huis rijdt, naar het pistool in het handschoenenkastje grijpt en zichzelf valselijk in vertrouwen neemt terwijl ze herhaaldelijk zegt dat ze weigert slachtoffer van zichzelf te worden.

Terug bij de Durnhams arriveert Jane met Angela terwijl Lester met haar flirt, tot grote wrok van Jane. Bij de Fitts doorzoekt een al achterdochtige Frank Ricky’s kamer om beelden te ontdekken van een naakte Lester die gewichten tilt. Ricky had die per ongeluk eerder in de film opgenomen, wat zijn verdenking bevestigt. Frank ziet Ricky per ongeluk bij Lester thuis en denkt dat ze seksuele handelingen verrichten, waarop hij Ricky gewelddadig confronteert als hij weer thuis is en dreigt hem te verstoten vanwege zijn homoseksualiteit. Ricky, nu gefrustreerd, accepteert de eis en gebruikt het om hem aan te sporen hem uit hun huis te zetten. Ricky gaat later naar Jane en vraagt haar om met hem weg te lopen naar New York. Terwijl ze daarover ruzie heeft met Angela en haar vaders avances naar Angela, verdedigt Ricky Jane door Angela te vertellen dat ze saai en gewoontjes is en daar onzeker over is, iets wat haar onmiddellijk raakt, want we zien haar kort daarna snikkend op de trap staan.

Een Frank met een gebroken hart confronteert Lester later in de garage in de hoop op wat respijt, en probeert hem te zoenen, waarbij hij zijn eigen homoseksuele neigingen onthult onder een homofoob uiterlijk, wat Lester ten onrechte afwijst. Later betrapt Lester een bedroefde Angela in hun huis, en de twee hebben een teder gesprek over schoonheid, waarbij Lester haar vertelt hoe mooi ze is. Ze kussen elkaar, en vlak voor ze seks gaan hebben, onthult Angela dat ze nog maagd is, in tegenstelling tot wat ze eerder had verteld. Lester besluit geen seks met haar te hebben, en in plaats daarvan delen de twee een nogal teder gesprek in de keuken.

Op het moment dat Angela zich excuseert om naar de badkamer te gaan, lijkt Lester herinneringen op te halen aan vroeger tijden met zijn familie door naar een foto te kijken, net op het moment dat hij van achteren in het hoofd wordt geschoten door Frank, die bebloed naar zijn plaats terugkeert. Terwijl we de familie zien, vooral Carolyn die rouwt om Lester’s verlies, staart een geïntrigeerde Ricky naar Lester’s dode lichaam, iets dat voor hem een ding van schoonheid is. De film sluit af met een monoloog van Lester terwijl we een montage zien van Lesters leven, net zoals het voor zijn ogen lijkt te flitsen.

“I guess I could be pretty pissed off about what happened to me; but it’s hard to stay mad when there’s so much beauty in the world. Soms heb ik het gevoel dat ik alles tegelijk zie en dat het te veel is. Mijn hart vult zich als een ballon die op knappen staat. En dan bedenk ik me dat ik me moet ontspannen en niet meer moet proberen me vast te houden. En dan stroomt het door me heen als regen. En ik voel niets anders dan dankbaarheid voor elk moment van mijn stomme leventje. Je hebt geen idee waar ik het over heb, dat weet ik zeker. Maar, maak je geen zorgen. Op een dag zul je dat wel.”

Ik zou zeggen dat dit een van de meest bitterzoete eindes is die ik in lange tijd heb gezien, hoewel meer bitter dan zoet, omdat het in zijn laatste stukjes de meest gevaarlijke vraag stelt. Het laat je niet naar huis gaan met de zekerheid dat het allemaal fictie is. Het vraagt je, op een vreselijke manier, tot zelfreflectie.

Waarom hebben Lester en Angela geen seks?

Op het moment dat Angela aan Lester onthult dat ze geen maagd meer is, verandert zijn kijk op haar volledig. Hij begint haar niet meer te zien als een object dat hem lust inboezemt, maar als een object van schoonheid. Zelfs wanneer ze onzeker is en zich dom voelt voor haar beslissing, troost hij haar in alle ernst, bijna zoals hij een dochter zou troosten, dat ze mooi is, en vertrouwt hij haar over zijn familie.

Did Carolyn Want to Shoot Lester?

Lesters innerlijke rebellie en gemakzuchtige schuwing van alles wat van belang was, was gedoemd om zowel inspiratie als haat op te wekken. Als haar ongeoorloofde relatie met Buddy ten einde loopt, begint Carolyn op de een of andere manier Lester daarvan de schuld te geven, zelfs op een onredelijke manier, ondanks het feit dat zij degene was die vreemdging. Franks onverschilligheid over het hele scenario versterkt haar woede en schuldgevoel, terwijl ze bij haar huis aankomt, volledig voorbereid om Lester neer te schieten.

Waarom heeft Frank Lester neergeschoten?

Dit is eigenlijk heel simpel. Frank was een gespannen man en het was niet moeilijk om te zien dat hij meer verborg dan hij kon verantwoorden; zijn angst voor alles wees op een heleboel opgekropte emoties en feiten over hem. Zijn harde buitenkant komt uiteindelijk los als hij toegeeft en fysieke steun zoekt bij Lester van wie hij denkt dat hij ook homoseksueel is. Hij is in zekere zin geïnspireerd door hoe Lester zijn eigen (vermeende) homoseksualiteit omarmde zonder zich er iets van aan te trekken en zijn vrouw liet instemmen met de regeling, wat allemaal niet waar is, maar het is hoe dan ook wat hij uit het gesprek opmaakt. Na afgewezen te zijn, is het Frank’s ontkenning die hem Lester doet vermoorden. Omdat zijn toenaderingen en een soort acceptatie van zichzelf geen resultaat opleverden, kon hij gewoon niet verder leven met die informatie daarbuiten, wat precies de reden is waarom hij het zo lang had opgeborgen: De maatschappij.

Thema’s

Terwijl iedereen die aan de film verbonden is, inclusief de regisseur, de schrijver Alan Ball, en verscheidene cineasten en filmacademici die de film onder een microscoop hebben gelegd om de verschillende thema’s en motieven te beoordelen, bewust hebben geweigerd om één enkele interpretatie van de film te geven, of één enkel thema dat hen raakte, zou dat voor mij verlangen zijn, en ook dat is er een van een aangeboren soort; althans op een overkoepelende manier, want er zijn er meerdere waarvan ik geloof dat ze hun wortels in deze vinden.

Al de daaropvolgende thema’s met betrekking tot de grote personages komen voort uit hun verlangen om iets te vestigen wat ze niet hebben of iets te zijn wat ze niet zijn. Daarin interpreteer ik ‘American Beauty’ dan als een slinks ideaal, een onmogelijk hoge standaard of maatstaf, iets onbereikbaars, en toch iets dat een alles overwinnende aantrekkingskracht heeft, ook al is dat tevergeefs, omdat alle hoofdpersonen in het verhaal ernaar handelen: verlangen. Het doelbewuste gebruik van soms surrealistische en soms opmerkelijk reële beelden met een verzadigd gebruik van rood, de kleur van verlangen, accentueert dat: of het nu de rozen zijn of de rode deur bij de ingang van het huis van de Durnhams.

Op dit punt moet ik echter ook herhalen dat de film gaat over de reis die de personages ondernemen: op weg naar de verwezenlijking van die verlangens. De bestemming van die reis wordt nooit bereikt, maar allen beseffen in het proces de vluchtige aard van schoonheid op zich, als iets dat gevonden kan worden in de eenvoudigste dingen, wanneer zij losbreken uit hun zelfopgelegde gevangenschap en ballingschap.

De gevangenis voor elk van hen zou zo zijn: voor Lester zou het die van de alledaagsheid zijn en het hebben toegegeven aan een zekere verdoving die vanzelf komt naarmate men verder komt in het leven zonder werkelijk ergens te komen. Voor Carolyn is de zelfopgelegde gevangenis haar eigen kwakkelende beeld van succes en materiële genoegens waarmee ze zichzelf associeert. Voor Jane en Angela zijn het hun eigen tieneronzekerheden, terwijl het voor Ricky de greep van zijn misbruikende vader is. De meest verrassende onthulling voor mij is de gevangenis van Frank – zijn aangeboren homoseksuele neigingen die hij veel te lang in het geheim heeft gehouden uit angst om door de maatschappij als marinier te worden gemeden.

Hiermee gezegd hebbende, mooi kan dus van alles zijn: een ontsnapping uit je stervende leven, een tijdelijk toevluchtsoord uit je moeizame huwelijk, de middelbare-schoolvriendin van je dochter, een lang verlangde consonantie in gedachten, al is het van een vreemde of een in de wind rondvliegende polytheen. Natuurlijk heeft dat besef en de reis voor de meesten een bitterzoet einde, vooral voor Lester die daarbij zijn leven verliest, maar ik vermoed dat het hem op dat punt in de film niet meer uitmaakte. Zelfs in zijn laatste momenten, vlak voordat Frank hem door het hoofd schiet, lijkt hij in een euforische, bijna nirvanische staat te verkeren, een soort verlichting bereikt hebbend waar hij altijd naar gestreefd heeft. Het schot weerklinkt in meerdere opnamen, die de reacties van de personages tonen, samen met de manier waarop het leven van de personages zou veranderen in de nasleep van dat incident.

Final Word

De reden voor de lange levensduur en een zekere tijdloze aantrekkingskracht van deze films die rond de eeuwwisseling uitkwamen, is een zekere gemeenschappelijkheid tussen hen, namelijk dat ze de keerzijde van alles wat het modernisme teweegbracht, mijden. American Beauty’ is daar een uitstekend voorbeeld van. Het raakt vakkundig de universeel harde thema’s van geestelijke gevangenschap, vervreemding, van schoonheid, de noodzaak van conformiteit, en van een midlife crisis. Dat gezegd hebbende, in al zijn huidige consonantie, heb ik geen zin om de film in de nabije toekomst nog eens te zien, omdat de relevantie ervan vaak ten koste gaat van een prijs: zelfreflectie. Iemand die de film heeft gezien en erdoor geraakt is, kan niet beweren dat de moraliteiten van zijn leven, hoe weinig ook, niet voor zijn ogen hebben afgespeeld toen Lester de slotmonoloog hield. Als je dat op de een of andere manier niet hebt gedaan of nog steeds niet hebt gedaan, “you will be someday”.

Read More in Explainers: John Wick 3: Terminator 2: Judgement Day: Saw

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.