Een jaar later is die flitsende visie rampzalig ontspoord.

Advertisement

De Chinese geldschieters van Saleen hebben zijn zakenpartner beschuldigd van fraude en verduistering en hebben het bedrijf overgenomen, de rekeningen bevroren en honderden werknemers gedwongen hun baan op te geven. De politie deed een inval in de uitgestrekte nieuwe fabriek versierd met Saleen’s naam. Twee leidinggevenden werden in hechtenis genomen, en een gerechtelijk bevel verzegelde de showroom in Shanghai.

Saleen beweert dat de Chinese aandeelhouders van plan waren zijn intellectuele eigendom te stelen en meer dan 500 Chinese patenten hebben aangevraagd voor zijn ontwerpen en technologie. Verhalen in China’s door de overheid gecontroleerde media bieden een ander verslag – een van een kwakkelende startup die overheidsgeld verspilde aan de lancering terwijl zijn eerste voertuig flopte, en waarvan de technologie veel minder waard was dan de staatsaandeelhouders was voorgespiegeld.

Het verhaal van Saleens joint venture met de regering van de oostelijke stad Rugao begon met de zoveelste Amerikaanse ondernemer die zich in China waagde met dromen over het bouwen van een lucratieve wereldwijde onderneming.

Advertentie

Die belofte liep stuk op misrekeningen, verdenkingen en de onervarenheid van een sportwagengoeroe die meer wist van motortuning dan van financiële manoeuvres. Saleen zegt dat hij een waarschuwend verhaal is geworden over het omgaan met China, waar de vermeende diefstal van handelsgeheimen van buitenlandse bedrijven – en een ondoorzichtig rechtssysteem dat China’s door de staat gesteunde bedrijven bevoordeelt – koren op de molen is van de verdiepende koude oorlog van de Trump-administratie met Peking.

Politiek

China ‘heeft de handschoenen uitgedaan’ in zijn diefstallen van Amerikaanse technologiegeheimen

Nov. 16, 2018

“Wat ik probeer te doen, is aan het licht brengen hoe Amerikaanse bedrijven IP, merken en knowhow bijdragen aan de Chinese markt – en van de ene op de andere dag zullen ze van richting veranderen, je eruit schoppen en de IP behouden,” zei Saleen.

Advertentie

Het geschil zou kunnen leiden tot arbitrage in Hongkong, waar Saleens zakenpartner – de in China geboren inwoner van de VS Charles Xiaolin Wang, tegen wie jaren eerder een onderzoek werd ingesteld door de Amerikaanse autoriteiten – de regering Rugao heeft aangeklaagd wegens schending van de joint venture-overeenkomst. In een interview ontkende Wang de beschuldigingen van fraude.

Whatever the outcome, Saleen’s poging om zijn high-powered auto’s naar China te brengen is verongelukt, waardoor de 71-jarige vol spijt achterblijft.

“Toen het erop aankwam om mijn merk op een wereldwijde basis te nemen, leek het me echt een kans te bieden die ik niet kon weigeren,” zei Saleen. “Achteraf besef ik dat de deal te mooi was om waar te zijn.”

Advertentie

Steve Saleen poseert met de Saleen S7 in zijn fabriek in Irvine in 2003.

Steve Saleen in 2003 in zijn fabriek in Irvine met de Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

De in Inglewood geboren Saleen, die in de jaren zeventig en tachtig van de vorige eeuw competitief racete met Ford Mustangs, maakte naam als een meester in het aanpassen van de iconische Amerikaanse muscle car. Uitgerust met superieure motoren, ophangingen en transmissies in zijn fabriek in Irvine, de aangepaste Mustangs Saleen vaak beter dan Porsche en Ferrari op het circuit en kost veel minder, waardoor high-performance raceauto’s binnen het bereik van de Amerikaanse liefhebbers.

In 2000 debuteerde hij de S7 – een lage, golvende tweezitter met vleugel-achtige deuren, ontworpen en gebouwd vanaf de grond – die ging van 0 tot 60 in 2.8 seconden en werd al snel een van ’s werelds belangrijkste supercars.

Advertising

Zijn rooster van celebrity-klanten groeide uit tot Tom Cruise en Derek Jeter, maar sommige dealers en aannemers begonnen te klagen over gemiste leveringen en gebounced cheques. In september 2014 meldde Saleen Automotive aan de SEC dat het slechts $ 7.261 contant geld bij de hand had en meer dan $ 5,6 miljoen verschuldigd was aan leveranciers, banken en de IRS, waardoor “aanzienlijke twijfel” ontstond of het overeind kon blijven.

Een potentiële reddingslijn dook in 2015 op met een bezoek aan Saleen’s fabriek in Corona door een delegatie uit Rugao, een stad van 1,4 miljoen gebouwd op landbouwgrond in de delta van de rivier de Yangtze, twee uur ten noorden van Shanghai. Ambtenaren vertelden Saleen dat ze droomden van het bouwen van “een mini-Detroit” en op zoek waren naar een groot autoconcern om banen te scheppen.

De dealmaker was Wang, een Duke-geschoolde advocaat en zakenman met connecties in China maar een gecheckt verleden.

Advertentie

Federale toezichthouders hadden Wangs eerdere auto-onderneming onderzocht – een elektrisch autobedrijf genaamd GreenTech dat ook werd gesteund door voormalig Virginia Gov. Terry McAuliffe – wegens vermeend misbruik van een programma dat buitenlandse investeringen vroeg in ruil voor groene kaarten. Hoewel er geen aanklacht werd ingediend, mislukten de plannen van GreenTech om voertuigen op batterijen te bouwen in een fabriek op het platteland van Mississippi.

Rechtszaken door de staat en ongelukkige Chinese investeerders volgden. Het bedrijf vroeg in 2018 faillissement aan.

Charles Xiaolin Wang probeerde een fabriek voor elektrische voertuigen naar Tunica, Miss. te brengen, maar de onderneming mislukte.

Charles Xiaolin Wang probeerde een fabriek voor elektrische voertuigen naar Tunica, Miss. te brengen, maar de onderneming mislukte.

Charles Xiaolin Wang probeerde een fabriek voor elektrische voertuigen naar Tunica, Miss. te brengen, maar de onderneming mislukte.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

Advertisement

Saleen haalde zijn schouders op over de juridische problemen en noemde Wang, die hij al een decennium kent, “zeer eervol en recht door zee.” Het tweetal nam een meerderheidsbelang in de joint venture, Jiangsu Saleen Automotive Technology genaamd, met Wang als voorzitter en Rugao die 1,1 miljard dollar aan kapitaal en leningen toezegt. Saleen, de vice-voorzitter, bracht geen geld in, maar de deal waardeerde zijn expertise en technologie op 800 miljoen dollar.

Het was een duizelingwekkend bedrag, vooral gezien Saleen’s worstelingen in de VS. Volgens de overeenkomst zou JSAT zijn bedrijf tientallen miljoenen betalen aan vergoedingen voor het ontwerpen en ontwikkelen van voertuigen, waaronder de S1 – Saleen’s eerste volledig nieuwe sportwagen in jaren – die in Rugao zou worden geproduceerd voor verkoop wereldwijd.

“Steve’s voertuig is anders dan alle andere in massa geproduceerde voertuigen” in China, zei Wang. “Het is high-performance en het vereist veel technische specialiteit die, zelfs vandaag de dag, niemand in China weet hoe te doen.”

Advertentie

De deal hielp het Amerikaanse bedrijf van Saleen zijn inkomsten meer dan te verdubbelen, waarbij een verlies van $ 5,5 miljoen in 2018 werd omgezet in een winst van $ 2,5 miljoen het volgende jaar, volgens SEC-filings. Saleen vloog heen en weer tussen de VS en China terwijl JSAT een bedrijfskantoor in Shanghai opende, twee productiefaciliteiten in Rugao bouwde en ongeveer 1.000 werknemers in dienst nam.

Een luchtfoto van de Jiangsu Saleen-autofabriek in Rugao, China.

Een luchtfoto van de Jiangsu Saleen-autofabriek in Rugao, China.
(Saleen Automotive Inc.)

Toen kwam de lancering in juli 2019 in het nationale stadion, de voormalige Olympische locatie die het “Vogelnest” wordt genoemd, waaraan Wang Chinese media vertelde dat hij meer dan $ 8 miljoen heeft uitgegeven. Naast de S1, toonde Wang drie prototypes: een nieuwe S7, een SUV en een batterij-aangedreven tweezitter genaamd de Maimai, Saleen’s toetreding tot een overvolle Chinese markt voor elektrische voertuigen die wordt gedomineerd door de diepbetaalde Tesla.

Advertisement

Het eerste JSAT-model dat in China in de verkoop gaat, de petite Maimai liet commentatoren op hun hoofd krabben. Zijn 109-pk motor en speelgoedachtige ontwerp – sommige prototypes waren voorzien van blij-gezicht emoji’s op de motorkap, anderen een cartoon kind op een fiets – nauwelijks overeen met gespierde Saleen’s merk.

In feite was de Maimai een bijgewerkte versie van de MyCar, het lage snelheidsvoertuig dat Wang had gepland om in Mississippi te bouwen. De reacties op de vorm en het forse prijskaartje van 22.000 dollar waren vernietigend.

Een elektrische Maimai staat begin 2020 in de showroom van Jiangu Saleen in Beijing.

Een elektrische Maimai staat begin 2020 in de showroom van Jiangu Saleen in Beijing.
(Tycho de Feijter)

Advertentie

“Er zijn talloze superieure (in prestaties, actieradius en praktische bruikbaarheid) opties beschikbaar op de Chinese markt tegen vergelijkbare of lagere prijzen,” concludeerde een moderator op de website ChinaCarForums.

De auto was een mislukking. Zes maanden na de release waren er slechts 27 Maimais geregistreerd in het hele land, volgens een verslag van de staatsmedia.

De problemen bij JSAT barstten in april in het openbaar los, toen een voormalig juridisch medewerker, Qiao Yudong, een lange verklaring online plaatste waarin hij beweerde dat Wang de Rugao-investeerders inferieure technologie had verkocht, ondersteund door frauduleuze waarderingen, en geld doorsluisde naar zijn vrouw en medewerkers. Qiao beweerde dat de regering Rugao bijna 1 miljard dollar overheidsgeld had uitgegeven aan een joint venture die nauwelijks auto’s had geproduceerd.

Advertisement

Wang wees de aantijgingen van de hand als het product van een ontevreden ex-werknemer, en zei dat hij nooit de boekhouding van het bedrijf had gecontroleerd.

Na een audit door de overheidsinvesteerder, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, gelastte een districtsrechtbank in juni de sluiting van de fabrieken en het kantoor in Sjanghai. De politie viel de productiefabriek binnen, beval de werknemers te vertrekken en hield het Duitse hoofd van de productie van het bedrijf, Frank Sterzer, enkele uren vast totdat hij contact kon opnemen met Duitse diplomaten om zijn vrijlating te verkrijgen. Sterzer, die in China blijft, weigerde commentaar te geven.

In de kantoren van Jiangsu Saleen in Shanghai hebben werknemers een spandoek opgehangen waarop zij de salarissen eisen die zij sinds de sluiting van het bedrijf verschuldigd zijn.

In de kantoren van Jiangsu Saleen in Shanghai hebben werknemers een spandoek opgehangen waarop zij de salarissen eisen die zij sinds de sluiting van het bedrijf verschuldigd zijn.
(Saleen Automotive Inc.)
Advertisement

De Chinese investeerders hebben vorige week de controle over het bestuur in handen genomen en hebben een aanklacht ingediend tegen Wang, die tijdens de COVID-19 pandemie thuis in de omgeving van Washington is geweest. Hij zei dat hij geen plannen heeft om terug te keren naar China, omdat hij gelooft dat hij geen eerlijk proces zal krijgen.

Toen dit gaande was, zei Wang dat hij hoorde dat de joint venture in stilte auto-ontwerp- en technologieoctrooien had aangevraagd met betrekking tot Saleen’s werk in China, veel zonder Saleen als de uitvinder te vermelden. Saleen beweerde dat zijn Chinese partners vanaf het begin samenspanden om hem eruit te duwen.

Maar volgens hun overeenkomst behoort elk intellectueel eigendom dat voortkomt uit Saleen’s werk in China toe aan de joint venture. Dat kan zijn pogingen om de octrooiaanvragen aan te vechten bemoeilijken, aldus deskundigen.

Advertentie

“In een normale joint venture is er altijd enige overdracht van technologie,” zei Tycho de Feijter, een expert op het gebied van de Chinese auto-industrie, die de joint venture beschreef als een kostbare mismatch van verwachtingen.

“Steve Saleen zag veel goud aan het eind van de Chinese regenboog, deed geen goed onderzoek naar zijn partners en had geen idee waar hij aan begon,” zei De Feijter. “Een vergelijkbaar verhaal voor de Chinese kant. Ook zij zagen goud waar er geen was, hadden geen ervaring met het maken van auto’s en geen idee over wat of wie Saleen werkelijk was.”

Steve Saleen op de L.A. Auto Show in 2017.

Steve Saleen op de L.A. Auto Show in 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)
Advertisement

Wang, 54, nam de verantwoordelijkheid voor de ineenstorting van de onderneming.

“Steve is een echte automotive guy; alles wat hij wil doen is geweldige auto’s maken,” zei Wang. “Hij zal niet willen horen me dit zeggen – ik denk niet dat hij is een zeer geavanceerde, sluwe soort zakenman. Zijn hele wereld is gewoon auto’s maken. En ik heb hem in de problemen gebracht. Ik heb daar medelijden mee.”

Saleen zei dat het te vroeg was om de impact op zijn legendarische merk te beoordelen. Maar het meest recente jaarverslag van Saleen Automotive aan de SEC schetst een triest beeld, waarin staat dat de joint venture goed is voor meer dan driekwart van de inkomsten, en dat “elke vermindering van de activiteiten met JSAT waarschijnlijk zou leiden tot een aanzienlijke daling van onze inkomsten.”

Advertentie

Met de vastgelopen onderhandelingen over een handelsovereenkomst tussen de V.S. enChina fase 2 handelsovereenkomst vastlopen, zei Saleen dat zijn ervaring Washington zou moeten overtuigen om strengere bescherming voor Amerikaanse investeerders vast te stellen, Chinese bedrijven die handelsgeheimen stelen de toegang tot kapitaalmarkten te ontzeggen en het gebruik van Chinese taxaties van activa te verbieden die aan manipulatie onderhevig kunnen zijn.

“Het is te laat voor mij,” zei hij. “Wat ik wel hoop is dat alle Amerikaanse bedrijven leren van mijn slechte ervaring.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.