Cornea, 眼球の前部を覆う直径約12mmのドーム状の透明な膜。 角膜の縁を除いては、血管はありませんが、多くの神経があり、痛みや触感に非常に敏感です。 角膜は、前方で涙によって栄養と酸素を供給され、後方で房水によって満たされています。 瞳孔、虹彩、および眼球内部を異物の侵入から保護し、目の焦点調整システムにおける最初で最も強力な要素である。 光は角膜を通過する際、水晶体に到達する前に部分的に屈折されます。 角膜の湾曲は、幼児期には球状ですが、年齢とともに変化し、この湾曲が不規則になると、非点収差と呼ばれる焦点欠陥が生じ、像が伸びたり歪んだりして見えます。

cross section of the human eye
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人間の眼の水平断面で、眼の前面を覆う角膜の保護膜を含む眼の主要部分を示しています。

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角膜自体は、表面の上皮、中央の厚い間質、内側の内皮など、複数の層で構成されています。 角膜の上皮(外側の表面被覆)は、感染に対する重要なバリアーである。 角膜の擦過傷は、多くの場合、目に何かが付着しているような感覚をもたらし、強い涙、痛み、光感受性を伴います。 幸いなことに、角膜上皮はほとんどの状況ですぐに治癒することができる。

角膜間質(中間層)を構成するコラーゲン繊維は、厳密に規則正しく、幾何学的に配列されている。 この配列が、角膜の透明性をもたらす本質的な要因であることが示されている。 しかし、感染症や外傷で角膜が損傷すると、その修復過程で敷き詰められたコラーゲンが規則正しく配列されず、不透明な斑点や瘢痕を生じることがあります。

角膜の最内層である内皮は、角膜が過剰な液体で膨張するのを防ぐために重要な役割を担っています。 内皮細胞が失われると、新しい細胞は作られず、むしろ既存の細胞が拡張して残された空間を埋める。 しかし、内皮細胞の数が減少すると、角膜が腫れ、視力の低下や、ひどい場合には表面の変化や痛みを引き起こします。 内皮細胞の減少は、機械的外傷や加齢に伴う異常な内皮細胞死(フックス内皮ジストロフィーと呼ばれる)によって加速されることがあります。

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