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Un modello di un uomo di Neanderthal, dal Museo di Storia Naturale di Londra. Allan Henderson/CC BY 2.0

Più massiccio dell’Homo sapiens, con bacini pesanti e toraci a forma di botte, i Neanderthal avevano crani dalla forma particolare che davano loro un profilo unico. La ricerca precedente ha suggerito che queste caratteristiche uniche – zigomi inclinati, facce sporgenti e nasi che potrebbero essere ragionevolmente descritti come bulbosi – indicano un morso così potente che potrebbe essere usato per la presa, come una terza mano. Ma un nuovo studio, pubblicato questa settimana nella rivista Proceedings of the Royal Society B, suggerisce una teoria alternativa: La struttura facciale dei Neanderthal li aiutava a respirare profondamente nei climi freddi, permettendo all’aria fredda e secca di muoversi intorno ai loro passaggi nasali.

Gli scienziati australiani hanno usato ricostruzioni digitali tridimensionali dei Neanderthal, degli esseri umani moderni e di una terza specie di ominidi, Homo heidelbergensis. Eseguendo simulazioni al computer per esplorare la biomeccanica dei loro morsi, e come il calore scorreva attraverso i loro passaggi nasali, il team ha imparato che, in realtà, i Neanderthal sembrano avere avuto un morso non più forte del nostro, e forse anche più debole. “Un risultato sorprendente delle nostre simulazioni è stato che gli esseri umani moderni possono mordere forte – e lo facciamo usando muscoli della mascella più deboli. Si scopre che noi esseri umani moderni siamo morditori molto efficienti”, ha detto Stephen Wroe, autore principale dello studio, a The Guardian.

Ma quando si trattava di prendere l’aria fredda e secca, e riscaldarla e inumidirla, i Neanderthal avevano un notevole vantaggio. Lo studio ha scoperto che i passaggi nasali di Neanderthal erano poco meno del 30 per cento più grandi di quelli degli esseri umani moderni, forse aiutandoli a sopravvivere in condizioni dure e gelide.

In cima a quello, sembrano aver avuto narici più grandi, che ha permesso loro di spingere l’aria attraverso quei passaggi più rapidamente di quanto possiamo – un possibile vantaggio per uno stile di vita attivo, pesante su huffing e puffing. “Le richieste caloriche dei Neanderthal erano enormi rispetto alle nostre”, ha detto il co-autore Chris Stringer al Guardian. “Si muovevano molto, probabilmente avevano un abbigliamento meno efficiente e quindi dovevano bruciare molto di più del loro grasso corporeo per tenersi caldi”

Mentre alcune nuove ricerche suggeriscono che i Neanderthal potrebbero aver mostrato comportamenti precedentemente ritenuti unicamente umani, altri documenti, come questo, indicano che avevano alcuni tratti fisici che erano tutti loro.

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