Le orche (Orcinus orca) sono spesso chiamate orche, anche se non attaccano quasi mai gli esseri umani. Infatti, il nome di orca era originariamente “whale killer”, poiché gli antichi marinai le vedevano cacciare in gruppo per abbattere grandi balene, secondo Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Oggi, le orche sono riconosciute come uno dei mammiferi più ampiamente distribuiti sul pianeta, occupando ogni oceano. Sono predatori marini incredibilmente sociali, diversi e feroci con una dieta che va dai pinguini ai grandi squali bianchi.

Quanto è grande un’orca?

Un'illustrazione che mostra un ritaglio del corpo di un'orca e gli organi interni.

Un’illustrazione che mostra un ritaglio del corpo di un’orca e gli organi interni. (Image credit: Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Le orche sono i membri più grandi della famiglia dei delfini. I maschi sono più grandi delle femmine, ma variano in dimensioni e peso, a seconda del tipo di orca. La più grande orca mai registrata era lunga ben 32 piedi (9,8 metri) e pesava 22.000 libbre. (10.000 chilogrammi), secondo SeaWorld. Questo è più lungo e più pesante della maggior parte dei camper.

Le orche sono conosciute per la loro lunga pinna dorsale (la pinna sulla schiena dell’animale) e la colorazione in bianco e nero. La colorazione in bianco e nero aiuta a mimetizzarsi oscurando i loro contorni nell’acqua. Appena dietro la pinna dorsale c’è una macchia di grigio chiamata “sella” – perché assomiglia a una sella da equitazione.

Il corpo dell’orca è cilindrico e si assottiglia ad ogni estremità per formare una forma idrodinamica. Questa forma, insieme alle grandi dimensioni e alla forza dell’orca, la rende tra i mammiferi marini più veloci, in grado di raggiungere velocità superiori ai 30 nodi (circa 34 mph, o 56 km/h). Le orche hanno denti enormi, che possono crescere fino a 4 pollici (10 centimetri) di lunghezza, secondo il National Geographic.

Cosa mangiano le orche?

Un'immagine subacquea di un'orca accanto a un grande gruppo di aringhe al largo di Andenes in Norvegia.

Un’orca aiuta a catturare un grande gruppo di aringhe in acque poco profonde al largo di Andenes in Norvegia. (Image credit: by wildestanimal via Getty Images)

Le orche sono predatori apicali, in cima alla catena alimentare. Nessun animale caccia le orche (tranne gli umani). Le orche si nutrono di molti tipi diversi di prede, tra cui pesci, foche, uccelli marini e calamari. Possono anche abbattere balene più grandi di loro, come le balene minke, e sono l’unico animale conosciuto per predare i grandi squali bianchi, secondo il Natural History Museum di Londra. Le balene killer sono state segnalate persino per uccidere cervi e alci che nuotano, secondo un capitolo sulle orche in “Primates and Cetaceans” (Springer, 2014).

Le orche usano molte tecniche diverse per catturare le prede. A volte si spiaggiano per catturare le foche sulla terraferma, saltando dall’acqua sulla terraferma. Le orche lavorano anche insieme per catturare prede più grandi o gruppi di prede, come i banchi di pesci, secondo la Lista Rossa dell’Unione Internazionale per la Conservazione della Natura (IUCN). Possono usare l’ecolocalizzazione per identificare le loro prede creando suoni, o onde sonore, che viaggiano attraverso l’acqua. Queste onde fanno eco sugli oggetti, comprese le prede, che le orche possono usare per localizzarle, secondo SeaWorld.

Attacchi di orche su esseri umani

Non c’è nessun record di un’orca che abbia mai ucciso un umano in natura. Questo perché gli esseri umani non fanno parte della loro dieta naturale. Occasionalmente, un’orca può scambiare un umano per qualcosa che mangia, come una foca. Nel 2017, un’orca è stata ripresa mentre caricava un surfista durante la competizione di surf Lofoten Masters in Norvegia. L’orca sembrava tirarsi fuori dall’attacco poco prima di entrare in contatto. Il Norwegian Orca Survey ha detto in un post su Facebook che l’orca ha probabilmente capito che il surfista non era una foca all’ultimo secondo.

Nel 2005, un ragazzo di 12 anni è stato “urtato” da un’orca vicino a Ketchikan, Alaska, in quello che potrebbe essere stato un attacco abortito – simile al surfista in Norvegia – o semplicemente curiosità da parte dell’orca, secondo l’Associated Press, via The Seattle Times. L’Associated Press ha riferito che un surfista è stato morso in California nei primi anni ’70, che è l’unico caso relativamente ben documentato di un’orca selvatica che morde un uomo. Le orche in cattività, tuttavia, hanno attaccato e ucciso persone.

Anche se le orche selvatiche non fanno intenzionalmente del male alle persone, hanno attaccato le barche. Ci sono stati molti rapporti a partire dall’estate del 2020 di orche che hanno speronato e causato danni alle barche a vela al largo della costa della Spagna e del Portogallo, secondo BBC News. Tre orche giovani maschi sono stati coinvolti nella maggior parte degli attacchi, e i biologi marini che indagano sugli incidenti credono che i giovani maschi stessero giocando con le barche prendendo di mira i timoni e spingendo le barche intorno.

La vita nel branco

Una foto di un'orca adulta e un vitello che emergono al largo della penisola di Cumberland in Canada

Un’orca adulta e un vitello che emergono al largo della penisola di Cumberland in Canada. (Image credit: Michael Nolan via Getty Images)

Le orche sono creature molto sociali e vivono in gruppi familiari chiamati pod, che hanno fino a 50 membri, secondo l’Animal Diversity Web (ADW) dell’Università del Michigan. Questi baccelli sono composti da madri imparentate e dai loro discendenti, conosciuti come matrilinee. Un maschio di orca rimarrà con la madre per tutta la vita, mentre le figlie possono trascorrere del tempo lontano dopo aver avuto i loro vitelli, secondo l’ente di beneficenza Whale and Dolphin Conservation (WDC). I baccelli spesso hanno le loro chiamate distintive, o dialetti, per comunicare, ma si associano con altri baccelli e possono unirsi per formare gruppi ancora più grandi e temporanei.

FATTI CHIAVE

Dimensioni: Fino a 32 piedi (9,8 m) di lunghezza

Vita: Fino a 100 anni

Stato di conservazione: Data deficient

Una femmina di orca partorisce una prole alla volta ogni 3-10 anni. Il periodo di gestazione di solito dura circa 17 mesi, secondo SeaWorld. Le orche lavorano insieme per prendersi cura dei piccoli, e le altre femmine del branco spesso aiutano nell’allevamento.

Le orche femmine hanno una vita media di 50 anni, ma si stima che alcuni individui abbiano vissuto fino a 100 anni. I maschi hanno una vita più breve, con una vita media di 29 anni e una durata massima di 60 anni, secondo il Center for Whale Research nello stato di Washington.

Dove vivono le orche?

Le orche sono i mammiferi più ampiamente distribuiti, oltre agli umani e forse ai topi bruni, secondo SeaWorld. Vivono in tutti gli oceani del mondo e si sono adattate a diversi climi, dalle acque calde vicino all’equatore alle acque gelide delle regioni del Polo Nord e del Polo Sud.

Le orche sono note per percorrere lunghe distanze. Per esempio, uno studio ha scoperto che un gruppo di orche ha viaggiato dalle acque al largo dell’Alaska a quelle vicino alla California centrale, secondo IUCN – una distanza di più di 1.200 miglia (1.900 km).

Ci sono diversi tipi di orche?

Balena assassina e foca Weddell.

Balena assassina e foca Weddell. (Image credit: Robert Pitman/NOAA)

Tutte le orche sono attualmente elencate sotto una sola specie, Orcinus orca. Tuttavia, ci sono differenze riconoscibili tra le popolazioni, e i biologi hanno identificato diverse forme distinte, note come ecotipi, che possono effettivamente essere diverse specie o sottospecie, secondo la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Gli ecotipi di balena assassina possono variare per dimensioni, dieta e comportamento. Ci sono attualmente 10 ecotipi descritti: cinque nell’emisfero nord e cinque nell’emisfero sud, secondo il WDC. Nel Pacifico del Nord, gli scienziati hanno identificato le orche residenti, che tendono ad avere piccole gamme – da cui il nome – e sono specializzate nella cattura del pesce. Le orche di Bigg, o orche transitorie, possono anche essere trovate nel Pacifico del Nord. Queste orche percorrono grandi distanze e cacciano mammiferi come foche e vitelli di balena. Anche le orche offshore si possono trovare in questa regione. Vivono lontano dalle coste e sono state viste mangiare pesce e squali, ma si sa relativamente poco su di loro.

Tassonomia delle orche

Kingdom: Animalia

Phylum: Chordata

Class: Mammalia

Ordine: Cetacea

Famiglia: Delphinidae

Genere: Orcinus

Specie: orca

Nell’emisfero nord ci sono anche le orche di tipo 1 e di tipo 2 dell’Atlantico settentrionale. Le orche di tipo 1 sono mangiatrici generaliste e sono state osservate mangiare pesce e foche nei paesi europei, tra cui Norvegia e Scozia. Le orche di tipo 2 sono più rare e mangiano principalmente altre balene e delfini.

Nell’emisfero meridionale, ci sono orche di tipo A, di tipo B (grandi), di tipo B (piccole), di tipo C e di tipo D.

Le orche di tipo A viaggiano dentro e fuori le acque antartiche, seguendo la migrazione delle loro prede principali, le balene minke.

-Le orche di tipo B (grandi) sono anche chiamate orche del pack, perché cacciano le foche nel pack antartico.

-Le orche di tipo B (piccole), chiamate anche orche Gerlache, sono state viste mangiare pinguini, ma la loro dieta completa è sconosciuta.

-Lo stesso vale per le orche di tipo C e di tipo D, anche se entrambe sono state osservate mangiare pesce.

-Tipo C, o orche del Mare di Ross, sono l’ecotipo più piccolo e di solito si trovano nell’Antartide orientale.

-Tipo D, o orche subantartiche, sono molto rare, e c’è ancora molto da imparare su di loro.

Le orche sono in pericolo?

L’orca è attualmente elencata come “Data Deficient” dalla IUCN, il che significa che il suo stato di conservazione è sconosciuto. Gli scienziati non avevano dati sufficienti quando è stata valutata l’ultima volta nel 2017 a causa dell’incertezza sulla sua classificazione tassonomica – se le orche dovrebbero essere divise in diverse sottospecie o specie. La IUCN ha notato che come una singola specie, l’orca è abbondante e ampiamente distribuita. Tuttavia, devono ancora affrontare le minacce delle attività umane e alcune popolazioni regionali, come le orche che dipendono dal tonno rosso nello stretto di Gibilterra, sono diminuite significativamente.

Le civiltà umane di tutto il mondo uccidono le orche direttamente e indirettamente. Sono ancora cacciate per il cibo in piccole quantità, o come mezzo per controllare la loro popolazione, in Groenlandia, Giappone, Indonesia e nei Caraibi, secondo l’IUCN. I contaminanti nell’oceano e nei mari, come i prodotti chimici e il petrolio, costituiscono una minaccia per le orche insieme al disturbo da parte delle barche, la pesca eccessiva e altre interruzioni del loro approvvigionamento alimentare e il cambiamento climatico, secondo l’IUCN.

Le orche sono protette negli Stati Uniti sotto il Marine Mammal Protection Act (MMPA). Le orche residenti del sud sono anche elencate sotto l’Endangered Species Act in quanto sono particolarmente a rischio di estinzione, a causa di minacce come il rumore del traffico navale e il declino della popolazione di salmoni – il loro cibo preferito. Una sottopopolazione di orche transitorie (AT1) è anche elencata come “impoverita” sotto il MMPA. La popolazione consiste di soli sette individui, a seguito di un drammatico declino sulla scia della fuoriuscita di petrolio della Exxon Valdez del 1989 nel Prince William Sound, Alaska, secondo il NOAA.

Orecchie famose

Una foto di Keiko l'orca di Free Willy all'Oregon Coast Aquarium.

Keiko l’orca di Free Willy all’Oregon Coast Aquarium. (Image credit: Kevin Schafer via Getty Images)

Un’orca di SeaWorld chiamata Tilikum è stata al centro del popolare documentario del 2013 “Blackfish”, che ha dato uno sguardo critico alle orche in cattività. Tilikum è stato coinvolto in tre morti umane, compresa quella dell’addestratrice di SeaWorld Dawn Brancheau nel 2010. Il documentario ha creato una reazione pubblica contro SeaWorld, e nel 2016 la catena di parchi marini ha annunciato che stava terminando il suo programma di allevamento di orche, come precedentemente riportato da Live Science. Tilikum è morto per un’infezione batterica a SeaWorld nel 2017 all’età di 36 anni.

Un’altra famosa orca in cattività fu Keiko, che interpretò Willy nel film del 1993 “Free Willy”. Keiko viveva in un parco marino in Messico, ma dopo l’uscita del film, fu lanciata una campagna internazionale per riportarlo nelle selvagge acque islandesi da cui fu catturato quando aveva circa 2 anni. Keiko è stato addestrato a catturare pesci selvatici ed è stato liberato al largo delle coste islandesi nel 2002. Ha nuotato fino alla costa della Norvegia ma è morto di polmonite, 18 mesi dopo il suo rilascio, all’età di 27 anni, secondo BBC News.

Un’orca tutta bianca di nome “Iceberg” è stata avvistata nelle acque intorno alle Isole Commander, al largo della costa orientale della Russia, nel 2010, come precedentemente riportato da Live Science. La pinna dorsale spettrale bianca di questo maschio maturo si distingueva drammaticamente da quelle dei suoi compagni di baccello bianchi e neri. I ricercatori del Far East Russia Orca Project (FEROP), che hanno scoperto Iceberg, hanno trovato più orche bianche nelle acque russe, e hanno suggerito che la maggior parte sono albine, anche se non si sa per certo, secondo WDC. Le orche albine potrebbero indicare l’inbreeding nella popolazione.

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