L’inverno è colpevole di causare un bel po’ di disagio nelle nostre vite. È colpevole di ridurci a grumi tremanti sotto mucchi di coperte, colpevole di dita dei piedi mozzate nell’oscurità dell’alba, e colpevole di labbra screpolate e pelle secca.

Non è, tuttavia, colpevole di farti tossire e starnutire tutta la notte, di farti male alla gola, o di farti pesare tre chili di seno. La correlazione non implica sempre la causalità, e il freddo non causa il comune raffreddore. In effetti, congelare con il freddo non influisce nemmeno sulla durata o la gravità di un raffreddore. In realtà è meno probabile prendere un raffreddore correndo fuori in costume da bagno che rannicchiandosi in casa vicino al termosifone.

Più di 250 virus sono i veri colpevoli delle miserabili epidemie di raffreddori che si diffondono a Yale nei mesi più freddi. Il 50% delle malattie che chiamiamo “raffreddori” sono causate da una delle circa 100 forme di un virus astuto chiamato rinovirus. Il resto è causato da una famiglia di virus chiamati coronavirus, o da infezioni secondarie con altre malattie respiratorie come l’influenza.

Questi virus che causano il raffreddore sono trasmessi nelle secrezioni del sistema respiratorio superiore, in forma di goccioline di aerosol. In altre parole, quando i vostri compagni di tuta malati vi starnutiscono addosso, vi ricoprono di goccioline mortali di saliva e muco contenenti particelle virali. Se una qualsiasi di queste goccioline entra in contatto con i tuoi occhi o la tua bocca, sei ad alto rischio di infezione. Tuttavia, se quel collega malato è abbastanza premuroso da dirigere il suo starnuto nelle mani invece che negli occhi, le superfici che tocca prima di lavarsi le mani possono ancora trasmettere particelle virali alle vostre mani – e poi se vi toccate gli occhi o la bocca, il rhinovirus potrebbe infettarvi.

I virus sono minuscole particelle infettive che non possono riprodursi senza entrare in una cellula ospite e prendere il controllo del macchinario genetico di quella cellula. I virus iniettano il loro materiale genetico virale in una cellula ospite e fanno sì che la cellula diventi un fattore di riproduzione del materiale genetico virale. Questo alla fine causa la lisi della cellula (rottura) e il rilascio di una moltitudine di copie del virus che infettano nuove cellule.

I rinovirus sono semplici virus a RNA rivestiti da un capside proteico. Entrano nel corpo attraverso il tratto respiratorio superiore e si legano ai recettori della molecola di adesione intercellulare (ICAM), situati sulla superficie delle cellule epiteliali del tratto respiratorio. Quando infettano e lisciano queste cellule, le cellule rilasciano segnali chimici di pericolo. L’effetto infiammatorio di questi segnali causa i sintomi che chiamiamo il comune raffreddore: congestione, mal di gola, starnuti, tosse, naso che cola, debolezza muscolare, mal di testa e stanchezza.

Interessante, non siamo tutti ugualmente suscettibili a prendere il raffreddore. I ricercatori della Carnegie Mellon University hanno trovato una correlazione tra la carenza di sonno e la diminuzione dell’immunità all’infezione del comune raffreddore. Come studente universitario, posso certamente attestare la sensazione di collasso totale del sistema immunitario dopo una prolungata privazione del sonno.

Quindi, se tutti questi sintomi sono effettivamente causati da virus aerei o persistenti e dallo stare fuori un po’ più tardi del dovuto, perché incolpiamo l’inverno per il raffreddore comune? A quanto pare, l’inverno gioca un ruolo indiretto nella diffusione del raffreddore. Il freddo intrappola tutti all’interno, dove si infettano a vicenda in un’area concentrata e rivestono le superfici interne calde con nuclei virali, che possono vivere meglio su superfici esterne calde che fredde. L’inverno ci intrappola all’interno, così i rinovirus possono raggiungerci più facilmente. Tuttavia, avere freddo non causa il raffreddore.

Quali sono le implicazioni di questo mito? Dovresti ancora infagottarti quando vai fuori, ma se non vuoi prendere un raffreddore, devi evitare i pericoli infettivi interni. Lavati spesso le mani e cerca di tenere le mani potenzialmente contaminate lontano dagli occhi e dalla bocca. Non sto sostenendo l’eremitaggio durante i mesi invernali – e quelle maschere chirurgiche sembrano un po’ stupide – ma dovresti mantenere una distanza di sicurezza tra te e le persone con gli occhi acquosi, il naso che cola e la tosse violenta. Se vi capita di prendere un raffreddore comunque, come i dati indicano da due a quattro volte l’anno, saprete di non dare la colpa al tempo esterno.

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