Leishmaniosi, infezione protozoaria umana diffusa dal morso di una mosca della sabbia. La leishmaniosi si verifica in tutto il mondo, ma è particolarmente diffusa nelle aree tropicali. Sono riconosciute tre forme principali della malattia: viscerale, cutanea e mucocutanea.

leishmaniosi

Leishmaniosi ulcera cutanea su un avambraccio.

Layne Harris/Helsmack

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La leishmaniosi è causata da varie specie del protozoo flagellato Leishmania, dell’ordine Kinetoplastida. Questi parassiti infettano una varietà di animali vertebrati, come roditori e canini. Sono trasmessi all’uomo dal morso di una mosca della sabbia succhiasangue, che appartiene al genere Lutzomyia nelle Americhe e a Phlebotomus nel Vecchio Mondo. I parassiti leishmaniani hanno due fasi morfologiche nel loro ciclo vitale. Una forma, che abita il tratto digestivo della mosca della sabbia, è una forma allungata, mobile e flagellata chiamata promastigota o leptimonade. L’altra, una forma rotonda o ovale, non mobile, chiamata amastigote, si trova in alcune cellule (cioè i macrofagi) dei vertebrati. Se una mosca della sabbia mangia un vertebrato infetto, ingerisce cellule contenenti amastigoti, che si sviluppano in promastigoti nel suo intestino. Lì i promastigoti si moltiplicano, finendo per entrare nella saliva della mosca. Da qui possono entrare in un altro vertebrato attraverso la ferita fatta durante il prossimo pasto di sangue della mosca della sabbia, iniziando così una nuova infezione.

A seconda della specie di Leishmania che invade un ospite e della risposta immunologica dell’ospite all’infezione, può sorgere uno dei tre tipi principali di leishmaniosi. La leishmaniosi viscerale, chiamata anche kala-azar, è prodotta da diverse sottospecie di L. donovani. Si verifica in tutto il mondo, ma è particolarmente diffusa nell’area mediterranea, in Africa, in Asia e in America Latina. Questa forma della malattia è sistemica e colpisce principalmente il fegato, la milza, il midollo osseo e altri visceri. I sintomi, che includono febbre, perdita di peso, riduzione del numero di globuli bianchi e ingrossamento della milza e del fegato, compaiono solitamente due mesi o più dopo l’infezione. La malattia è solitamente fatale se non viene trattata. La leishmaniosi cutanea è causata da diverse specie di Leishmania. È caratterizzata da lesioni che vanno da brufoli a grandi ulcere localizzate sulla pelle di gambe, piedi, mani e viso, la maggior parte delle quali guarisce spontaneamente dopo molti mesi. Si fa una distinzione tra la leishmaniosi cutanea del Vecchio Mondo e quella del Nuovo Mondo. Quella del Vecchio Mondo, chiamata anche piaga orientale, è endemica nelle aree intorno al Mediterraneo, nell’Africa centrale e nordorientale e nell’Asia meridionale e occidentale. È causata principalmente da L. major, L. tropica e L. aethiopica. La leishmaniosi cutanea del Nuovo Mondo, che si trova in America centrale e meridionale e in alcune parti degli Stati Uniti meridionali, è causata principalmente da L. mexicana e L. viannia braziliensis. Questa infezione può diffondersi alle membrane mucose orali e nasali, una complicazione indicata come leishmaniosi mucocutanea, o espundia. La distruzione delle labbra, della gola, del palato e della laringe può seguire. La leishmaniosi mucocutanea può non apparire fino ad anni dopo che una lesione cutanea iniziale è guarita.

Tutti i tipi di leishmaniosi sono trattati con composti di antimonio, come lo stibogluconato di sodio. La diffusione della malattia è prevenuta controllando le popolazioni di mosche della sabbia.

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