Le stime sul numero di specie di parassitoidi variano ampiamente: la maggior parte sono piccole, quindi ci sono molte specie non scoperte. Alcuni fissano il limite a 2 milioni.

“Ci sono probabilmente più specie di loro che qualsiasi altro tipo di animale sulla Terra”, dice Andrew Forbes dell’Università dell’Iowa a Iowa City. “Se ci si ferma a pensare al numero di animali sulla Terra che si guadagnano da vivere deponendo le uova in altri animali e facendo loro ogni sorta di cose orribili prima di consumarli vivi, si può fare una pausa.”

L’ancestrale vespa parassitoide era probabilmente simile alle moderne sawflies, che si nutrono di legno morto che è stato digerito da funghi simbionti. Può essere che una specie abbia perso i funghi, quindi ha iniziato a uccidere altre specie che lo hanno fatto.

Il primo ordine di affari per un parassitoide adulto è quello di trovare un ospite adatto. Per prima cosa identifica il suo habitat preferito, che ha un aspetto e un odore distinto. Poi si tratta di deporre un uovo in modo appropriato.

La vespa può pugnalare il bruco in questo modo una dozzina di volte

Per fare questo, la maggior parte delle vespe parassitoidi hanno un organo aghiforme con cui pugnalare i loro ospiti. Per esempio, le vespe Iseropus spingono le loro uova nelle larve delle falene Hemerocampa. In una conferenza del 1929, l’entomologo Robert Cushman ha descritto l’attacco in dettaglio.

Iseropus attacca il bruco Hemerocampa alla fine della sua vita, quando ha già costruito il suo bozzolo in un olmo. La vespa atterra sull’albero e cerca il bozzolo.

“Lo prova avidamente dappertutto fino a quando, apparentemente soddisfatta che sia adatto al suo scopo, lo afferra saldamente con i piedi, inarca l’addome fino a quando lo stiletto punta perpendicolarmente verso il bozzolo, poi lo spinge attraverso le maglie”, secondo Cushman. La vespa può infilzare il bruco in questo modo una dozzina di volte.

Altre specie devono lavorare molto più duramente. I loro ospiti possono reagire.

La sorprendente, metallica Lasiochalcidia pubescens (a volte L. igiliensis) depone le sue uova sulle larve dei formicai. Sembra una pessima idea, perché le larve dei formicai sono feroci predatori.

Provoca il formicaio ad attaccarle le zampe

Scavano piccole fosse nella sabbia, poi si seppelliscono sul fondo. Quando una formica sfortunata entra nella fossa, scivola lungo il lato e il formicaio la afferra con le sue potenti mascelle.

Nonostante i rischi, L. pubescens si è evoluta per deporre le sue uova nella gola del formicaio.

Si provoca il formicaio ad attaccarle le gambe con le sue mandibole. Quando il formicaio si aggrappa, lei tiene le sue mascelle aperte usando le sue gambe muscolari, e inietta con attenzione un uovo nella membrana della gola esposta del formicaio.

Altri parassitoidi sono molto più prudenti. Non si avvicinano nemmeno ai loro ospiti, e lasciano le uova per loro da trovare.

Una famiglia, gli Eucharitidi, usa le larve di formica come ospiti. Depongono le loro uova sulle piante vicino ai nidi di formiche. Quando le larve di vespa emergono, se ne stanno sedute finché non incontrano una formica che sta tornando al suo nido.

Altri parassitoidi devono avventurarsi in un territorio veramente pericoloso

Una volta dentro il formicaio, la larva del parassitoide si attacca ad una larva di formica. Emette un bouquet chimico così simile alle sue formiche ospiti che le formiche accettano la sua presenza.

Anche quando diventa una vespa adulta, le formiche la trattano come una di loro, pulendola e nutrendola. Prima che l’odore che imita le formiche svanisca, la vespa emerge dal nido e se ne va.

Altri parassitoidi devono avventurarsi in territori veramente pericolosi per trovare i loro ospiti. Una specie giapponese ha imparato ad immergersi.

Agriotypus gracilis depone le sue uova nelle pupe di una mosca caddie chiamata Goera japonica. Come tutti i caddisflies, queste larve costruiscono casse protettive con seta e granelli di sabbia. Vivono anche 6-15 pollici sott’acqua.

Le larve che si sviluppano all’interno del corpo di un ospite hanno bisogno di ottenere un po’ d’aria

Per raggiungerne una, la vespa femmina striscia lungo uno stelo di pianta o il lato di una pietra esposta. Può sopravvivere circa 14 minuti sott’acqua. La sua folta peluria forma una sorta di bolla che le permette di respirare.

Dopo aver deposto un uovo, la femmina galleggia in superficie per cercare un’altra pupa. Una volta che le larve si schiudono, di solito mangiano il loro ospite.

Le larve come queste hanno vita facile. Sono fuori dal corpo dell’ospite, quindi possono respirare normalmente. Tuttavia, le larve che si sviluppano all’interno del corpo dell’ospite hanno bisogno di prendere aria.

Encyrtus infidus è un parassitoide della cocciniglia Lecanium kunoensis (talvolta chiamato Eulecanium kunoense). Molte larve di parassitoide si sviluppano su una larva di cocciniglia, e la usano come buffet.

Trasformano i loro ospiti nelle loro guardie del corpo personali

All’inizio, le larve rimangono attaccate all’uovo da cui sono nate tramite un peduncolo. Questo li aiuta a prendere aria. Più tardi, le interiora della scala si affollano, le larve iniziano a competere per lo spazio, e il gambo viene tagliato. Ma la larva di vespa ha una soluzione.

La larva della bilancia ha una rete di tubi che forniscono aria in tutto il corpo, chiamati trachee. Ogni trachea termina in un’apertura chiamata spiracolo, attraverso la quale la larva di coccinella scambia aria con l’ambiente circostante.

Quando la larva del parassitoide perde la connessione con il suo uovo, fonde i suoi spiracoli con il sistema tracheale della coccinella e “ruba” l’aria fino al suo impupamento.

Altri parassitoidi fanno più che rubare l’aria dei loro ospiti. Trasformano i loro ospiti nelle loro guardie del corpo personali.

Nel sottobosco frondoso del Brasile, il parassitoide Glyptapanteles cerca i bruchi della falena Thyrinteina leucoceraea e deposita fino a 80 uova. Il bruco ospite continua a nutrirsi anche dopo che le larve si schiudono dalle uova.

Oscilla violentemente la testa da un lato all’altro per tenere a bada i predatori

I parassitoidi si nutrono delle interiora del bruco fino a quando sono pronti a impuparsi. Poi, quasi tutti mangiano il loro modo di uscire dal bruco ancora vivo, e filano un bozzolo su un ramoscello o una foglia vicina.

Tuttavia, alcuni di loro rimangono dentro il bruco. Il loro compito è quello di controllare il bruco e fargli sorvegliare i loro fratelli e sorelle che si impupano.

Il bruco assediato smette di mangiare. Usa il suo corpo, che a questo punto è pieno di buchi, come una tenda per proteggere le pupe. Inoltre, oscilla violentemente la testa da un lato all’altro per tenere a bada i predatori. Una volta che le vespe emergono, il bruco muore.

Dopo l’impupamento, l’adulto deve emergere dal corpo del suo ospite. Questa è la parte particolarmente raccapricciante, e non assomiglia per niente alla famosa scena del petto di Alien.

La vespa esce in gran parte ricoperta di fluidi corporei e frammenti di tessuto dell’ospite

Scrivendo nel 1932, Curtis Clausen ha spiegato che la vespa adulta “deve prima effettuare una rottura nel pupario che la circonda e poi raschiare o mordere via una quantità variabile di visceri o tessuti dell’ospite, e infine fare un buco nel tegumento pesantemente chitinizzato …”

Tutto questo mordere e tagliare crea un disordine enorme, e “la vespa ne esce in gran parte ricoperta di fluidi corporei e frammenti di tessuto dell’ospite.” Mentre la vespa “viene prontamente e rapidamente pulita”, lo sfortunato ospite “muore immediatamente a causa di questa grossolana mutilazione”.

Una volta che tutto questo è finito, le vespe adulte hanno ancora un compito per completare il ciclo. Devono accoppiarsi.

I maschi non fanno nulla per la cura delle uova, quindi il loro unico compito è quello di fecondare le femmine.

In alcuni parassitoidi, i maschi volano alla ricerca di segnali chimici secreti dalle femmine ricettive. Ma a volte i ruoli sono invertiti. In alcune specie del genere Melittobia, che infetta le larve di api e vespe solitarie, i maschi producono odori che attirano le femmine in massa.

Melittobia depone le uova nei suoi ospiti appena prima che si impupino. La femmina punge l’ospite per sottometterlo, poi depone un grappolo di uova sulla superficie esterna. Questo semplice atto lancia un bizzarro dramma sessuale.

Le larve si nutrono attraverso la pelle dell’ospite, si impupano e diventano vespe. Quasi tutte sono femmine. Se l’ospite è abbastanza grande, le uova si sviluppano rapidamente in femmine dalle ali corte. Queste depongono ancora più uova, prosciugando completamente l’ospite.

I fratelli combattono tra loro per avere accesso alle loro sorelle emergenti

Le uova deposte più tardi si sviluppano in femmine dalle ali lunghe, che masticano il bozzolo dell’ospite e volano fuori per trovare altre vittime.

Nel frattempo, nel bozzolo i pochi maschi ciechi cominciano a corteggiare le femmine. Alzano e abbassano le gambe, accarezzano le femmine con le gambe e le antenne e sbattono le ali, secondo uno studio del 2008 di Robert Matthews dell’Università della Georgia ad Athens.

La competizione tra i maschi è feroce. “I fratelli combattono tra loro per l’accesso alle loro sorelle emergenti”, secondo Matthews. A volte, tutti i maschi finiscono morti.

Le femmine rimangono senza compagni. Così ne fanno altri.

Una vespa femmina trova un nuovo ospite e depone alcune uova, di solito meno di dieci. Tutte queste uova si sviluppano in maschi.

La vespa rimane in giro, accarezzando i suoi figli con le sue antenne, guardandoli crescere in pupe e poi emergere come adulti. Mentre la maggior parte delle femmine dei parassitoidi abbandonano la loro prole non appena le zampe vengono deposte, le femmine di Melittobia possono essere positivamente materne.

Quando il primo maschio adulto emerge, la femmina si accoppia con lui. Dopo essere stata fecondata dal proprio figlio, depone una frizione completa di uova sullo stesso ospite.

Se questo vi sembra un modo piuttosto particolare di riprodursi, tenetevi forte, perché Copidosoma floridanum ha fatto di meglio. “Queste vespe hanno inventato la clonazione genetica molto prima che l’uomo avesse un’idea”, dice John Werren dell’Università di Rochester a New York.

Una femmina di C. floridanum depone un singolo uovo nell’uovo di una falena nottuide. L’uovo ospite si schiude e la larva ospite cresce, evidentemente ignara delle 1500-2000 larve di parassitoide al suo interno. Una volta che l’ospite raggiunge il suo stadio larvale finale, le larve parassitoidi iniziano a mangiarlo e si sviluppano rapidamente.

Uccidendo i loro fratellastri, fanno da cibo per le loro sorelle identiche

“Come gli embrioni iniziano a svilupparsi, si dividono, e si dividono, ogni uovo fa copie genetiche identiche di se stesso”, dice Werren. “Questo è il gemellaggio impazzito”

Tra le figlie geneticamente identiche, un sottoinsieme diventa “soldato”. Si sviluppano più velocemente delle loro sorelle e difendono l’ospite. Se un’altra vespa si avvicina, la attaccano e divorano le uova che riesce a depositare.

Le femmine soldato fanno anche qualcosa che sembra controproducente: cercano i loro fratelli e li uccidono. Lo fanno perché sono geneticamente identiche alle loro sorelle, ma condividono solo metà del loro DNA con i loro fratelli. Uccidendo i loro fratellastri, creano cibo per le loro sorelle identiche.

Alcuni maschi sfuggono al massacro. Alla fine si accoppiano con le femmine fertili che emergono più tardi, e il ciclo continua.

Si può pensare che i parassitoidi siano irrimediabilmente orribili. Ma la cosa strana è che sono piuttosto utili, in gran parte perché ogni parassitoide è così specifico nella sua scelta dell’ospite.

Ogni anno, un quinto dei raccolti del mondo è mangiato da insetti parassiti: per esempio, circa il 25% del riso dell’India è perso a causa degli insetti. I parassitoidi possono controllare questi parassiti, senza bisogno di insetticidi dannosi.

Spesso non capiamo le intricate relazioni tra i parassitoidi e i loro ospiti

Nel 1888, la cocciniglia cotonosa stava decimando i campi di agrumi della California. Così gli agricoltori portarono un “predatore ormai leggendario”, lo scarabeo vedalia parassitoide australiano. Ha rapidamente soppresso le cocciniglie, che ancora oggi sono tenute sotto controllo.

Alla fine del XX secolo, il mondo aveva visto più di 3600 introduzioni mirate di parassitoidi contro più di 500 parassiti in quasi 200 paesi e isole.

Ma molti non hanno avuto successo come lo scarabeo vedalia. Solo il 30% dei parassitoidi introdotti sono stati in grado di stabilirsi con successo, e di questi, solo il 36% ha controllato completamente i loro parassiti bersaglio.

Questo non è un fallimento da parte loro, ma piuttosto da parte nostra. Nonostante più di un secolo di lavoro, spesso non comprendiamo le intricate relazioni tra i parassitoidi e i loro ospiti. La diversità selvaggia di questi insetti, a quanto pare, è ancora fuori dalla nostra portata.

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