Lavorare il turno di notte

Molto più abbondante delle farfalle che volano di giorno, le falene giocano un ruolo chiave negli habitat dei giardini e non solo

  • Kelly Brenner
  • Animali
  • Apr 01, 2018

La falena verde fantasma della luna vive una vita effimera. Privi di apparato boccale, gli adulti non possono mangiare, quindi vivono giusto il tempo di accoppiarsi e deporre le uova prima di morire.

NESTATO NELL’ANGOLO di un giardino di casa, un bruco affamato mordicchia il bordo di una foglia di primula della sera. Lungo più di 2 pollici, il corpo nero opaco della larva è ornato da punti e strisce giallo neon, accentati alle due estremità da un arancione metallico e sormontati da una singola spina dorsale nera e arancione. Ingrassando velocemente, il bruco sarà presto pronto a trasformarsi in un adulto alato, ma non in una farfalla come la maggior parte delle persone potrebbe aspettarsi. Invece, questa creatura accattivante è la larva della falena sfinge dalle linee bianche, un insetto altrettanto sorprendente, grande come un pugno, spinto da ali posteriori rosa che svolazzano così velocemente da essere spesso scambiate per un colibrì.

“Le farfalle attirano la nostra attenzione perché sono attive durante il giorno, e la maggior parte di loro hanno colori brillanti”, dice il naturalista David Mizejewski della National Wildlife Federation. “Ma anche le falene sono intorno a noi, e possono essere altrettanto belle se solo diamo un’occhiata più da vicino.”

Le falene infatti sono molto più abbondanti delle farfalle, con circa 14.000 specie in Nord America e più di 150.000 in tutto il mondo. “Per ogni specie di farfalla sul pianeta, ci sono 19 specie di falena”, dice l’entomologo dell’Università del Delaware Doug Tallamy. Aggiunge che sia gli scienziati che i profani hanno preferito le farfalle alle falene, per cui questi insetti rimangono relativamente poco studiati.

Perché le falene svolgono ruoli vitali nella maggior parte degli ecosistemi terrestri del mondo, meritano molta più attenzione. Come adulti volanti, per esempio, le falene impollinano un gran numero e varietà di specie di piante. Quando gli altri insetti vanno a dormire, le falene fanno il turno di notte, visitando alcuni degli stessi fiori degli impollinatori diurni, ma anche piante a fioritura notturna che i volatori diurni non vedono. Voraci mangiatori, i bruchi delle falene restituiscono importanti nutrienti al suolo attraverso le loro feci. E le falene sono una fonte significativa di cibo. “A causa del loro numero nel paesaggio, le falene e i loro bruchi forniscono una risorsa alimentare critica per un gran numero di specie selvatiche”, dice Mizejewski.

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Falena falco a cinque macchie

Proboscis completamente spiegato, una falena falco a cinque macchie si nutre e impollina un longtube a quattro ore.

Variazione sorprendente

Le falene e le farfalle appartengono entrambe a un grande ordine di insetti, i Lepidotteri, un nome che si riferisce alle piccole scaglie che coprono le ali della maggior parte di questi insetti. Ogni gruppo ha evoluto il proprio insieme unico di tratti. Il più noto, naturalmente, è che la maggior parte delle farfalle sono diurne mentre le falene volano di notte. Ma alcune falene, in particolare le specie dai colori vivaci come il colibrì clearwing e le falene ctenucha della Virginia, volano anche durante il giorno. Il corpo delle falene ha generalmente più scaglie di quello delle farfalle, il che le fa sembrare più sfocate. Quando riposano, le farfalle tengono le loro ali aperte, esponendole tutte e quattro, mentre le falene tendono a coprire le ali posteriori con quelle anteriori. E mentre le antenne delle farfalle terminano con ganci o clave, le antenne delle falene sono piumose o terminano con punte affusolate – un adattamento che usano per individuare le piante ospiti e per rilevare i segnali chimici, o feromoni, di altre falene da centinaia di metri di distanza.

In seno al gruppo delle falene, gli scienziati hanno scoperto un mondo di variazioni di dimensioni, forma e colore. Le falene più piccole, membri della famiglia Nepticulidae e conosciute come micro falene, potrebbero stare individualmente sulla testa di uno spillo. Questi minuscoli insetti hanno ali posteriori che sembrano piume, e si nutrono non di nettare ma di melata, un rifiuto liquido zuccherino prodotto dagli afidi.

Le falene più grandi – e tra le più spettacolari – appartengono alla famiglia Saturniidae, o falene giganti della seta. Io, polyphemus, promethea, luna e cecropia (con un’apertura alare di 6 pollici, la falena più grande del Nord America) sono tra le quasi due dozzine di specie di falene della seta native di questo continente. Forse la più sorprendente tra loro è la falena luna verde spettrale con le sue code lunghe 3 pollici. Come altre falene della seta, le falene della luna non hanno l’apparato boccale, quindi non possono nutrirsi e vivono solo pochi giorni come adulti alati, giusto il tempo di accoppiarsi e deporre le uova.

Anche se la maggior parte delle persone pensa alle falene come se fossero marroni, e infatti molte lo sono, un numero sorprendente di insetti è colorato o intricato come le farfalle. Tra questi ci sono le falene tigre e lichene, con specie come la falena leopardo gigante, che sembra un dalmata alato. Altre mostrano tonalità brillanti, tra cui l’arida falena eudesmia, con le sue spesse strisce nere e arancioni, e la falena dei licheni dalle ali scarlatte, le cui ali presentano vivaci strisce rosse e nere. Anche le falene marroni, se esaminate da vicino, mostrano disegni complessi su varie tonalità di cioccolato, mogano e castagna.

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Fringuello dalla groppa gialla con una preda bruco

Uno zigolo giallo traghetta un bruco al suo nido; il 96% degli uccelli terrestri alleva i suoi pulcini con insetti, soprattutto bruchi di falena.

Vendesi: 9.000 bruchi

Una sorprendente varietà di specie selvatiche si nutre di falene. “Non solo gli uccelli e i pipistrelli consumano le falene in ogni fase del ciclo di vita degli insetti, ma anche lucertole, piccoli roditori, puzzole e persino orsi”, dice Mizejewski. Altri insetti, tra cui calabroni e formiche, predano i bruchi delle falene, e sia i ragni che i coleotteri si nutrono delle pupe delle falene nascoste nei loro bozzoli. Molte specie di vespe pungono e paralizzano sia i bruchi che le pupe, depositando la preda viva in camere sotterranee per le loro larve da mangiare. Una specie di coleottero predatore ha persino sincronizzato il suo ciclo di vita con quello della falena zingara, deponendo le uova solo dopo che i bruchi della falena sono disponibili per nutrire i suoi piccoli.

Ma forse nessun animale selvatico si affida più alle falene per il cibo di quanto facciano gli uccelli durante la stagione della riproduzione. Contrariamente a quanto molti credono, “la maggior parte degli uccelli non si riproduce con bacche e semi”, dice Tallamy. “Il 96% di tutti gli uccelli terrestri alleva la propria prole su insetti, principalmente i bruchi delle falene”. Anche gli uccelli che tipicamente mangiano semi passano agli insetti quando allevano i pulcini. Rispetto ad altri insetti, dice, “i bruchi sono prede relativamente grandi. Ci vorrebbero 200 afidi per eguagliare la biomassa di un singolo bruco di medie dimensioni”. Questi insetti morbidi forniscono anche grandi quantità di grasso e proteine senza molta della chitina difficile da digerire che insetti come i coleotteri contengono. E per una nidificazione di successo, gli uccelli hanno bisogno di molti bruchi. Le cinciallegre della Carolina, per esempio, richiedono da 6.000 a 9.000 bruchi per allevare una singola frizione di quattro o sei figli.

I pipistrelli sono forse i predatori più noti delle falene adulte, anche se alcune falene hanno sviluppato dei trucchi per eludere i predatori. Quando i pipistrelli producono clic per ecolocalizzare la preda, la falena bertholdia di Grote, per esempio, risponde con clic che produce così velocemente da interferire con i clic dei pipistrelli stessi. Molte falene tigre possono sentire i clic di ecolocalizzazione quando un pipistrello si avvicina, dando agli insetti il tempo di cambiare direzione, loop o zigzagare attraverso l’aria o cadere rapidamente a terra.

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Moths Composite

Per nascondersi o ingannare i predatori – da pipistrelli e orsi ad altri insetti – molte falene sono maestri del mimetismo e della mimica, tra cui (in senso orario da sinistra in alto) la falena tappeto cupo, falena lichene dipinto, bruco angolo curva-line e tignola clearwing.

Mastri del travestimento

Viste le molte specie che predano le falene, non sorprende che gli insetti abbiano sviluppato un numero impressionante di adattamenti per la difesa. Nascondersi in piena vista usando il mimetismo è un approccio. Le ali marroni della falena variabile metallata, per esempio, terminano con punte appuntite, con una linea scura che va da un’estremità alare all’altra e che la fa sembrare una foglia caduta. Le ali bianche e nere della bella ninfa dei boschi ricordano gli escrementi degli uccelli. E le ali screziate di verde, bianco e marrone delle falene degli archi espliciti rendono questi animali virtualmente invisibili quando si appollaiano sui licheni. Altre falene sono notevoli imitazioni di specie di insetti pericolosi. Prendiamo la piralide dell’uva, il cui corpo sottile assomiglia in modo convincente a quello di una vespa della carta, fino alle strisce arancioni, gialle e nere sul suo addome.

I caterpillari non sono meno abili a nascondersi in piena vista. Alcuni nel genere Tetracis sembrano ramoscelli rotti quando si appollaiano su un ramo, mentre la frangia a scacchi del bruco prominente è un sosia di un bordo di foglia in decomposizione. Altri non hanno bisogno di affidarsi al mimetismo perché sono sgradevoli o irritanti: Mentre le larve delle falene della flanella meridionale sembrano minuscole e innocue, producono un’eruzione aggravante e pruriginosa. Alcune specie hanno sviluppato difese davvero uniche. Se un uccello cerca di mangiare la larva della falena polyphemus, per esempio, il bruco vomita un liquido ripugnante.

Tali trucchi e travestimenti intrigano molti naturalisti. “Le falene forniscono una finestra perfetta sulla miracolosa diversità della natura, che è nascosta alla maggior parte degli osservatori, ma a cui si può accedere con relativamente poco sforzo”, dice Lars Crabo, un medico ed esperto di falene che contribuisce alla guida online Pacific Northwest Moths. Per iniziare a osservare le falene, Crabo suggerisce di lasciare una luce esterna accesa davanti a un foglio bianco. “Ho trovato alcune cose interessanti nel mio cortile”, dice. E poiché le falene sono così poco studiate, Crabo aggiunge, tali osservazioni da cortile possono rivelare specie che sono nuove per la scienza.

Questa estate può essere il momento ideale per iniziare a osservare le falene. A lungo i membri sottovalutati dei Lepidotteri, le falene otterranno il loro dovuto durante la Settimana nazionale delle falene dal 21 luglio al 29 luglio 2018. Uno degli obiettivi di questo evento annuale, dicono gli organizzatori, è “promuovere la comprensione e il godimento delle falene” – dando a queste creature notturne, finalmente, un meritato “giorno” al sole.

Come attirare e nutrire le falene

Non hai bisogno di molto spazio per attirare un’incredibile diversità di falene nel tuo giardino. Ecco alcuni consigli:

Piantare cibo per le larve. Forse il modo più importante per attirare e nutrire le falene è quello di fornire piante ospiti per i bruchi degli insetti. Alcune specie sono particolari e si nutrono solo di una famiglia o addirittura di una sola specie di piante. I bruchi della famiglia delle falene sfingi, per esempio, richiedono il bucaneve, il viburno o il mirtillo.

Coltivare il nettare nativo. Quando si considerano le piante da fiore per il nettare, cercare quelle con lunghi fiori tubolari. Le piante a fioritura notturna sono importanti per alcune specie di falene. Assicurati di coltivare una diversità di piante per assicurare che il tuo giardino offra fioriture continue dalla primavera all’autunno.

Sei un giardiniere pigro. In autunno, lasciate le foglie a terra e la vegetazione morta in piedi. Entrambi daranno rifugio a uova di falena, bruchi, bozzoli e adulti durante l’inverno. Se dovete pulire, trasferite le foglie e altro materiale vegetale morto in un angolo inutilizzato del vostro giardino o in un’aiuola invece di imbustarle o sminuzzarle.

Aggiungi posti per nascondersi. Ceppi d’albero, ceppi, legno morto caduto e mucchi di spazzole sono luoghi ideali per le tarme per svernare, cercare riparo dalla pioggia e appendere i loro bozzoli.

Evitare i pesticidi. Gli insetticidi uccidono direttamente le falene, mentre gli erbicidi uccidono o contaminano le piante ospiti e il nettare di cui gli insetti hanno bisogno per sopravvivere.

Spegni le luci. Di notte, spegnere le luci esterne non necessarie. Le falene che rimangono intrappolate dai fasci di luce perdono tempo prezioso che potrebbe essere speso per il foraggiamento o la ricerca di compagni.

Kelly Brenner è una naturalista di Seattle.

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