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Myrmecocystus honeypot ants, mostrando i repletes, i loro addomi gonfiati per immagazzinare miele, sopra i lavoratori ordinari.
Greg Hume via Wikimedia Commons, CC BY-SA

Manu Saunders, University of New England

Ci sono sette specie di api da miele Apis nel mondo, tutte originarie di Asia, Europa e Africa. Apis mellifera, l’ape da miele occidentale, è la specie riconosciuta globalmente come “l’ape da miele”. Ma non è l’unico insetto che produce miele.

Molte altre specie di api, formiche e vespe producono e conservano il miele. Molti di questi insetti sono stati usati come fonte naturale di zucchero per secoli dalle culture indigene di tutto il mondo.

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Per definizione, il miele è una sostanza dolce e appiccicosa che gli insetti producono raccogliendo e lavorando il nettare dei fiori. L’associazione commerciale tra miele e api mellifere si è sviluppata per lo più parallelamente alla relazione a lungo termine tra gli esseri umani e le api mellifere addomesticate.

Questa associazione è anche supportata dal Codex Alimentarius, gli standard alimentari internazionali stabiliti dalle Nazioni Unite e dall’Organizzazione Mondiale della Sanità. Il Codex Alimentarius menziona solo “api mellifere” e afferma che il miele venduto come tale non dovrebbe avere additivi alimentari o altri ingredienti aggiunti.

Oh miele, miele

Biologicamente, ci sono altre fonti di insetti del miele. Le api senza pungiglione (Meliponini) sono un gruppo di circa 500 specie di api che sono eccellenti produttori di miele e sono anche gestite come efficienti impollinatori di colture in alcune regioni. Le api senza pungiglione si trovano principalmente nelle regioni tropicali e subtropicali di Australia, Africa, Sud-Est asiatico e Americhe.

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Il loro miele è diverso per gusto e consistenza dal miele delle api. Ha un contenuto d’acqua più alto, quindi è molto più fluido e ha un sapore piuttosto piccante. Il miele delle api senza pungiglione è un importante alimento e fonte di reddito per molte comunità tradizionali in tutto il mondo.

La raccolta dello “sugarbag”, come è conosciuto in Australia, è un’importante tradizione culturale per le comunità indigene nelle regioni settentrionali e orientali.

Un’ape sugarbag.
James Niland/Flickr, CC BY

La produzione di miele senza pungiglione non ha raggiunto il successo commerciale del miele delle api, soprattutto perché le colonie di api senza pungiglione producono molto meno miele di un alveare di api Apis e sono più complicate da raccogliere. Ma mantenere le api senza pungiglione nella loro gamma nativa per il miele, i servizi di impollinazione e il benessere umano è una tendenza crescente.

Anche i bombi fanno il miele, anche se su scala molto piccola. Il nettare che immagazzinano in vasi di cera è principalmente per il consumo della regina, per mantenere la sua energia durante la riproduzione. Poiché pochissime colonie di bombi si stabiliscono in modo permanente, non hanno bisogno di immagazzinare grandi quantità di miele. Questo rende quasi impossibile gestire queste api per la produzione di miele.

Le api non sono gli unici imenotteri che producono miele. Anche alcune specie di vespe della carta, in particolare le vespe del miele messicane (Brachygastra spp.), conservano il nettare in eccesso nei loro nidi di cartone. Le comunità indigene locali apprezzano queste vespe come fonte di cibo, reddito e medicina tradizionale.

Vespa messicana del miele.
Wikimedia Commons

Le formiche hanno stili di vita simili ai loro cugini api e vespe e sono comuni raccoglitori di nettare. Alcune specie producono anche miele.

“Honeypot ant” è un nome comune per le molte specie di formiche con lavoratori che immagazzinano il miele nel loro addome. Questi individui, chiamati repletes, possono gonfiare i loro addomi molte volte la dimensione normale con il nettare che ingoiano. Agiscono come riserve di cibo per la loro colonia, ma sono anche raccolti dagli esseri umani, in particolare dalle comunità indigene nelle regioni aride.

Primo piano di tre grosse formiche moscerino (Myrmecocystus mimicus) allo zoo di Oakland.
via Wikimedia Commons

Queste formiche non raccolgono solo il nettare dai fiori, ma anche le perdite di linfa sui fusti delle piante (chiamate nettari extraflorali) e la melata prodotta da emitteri succhiatori di linfa come afidi e cocciniglie.

Afidi e cocciniglie non sono tutti cattivi – producono un delizioso sciroppo zuccherino chiamato melata. Conosciamo questi insetti soprattutto come parassiti dei giardini e delle coltivazioni: grumi verrucosi rannicchiati sui fusti delle piante, spesso ricoperti di melata appiccicosa e di muffa nera e fuligginosa che prospera sullo zucchero.

I maschi di queste specie di insetti sono di solito di breve durata, ma le femmine possono vivere per mesi, succhiando la linfa delle piante e rilasciando melata dolce e appiccicosa come rifiuto dal loro posteriore. La composizione dello zucchero varia notevolmente a seconda della pianta e della specie che succhia la linfa.

La melata è stata a lungo una preziosa fonte di zucchero per le culture indigene in molte parti del mondo dove le api native che producono miele sono scarse. Molti altri animali che cercano il nettare dei fiori, come api, mosche, farfalle, falene e formiche, si nutrono anche di melata. È una risorsa particolarmente preziosa durante l’inverno o quando le risorse floreali sono scarse, e non solo per altri insetti; gechi, mangiatori di miele, altri piccoli uccelli, opossum e alianti sono tutti noti per nutrirsi di melata.

La melata su una foglia.
Dmitri Don/Wikipedia, CC BY-SA

E’ anche una fonte indiretta di miele per le api: linfa vegetale che è stata riciclata attraverso due diverse specie di insetti! Le api mellifere sono conosciute come raccoglitrici di melata. In alcune parti d’Europa, la melata è un’importante risorsa di foraggio per le colonie di api.

I mieli di melata hanno un sapore unico, a seconda dell’albero ospite di cui le cocciniglie si sono nutrite. Esempi famosi di questa specialità sono il miele della Foresta Nera tedesca e il miele di melata della Nuova Zelanda.

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Perché allora non scoprire un po’ di più su quali insetti stanno producendo il miele nella tua regione locale?The Conversation

Manu Saunders, Research fellow, University of New England

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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