Il Rev. W. Seth Martin, pastore della Brook Community Church, apparteneva alla piccola minoranza del clero battista del Sud che è afroamericano. Ha abbracciato la sua teologia e ha guardato oltre l’associazione storica della denominazione con la schiavitù e il razzismo – fino ad ora.

Martin si è staccato dalla Southern Baptist Convention (SBC) il mese scorso, atterrando nel cuore dei nuovi disordini che stanno attraversando la più grande denominazione protestante della nazione sulla razza.

La controversia è esplosa dopo che i presidenti dei sei seminari battisti del Sud hanno pubblicato una recente lettera in cui si proclamava che le teorie di giustizia razziale basate su concetti come il privilegio bianco e il razzismo sistemico erano “incompatibili” con la fede battista. Invece, la questione della razza dovrebbe essere vista attraverso la lente di Dio, le scritture e il peccato, diceva la lettera dei presidenti.

“Perché dovrebbero scrivere questo ora?” ha chiesto Martin, la cui decisione lo ha messo sotto i riflettori nazionali. “Abbiamo avuto l’omicidio di George Floyd. Breonna Taylor. Tensioni razziali. Come possono parlare di riconciliazione razziale e poi fare questo?”

La rottura di Martin con i Battisti del Sud riflette il più ampio contraccolpo scatenato dalla dichiarazione del 30 novembre in una denominazione con quasi 15 milioni di membri e 47.000 chiese, comprese circa 100 in Minnesota. La ricaduta è monitorata dai leader della fede in tutto il paese.

La Convenzione Battista del Sud, formata nel 1845 dopo essersi divisa con i battisti del nord per il suo sostegno alla schiavitù, ha lavorato su vari fronti negli ultimi anni per fare ammenda. Nel 1995, ha emesso delle scuse formali per il suo sostegno alla segregazione e alla schiavitù. Nel 2012, la denominazione ha eletto il suo primo presidente nero, il Rev. Fred Luter Jr. Nel 2017, la sua convention annuale ha denunciato la “supremazia bianca dell’alt-right”.

Come ha fatto passi verso la riconciliazione razziale, i membri afroamericani sono cresciuti a circa il 6% oggi, secondo il Pew Research Center.

Pastori come Martin hanno fatto parte degli sforzi della denominazione per aumentare la sua diversità razziale ed espandere la sua presenza nel nord. Due anni fa ha lanciato la sua chiesa di Brooklyn Park sotto gli auspici dei Battisti del Sud. Ammette di aver provato un certo disagio con l’affiliazione, ma era incoraggiato dal fatto che la chiesa stava lavorando per costruire congregazioni multietniche.

Tuttavia, la lettera dei presidenti del seminario era così chiaramente in conflitto con la realtà della vita che aveva vissuto che si è sentito costretto a lasciare, ha detto Martin. Ha messo sotto i riflettori le chiare divisioni all’interno della denominazione, ha detto, e ha gettato una chiave nel progresso che si stava facendo.

Nel mese scorso, battisti del Sud neri di alto profilo come il pastore della megachiesa di Houston Ralph West – che ha predicato al servizio commemorativo di Floyd a Houston – hanno tratto la stessa conclusione, ponendo fine alla sua affiliazione alla denominazione.

“Ho parlato con un sacco di gente”, ha detto Martin, che vive a due isolati dal memoriale di Floyd. “Ho amici che si stanno preparando a partire proprio ora. Ho amici nei seminari che stanno pensando di andarsene. E, naturalmente, alcuni stanno rimanendo.”

Anche la National African American Fellowship della Southern Baptist Convention si è fatta sentire, affermando che “le ideologie da una prospettiva sociologica e antropologica, se usate in modo appropriato” aiutano a comprendere meglio il razzismo sistemico. E i leader di spicco della denominazione hanno pubblicato online una dichiarazione che invita al “pentimento collettivo” per il maltrattamento delle persone di colore.

“La Convenzione Battista del Sud è stata fondata con l’ingiustizia verso gli schiavi africani al suo stesso centro”, dice la dichiarazione, firmata da più di 230 leader della denominazione. “Nel momento attuale, vediamo tentativi di sminuire questa realtà storica”, ha detto la dichiarazione, che continua a dare la colpa a “manovre politiche”.

La lettera dei presidenti ha attaccato specificamente la “teoria critica della razza”, un quadro utilizzato dagli studiosi che esamina come le politiche pubbliche discriminatorie del passato, e del presente, modellano la vita delle minoranze oggi. Analizza come la supremazia bianca e il razzismo hanno giocato nelle istituzioni centrali della società, come il sistema di giustizia penale, l’istruzione, la legge, l’assistenza sanitaria, la finanza e gli alloggi.

Il presidente Donald Trump ha fatto esplodere il concetto a settembre, dicendo che stava “insegnando alla gente a odiare il nostro paese”. Ha emesso una direttiva alle agenzie federali per porre fine alla formazione anti-bias che includeva la teoria della razza critica o affrontava il privilegio bianco.

Siccome relativamente pochi americani hanno familiarità con il termine, tanto meno con il suo significato, alcuni leader neri mettono in discussione l’impeto dell’azione dei presidenti dei seminari.

Il Rev. Billy Russell, presidente della Minnesota State Baptist Convention e presidente del Minnesota Council of Churches, ha detto che i Battisti del Sud si sono mossi nella giusta direzione per la riconciliazione razziale. Ecco perché le dichiarazioni dei presidenti lo hanno colto di sorpresa.

“I battisti sono davvero delusi”, ha detto Russell. “Quando sento che pastori come Ralph West se ne stanno andando, è davvero un grosso problema”.

Il Rev. Leo Endel, direttore esecutivo della Minnesota-Wisconsin Baptist Convention, ha riconosciuto che la recente controversia è stata una battuta d’arresto. Endel ha supervisionato l’avvio di chiese per aumentare la presenza dei battisti del Sud in Minnesota, aggiungendone 10 quest’anno, ha detto.

Questo include 15 chiese Hmong, una chiesa coreana e una chiesa liberiana a Brooklyn Park, che può essere la più grande dello stato.

Martin, per esempio, ha detto che è stato invitato a lanciare una chiesa qui e gli sono stati dati fondi di avvio per affittare un auditorium scolastico e attrezzature, più circa 1.200 dollari al mese come stipendio. Tali incentivi finanziari sono un modo attraente per portare nuove e diverse chiese a bordo, ha detto.

Endel non ha studiato la teoria critica della razza. Ma crede che “c’è ingiustizia razziale nel nostro mondo, e ci sono vari strumenti per comprenderla”

Come i leader del seminario, crede che la via migliore per affrontare il razzismo sia una “trasformazione interiore”, un rapporto con Dio che a sua volta porta ad un rapporto d’amore con gli altri.

La recente disputa, come altre, deriva dalla diversità delle chiese sotto l’ombrello battista del Sud, crede Endel.

“Questo spesso produce gli scontri che si risolvono col tempo”, ha detto. “Penso che questo si risolverà”.

Dopo diverse settimane di titoli e sofferenze, il Rev. Adam Greenway, presidente del Southwestern Seminary, ha pubblicato una lettera aperta alla sua comunità il 22 dicembre. Ha detto che gran parte delle ripercussioni erano basate su “affermazioni imprecise” e “malintesi”. Ha insistito che la lettera dei presidenti non voleva essere una negazione del razzismo sistematico o un “impegno alla bianchezza”.

I presidenti del seminario hanno accettato di incontrare la leadership nera della denominazione questa settimana.

Martin, nel frattempo, ha detto di non avere rimpianti sull’affiliazione con i Battisti del Sud quando ha lanciato la sua chiesa. C’erano alcune brave persone, che offrivano un buon supporto e una teologia che suonava vera, ha detto.

Ma c’erano anche sfumature di razzismo ben prima della più recente controversia, ha detto Martin, che potrebbe guardare ad altre denominazioni battiste per unirsi lungo la strada. Per ora, la sua congregazione continuerà e si trasferirà a Minneapolis.

“Mi sento sollevato”, ha detto. “Possiamo andare avanti con la nostra missione.”

Jean Hopfensperger – 612-673-4511

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