Originariamente pubblicato in The Ottawa Citizen 28 gennaio 2003
Titolo originale: Oh, mi piace tanto spremere il pluriball

Il problema della resistenza batterica agli antibiotici rimane una grande preoccupazione per la salute pubblica. La colonna della scorsa settimana ha esaminato diverse misure per invertire questa tendenza. Eppure, nonostante l’educazione pubblica, a volte rimane l’aspettativa che gli antibiotici eliminino quel fastidioso raffreddore o influenza che dura una settimana. Le infezioni virali non migliorano con gli antibiotici, ma le infezioni batteriche sì.

È importante capire le differenze tra virus e batteri per apprezzare come funzionano gli antibiotici.

Un batterio funziona analogamente a una casa. All’interno delle pareti protettive della casa risiedono i macchinari, i tubi, le condutture e gli elettrodomestici necessari per mantenere un normale ambiente di vita.

Al centro della casa si trova un tavolo su cui giacciono i progetti o i piani per la sua costruzione e manutenzione. Chiamiamo questi piani “Designs ‘N Architecture” o DNA.

Sono seduti intorno al tavolo i Readers ‘N Administrators o RNA, l’imprenditore. Essi interpretano i piani per istruire i subappaltatori (l’equipaggio Ribo o ribosomi) su ciò che devono costruire o riparare. Inoltre, l’equipaggio Ribo produce i materiali per ogni compito.

Utilizzando il DNA l’appaltatore costruirà repliche della casa all’interno dello sviluppo. Tuttavia, supponiamo che qualcuno pensi a un modo migliore di costruire i muri, vuole finestre più efficienti dal punto di vista energetico, un forno ad alta efficienza, l’automazione tra gli altri cambiamenti. L’appaltatore può incorporare queste idee nel DNA per migliorare le case future.

In effetti, una casa può condividere i suoi miglioramenti con un vicino. Il vicino incorporerà questi cambiamenti nel DNA perché gli offre una maggiore protezione e resilienza.

I batteri usano, geneticamente parlando, DNA, RNA e ribosomi per aiutarli a svolgere le funzioni di base della vita: eliminare i rifiuti, nutrirsi, crescere e riprodursi.

Gli antibiotici possono sfruttare queste funzioni. Non è diverso dal danneggiare una casa. Ci sono diversi tipi di antibiotici. Ognuno impedisce la crescita dei batteri (batteriostatico) o li uccide completamente (batteriocida). La scelta dell’antibiotico dipende dal tipo di batterio infettivo. Per esempio, la penicillina curerà lo streptococco della gola ma non farà nulla per eliminare le comuni polmoniti o le infezioni della vescica.

Gli antibiotici funzionano:

  • interferendo con la costruzione della parete, indebolendola. Il sistema immunitario può penetrare la parete batterica e distruggere il suo contenuto, facendolo letteralmente esplodere.
  • impedendo all’RNA di leggere accuratamente il DNA. Questa piega nella catena di montaggio porta a materiali di costruzione difettosi o inferiori. I piani vanno male. I ribosomi non sono in grado di svolgere i loro compiti.
  • attaccando i ribosomi si arresta tutta la costruzione e la riparazione. I pochi rimanenti non possono soddisfare le richieste del lavoro e producono pareti o riparazioni difettose.
  • facendo dei buchi in una parete esistente, abbattendo le barriere protettive. Anticorpi e cellule speciali del sistema immunitario entrano attraverso questi buchi distruggendo il batterio.

I batteri possono reagire fortificando le loro pareti, impediscono all’antibiotico di attaccarsi alle loro pareti e producono enzimi che inattivano l’antibiotico. Altri batteri resistenti agli antibiotici possono trasferire pezzi del loro DNA a batteri meno resistenti. In effetti, forniscono ai loro fratelli più deboli il segreto della loro resistenza agli antibiotici.

I virus sono da centinaia a migliaia di volte più piccoli dei batteri. Contengono i piani per riprodursi ma non hanno la capacità di realizzarli da soli. Sono i piani seduti sul tavolo circondato da quattro pareti; semplici filamenti di materiale genetico in una scatola.

In effetti, per quanto riguarda le malattie umane, sono vagabondi in cerca di un posto dove vivere. Inserendo il loro materiale genetico nel DNA di una cellula umana, prendono il controllo delle sue operazioni quotidiane. Dirottano il macchinario proprio della cellula per riprodursi. Quando la cellula si riempie di particelle virali, si rompe. Il virus si diffonde ad altre cellule e il processo ricomincia.

Gli antibiotici non possono distruggere i virus perché mirano specificamente al macchinario che si trova nei batteri. Poiché i virus non contengono alcuno di questi macchinari, l’antibiotico non ha un bersaglio da attaccare.

I farmaci e i vaccini antivirali possono interrompere il ciclo riproduttivo del virus. Questi farmaci non sono antibiotici. I vaccini stimolano il sistema immunitario a produrre anticorpi. L’esercito di anticorpi si mobilita e sradica i virus specifici prima che causino danni.

Gli antibiotici possono fermare il dolore e la sofferenza e salvare vite. Come per tutte le prescrizioni, sentitevi liberi di chiedere perché questo trattamento è indicato. Il vostro medico dovrebbe essere disposto a fornirvi la risposta.

Si può fare.

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