Un anno dopo, quella visione appariscente ha virato disastrosamente fuori pista.

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I finanziatori cinesi di Saleen hanno accusato il suo socio d’affari di frode e appropriazione indebita e hanno preso in consegna la società, congelando i conti e costringendo centinaia di dipendenti a lavorare. La polizia ha fatto irruzione nella nuova fabbrica tentacolare che porta il nome di Saleen. Due alti dirigenti sono stati arrestati, e un ordine del tribunale ha sigillato il suo showroom di Shanghai.

Saleen sostiene che gli azionisti cinesi hanno progettato di rubare la sua proprietà intellettuale e hanno depositato più di 500 brevetti cinesi per i suoi disegni e tecnologie. Le storie nei media di proprietà del governo cinese offrono un resoconto diverso – uno di una startup in crisi che ha sperperato fondi pubblici per il lancio mentre il suo primo veicolo è fallito, e la cui tecnologia valeva molto meno di quanto gli azionisti statali erano stati portati a credere.

La storia della joint venture di Saleen con il governo della città orientale di Rugao è iniziata con l’ennesimo imprenditore americano che si tuffa in Cina con il sogno di costruire un lucroso business globale.

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Quella promessa è naufragata su errori di calcolo, sospetti e l’inesperienza di un guru delle auto sportive che sapeva più della messa a punto dei motori che delle manovre finanziarie. Saleen dice di essere diventato un racconto ammonitore su come trattare con la Cina, dove il presunto furto di segreti commerciali di aziende straniere – e un sistema legale opaco che favorisce le aziende statali cinesi – ha offerto il grano per la guerra fredda sempre più profonda dell’amministrazione Trump con Pechino.

Politica

La Cina ‘ha tolto i guanti’ nei suoi furti di segreti tecnologici statunitensi

Nov. 16, 2018

“Quello che sto cercando di fare è portare alla luce come le aziende americane contribuiranno IP, marchi e know-how al mercato cinese – e da un giorno all’altro cambieranno direzione, ti cacceranno e terranno l’IP”, ha detto Saleen.

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La controversia potrebbe andare all’arbitrato di Hong Kong, dove il partner commerciale di Saleen – il cinese Charles Xiaolin Wang, residente negli Stati Uniti, che è stato indagato anni prima dalle autorità statunitensi – ha citato il governo Rugao per violazione dell’accordo di joint venture. In un’intervista, Wang ha negato le accuse di frode.

Qualunque sia il risultato, l’offerta di Saleen di portare le sue auto ad alta potenza in Cina è crollata, lasciando il 71enne pieno di rammarico.

“Quando si trattava di portare il mio marchio su base globale, sembrava davvero offrirmi un’opportunità che non potevo rifiutare”, ha detto Saleen. “Col senno di poi mi rendo conto che l’affare era troppo bello per essere vero.”

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Steve Saleen posa con la Saleen S7 nel suo stabilimento di Irvine nel 2003.

Steve Saleen nel 2003 nel suo stabilimento di Irvine con la Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

Il Saleen di Inglewood, che ha gareggiato con le Ford Mustang a livello competitivo negli anni ’70 e ’80, si è fatto un nome come maestro modificatore dell’iconica muscle car americana. Dotate di motori, sospensioni e trasmissioni superiori nel suo stabilimento di Irvine, le Mustang personalizzate di Saleen hanno spesso battuto Porsche e Ferrari in pista e costano molto meno, mettendo le auto da corsa ad alte prestazioni alla portata degli appassionati americani.

Nel 2000 ha debuttato la S7 – una biposto bassa e sinuosa con porte ad ala, progettata e costruita da zero – che andava da 0 a 60 in 2. 8 secondi e divenne presto una delle auto più belle del mondo.8 secondi e presto divenne una delle supercar più importanti del mondo.

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La sua lista di clienti famosi è cresciuta fino ad includere Tom Cruise e Derek Jeter, ma alcuni concessionari e appaltatori hanno iniziato a lamentarsi di consegne mancate e assegni scoperti. Nel settembre 2014, Saleen Automotive ha riferito alla SEC che aveva solo 7.261 dollari in contanti e doveva più di 5,6 milioni di dollari a fornitori, banche e il fisco, sollevando “dubbi sostanziali” che potrebbe rimanere a galla.

Una potenziale ancora di salvezza è emerso nel 2015 con una visita alla fabbrica di Saleen a Corona da una delegazione di Rugao, una città di 1,4 milioni costruita su terreni agricoli nel delta del fiume Yangtze, due ore a nord di Shanghai. I funzionari hanno detto a Saleen che sognavano di costruire “una mini-Detroit” e stavano cercando una grande azienda automobilistica per venire e creare posti di lavoro.

Il dealmaker era Wang, un avvocato e uomo d’affari con istruzione Duke con connessioni in Cina, ma una storia a scacchi.

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I regolatori federali avevano indagato sulla precedente impresa automobilistica di Wang – una società di auto elettriche chiamata GreenTech che è stata anche sostenuta dall’ex governatore della Virginia Terry McAuliffe – per presunti abusi di un programma che sollecitava investimenti stranieri in cambio di carte verdi. Anche se non sono state mosse accuse, i piani di GreenTech per costruire veicoli a batteria in un impianto nelle zone rurali del Mississippi sono falliti.

Sono seguite cause legali da parte dello stato e degli infelici investitori cinesi. La società ha presentato istanza di fallimento nel 2018.

Charles Xiaolin Wang ha tentato di portare un impianto di veicoli elettrici a Tunica, Miss, ma l’impresa è fallita.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)
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Saleen si è scrollato di dosso i problemi legali, chiamando Wang, che conosce da un decennio, “molto onorevole e diretto”. La coppia ha preso una quota di maggioranza nella joint venture, denominata Jiangsu Saleen Automotive Technology, con Wang come presidente e Rugao che ha impegnato 1,1 miliardi di dollari in capitale e prestiti. Saleen, il vice presidente, non ha messo contanti, ma l’affare ha valutato la sua esperienza e tecnologia a 800 milioni di dollari.

Era una somma sbalorditiva, soprattutto considerando le lotte di Saleen negli Stati Uniti. Secondo l’accordo, JSAT avrebbe pagato alla sua azienda decine di milioni in tasse per progettare e sviluppare veicoli tra cui la S1 – la prima auto sportiva nuova di Saleen in anni – da produrre in Rugao per la vendita in tutto il mondo.

“Il veicolo di Steve è diverso da tutti gli altri veicoli prodotti in serie” in Cina, ha detto Wang. “È ad alte prestazioni e richiede un sacco di specialità tecniche che, ancora oggi, nessuno in Cina sa fare”.

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L’accordo ha aiutato la società statunitense di Saleen a più che raddoppiare le sue entrate, trasformando una perdita di 5,5 milioni di dollari nel 2018 in un profitto di 2,5 milioni di dollari l’anno successivo, secondo i documenti SEC. Saleen ha volato avanti e indietro tra gli Stati Uniti e la Cina come JSAT ha aperto una sede aziendale a Shanghai, costruito due impianti di produzione a Rugao e assunto circa 1.000 dipendenti.

Una vista aerea dello stabilimento automobilistico Jiangsu Saleen a Rugao, Cina.

Una veduta aerea dello stabilimento automobilistico di Jiangsu Saleen a Rugao, in Cina.
(Saleen Automotive Inc.)

Poi è arrivato il lancio del luglio 2019 allo stadio nazionale, l’ex sede olimpica soprannominata “Nido d’uccello”, per il quale Wang ha detto ai media cinesi che ha speso più di 8 milioni di dollari. Oltre alla S1, Wang ha mostrato tre prototipi: una nuova S7, un SUV e una biposto a batteria chiamata Maimai, l’ingresso di Saleen in un sovraffollato mercato cinese dei veicoli elettrici dominato dalla Tesla dalle tasche profonde.

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Il primo modello JSAT ad andare in vendita in Cina, la piccola Maimai ha lasciato i commentatori a grattarsi la testa. Il suo motore da 109 cavalli e il design da giocattolo – alcuni prototipi presentavano emoji con la faccia felice sul cofano, altri un bambino dei cartoni animati su una bicicletta – difficilmente corrispondevano al marchio muscoloso di Saleen.

In effetti, la Maimai era una versione aggiornata della MyCar, il veicolo a bassa velocità che Wang aveva progettato di costruire in Mississippi. La reazione alla sua forma, e al suo pesante prezzo di 22.000 dollari, è stata stridente.

Un veicolo elettrico Maimai in mostra nello showroom di Pechino di Jiangu Saleen all'inizio del 2020.

Un veicolo elettrico Maimai in mostra nello showroom di Pechino di Jiangu Saleen all’inizio del 2020.
(Tycho de Feijter)

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“Ci sono numerose opzioni superiori (in termini di prestazioni, autonomia e praticità) disponibili sul mercato cinese a prezzi comparabili o inferiori”, ha concluso un moderatore sul sito ChinaCarForums.

L’auto fu un fallimento. Sei mesi dopo il suo rilascio solo 27 Maimais sono stati registrati in tutto il paese, secondo un rapporto dei media statali.

I problemi alla JSAT sono scoppiati in pubblico nel mese di aprile, quando un ex funzionario legale, Qiao Yudong, ha pubblicato una lunga dichiarazione online sostenendo che Wang ha venduto agli investitori Rugao tecnologia inferiore sostenuta da valutazioni fraudolente, e incanalato denaro a sua moglie e soci. Qiao ha sostenuto che il governo di Rugao ha speso quasi 1 miliardo di dollari di fondi pubblici per una joint venture che non ha prodotto quasi nessuna auto.

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Wang ha respinto le accuse come il prodotto di un ex dipendente scontento, dicendo che non ha mai controllato i conti della società.

Dopo una verifica dell’investitore governativo, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, un tribunale distrettuale a giugno ha ordinato la chiusura delle fabbriche e dell’ufficio di Shanghai. La polizia ha fatto irruzione nell’impianto di produzione, ha ordinato ai lavoratori di andarsene e ha trattenuto il capo della produzione tedesca dell’azienda, Frank Sterzer, per diverse ore fino a quando è stato in grado di contattare i diplomatici tedeschi per ottenere il suo rilascio. Sterzer, che rimane in Cina, ha rifiutato di commentare.

Negli uffici di Jiangsu Saleen a Shanghai, i dipendenti hanno affisso uno striscione chiedendo i salari dovuti da quando l’azienda ha chiuso.
(Saleen Automotive Inc.)
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Gli investitori cinesi hanno preso il controllo del consiglio di amministrazione la scorsa settimana e hanno fatto causa a Wang, che è stato a casa nella zona di Washington durante la pandemia di COVID-19. Ha detto che non ha intenzione di tornare in Cina, credendo di non ottenere un processo equo.

Mentre questo stava accadendo, Wang ha detto di aver appreso che la joint venture aveva tranquillamente fatto domanda per il design delle auto e i brevetti tecnologici relativi al lavoro di Saleen in Cina, molti non elencando Saleen come inventore. Saleen ha sostenuto che i suoi partner cinesi stavano tramando per spingerlo fuori dall’inizio.

Ma secondo il loro accordo, qualsiasi proprietà intellettuale che scaturisce dal lavoro di Saleen in Cina appartiene alla joint venture. Questo potrebbe complicare i suoi sforzi per contestare i depositi di brevetto, hanno detto gli esperti.

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“In una normale joint venture c’è sempre qualche trasferimento di tecnologia”, ha detto Tycho de Feijter, un esperto dell’industria automobilistica cinese, che ha descritto la joint venture come un costoso disallineamento delle aspettative.

“Steve Saleen ha visto un sacco di oro alla fine dell’arcobaleno cinese, non ha fatto ricerche adeguate sui suoi partner e non aveva idea di cosa stava entrando”, ha detto De Feijter. “Una storia simile per la parte cinese. Anche loro hanno visto oro dove non ce n’era, non avevano esperienza nella produzione di auto e nessuna idea su cosa o chi fosse veramente Saleen.”

Steve Saleen al L.A. Auto Show nel 2017.

Steve Saleen al L.A. Auto Show nel 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

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Wang, 54 anni, si è assunto la responsabilità del crollo dell’impresa.

“Steve è un genuino ragazzo automobilistico; tutto ciò che vuole fare è fare grandi auto”, ha detto Wang. “Forse non vuole sentirmelo dire – non credo che sia un uomo d’affari molto sofisticato e astuto. Tutto il suo mondo è semplicemente fare auto. E io l’ho messo in questo casino. Mi dispiace per questo.”

Saleen ha detto che era troppo presto per giudicare l’impatto sul suo marchio storico. Ma il più recente rapporto annuale di Saleen Automotive alla SEC dipinge un quadro terribile, affermando che la joint venture ha rappresentato più di tre quarti del suo reddito, e che “qualsiasi riduzione del business con JSAT potrebbe causare i nostri ricavi a diminuire materialmente.”

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Con i negoziati su un accordo commerciale USA – Cina di fase 2 in stallo.Cina fase 2 accordo commerciale in stallo, Saleen ha detto che la sua esperienza dovrebbe convincere Washington a mettere in atto protezioni più severe per gli investitori statunitensi, negare alle imprese cinesi che rubano segreti commerciali l’accesso ai mercati dei capitali e vietare l’uso di valutazioni delle attività cinesi che potrebbero essere soggette a manipolazione.

“E ‘troppo tardi per me”, ha detto. “Quello che spero è che tutte le aziende americane imparino dalla mia brutta esperienza”.

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