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Thomas Corbett è nato a Londra nel 1832, ma ha ottenuto la sua fama come Boston Corbett, l’uomo che ha ucciso John Wilkes Booth.

Da giovane, Corbett beveva molto. Poi si trasferì da New York a Boston e incontrò dei riformatori metodisti. Essi lo convinsero a rinunciare all’alcol e ad unirsi alla Chiesa Metodista. Abbracciò la chiesa come fece tutto il resto nella vita – con grande gusto, cambiando il suo nome in Boston Corbett e facendosi crescere i capelli lunghi per imitare Cristo.

Predicatore di strada

Corbett divenne un predicatore di strada, condannando i peccatori in tutta la città. Allestì un pulpito improvvisato all’angolo di una strada e offrì i suoi sermoni al corteo che passava. E quando veniva criticato o affrontato, metteva in atto le sue capacità di attaccabrighe e affrontava tutti gli avversari.

Boston Corbett

Ritratto di Boston Corbett di Matthew Brady

Gli storici sospettano che Boston Corbett avesse già dei problemi mentali, ma questi furono probabilmente esacerbati dalla sua esposizione al mercurio mentre svolgeva il suo mestiere di cappellaio. In uno degli incidenti più strani della sua vita, due prostitute fecero delle proposte a Corbett. Le condannò e proseguì verso casa, ma la tentazione che sentiva lo turbava.

Cercando risposte nella Bibbia, si rivolse al Libro di Matteo, che istruisce: “E se il tuo occhio destro ti offende, cavalo e gettalo via da te….e ci sono eunuchi che si sono fatti eunuchi per il regno dei cieli”. Corbett scelse un’interpretazione letterale del libro e si castrò.

Guerra civile

Nel 1861, Corbett doveva decidere il suo destino. Sarebbe diventato un pacifista o un soldato? Dopo aver pregato attentamente, scelse il soldato e si arruolò in un reggimento di New York per unirsi all’esercito dell’Unione nella guerra civile. Prima di sparare un colpo pronunciava la frase: “Che Dio abbia pietà delle vostre anime”

Corbett non era un soldato ideale. Portava con sé la sua Bibbia e non perdeva mai l’occasione di rimproverare i suoi commilitoni – compresi i superiori – per bestemmie o altri comportamenti peccaminosi. Fu sottoposto alla corte marziale per la sua condotta ed espulso dal servizio militare, ma si reinserì nel 1863.

andersonville

Prigione di Andersonville

Corbett avrebbe scontato il tempo nella prigione di Andersonville in Georgia – il campo per prigionieri di guerra gestito dai Confederati. Quasi un terzo dei 45.000 soldati dell’Unione inviati ad Andersonville vi morirono. Corbett fu fortunato. Sopravvisse.

Assassinio

Dopo che John Wilkes Booth assassinò il presidente Lincoln il 15 aprile 1865, fuggì nella città di Port Royal nella parte settentrionale della regione Tidewater della Virginia.

Stampa di Currier e Ives sull’assassinio di Lincoln

Il segretario alla guerra di Lincoln, Edwin Stanton, mandò all’inseguimento 26 soldati dell’Unione del 16° Reggimento di Cavalleria di New York. Boston Corbett era nel reggimento, che aveva l’ordine di riportare Booth e i suoi complici a Washington – preferibilmente vivi.

Quando i soldati dell’Unione trovarono Booth rintanato in un fienile, lo fecero uscire dandogli fuoco. Boston Corbett sparò al collo del fuggitivo Booth. Il colpo paralizzò Booth, che morì entro due ore.

Come spiegò Corbett: “Ho mirato al suo corpo. Non volevo ucciderlo…. Credo che si sia chinato per raccogliere qualcosa proprio quando ho sparato. Questo può probabilmente spiegare perché ha ricevuto la palla in testa. Quando l’assassino giaceva ai miei piedi, un uomo ferito, e vidi che il proiettile aveva fatto effetto circa un pollice dietro l’orecchio, e mi ricordai che il signor Lincoln era stato ferito nella stessa parte della testa, dissi: “Che Dio abbiamo… Dio ha vendicato Abraham Lincoln.”

Scarica il patriota

Corbett divenne ampiamente noto come “il vendicatore di Lincoln”. Stanton lo interrogò sulla sparatoria, ma concluse che Corbett aveva agito ragionevolmente.

booth

John Wilkes Booth

“Il ribelle è morto. Il patriota vive… ha risparmiato al paese spese, eccitazione continua e problemi. Congedate il patriota”, avrebbe detto Stanton.

Boston Corbett non visse per sempre felice e contento. Dopo la guerra tornò a Boston e a fare cappelli. Divenne ancora più eccentrico, lanciandosi in preghiere e agitando la pistola quando era agitato. Cominciò a tenere discorsi sull’uccisione di Booth, ma la sua crescente incoerenza gli impedì di proseguire la carriera.

Cacciato da un lavoro all’altro, andò da Boston a Danbury, Conn, al New Jersey e infine in Kansas come contadino. Commosso dal suo ruolo nell’uccisione di Booth, la legislatura del Kansas lo nominò assistente portiere nel 1887.

Da allora, tuttavia, deliri e paranoie perseguitavano Boston Corbett. Temeva che gli ex confederati irati lo avrebbero assassinato. Ad un certo punto, convinto che i suoi colleghi ufficiali di corte cospirassero contro di lui, Corbett brandì la sua pistola e li fece uscire dalla Statehouse. Per questo fu mandato in un manicomio a Topeka. Poi fuggì e con l’aiuto di un amico se la svignò.

Kansas Statehouse

Oggi, nessuno sa cosa gli sia successo. Ha detto che aveva intenzione di andare in Messico. Alcuni teorizzano che sia morto nel Grande Incendio di Hinckley in Minnesota nel 1894.

La ricerca della sua storia finale è offuscata, tuttavia, perché molti impostori hanno affermato di essere ‘il vendicatore di Lincoln’ dopo la scomparsa di Boston Corbett.

Se ti è piaciuta questa storia, potresti anche voler leggere qui sul fidanzato di John Wilkes Booth nel New Hampshire. Questa storia è stata aggiornata nel 2020.

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