Working the Night Shift

Bien plus abondants que les papillons volant le jour, les papillons de nuit jouent un rôle clé dans les habitats des jardins et au-delà

  • Kelly Brenner
  • Animaux
  • Apr 01, 2018

Le papillon de nuit luna, d’un vert fantomatique, mène une vie éphémère. Dépourvus de pièces buccales, les adultes ne peuvent pas manger, ils vivent donc juste assez longtemps pour s’accoupler et pondre des œufs avant de mourir.

Nichée dans le coin d’un jardin d’arrière-cour, une chenille affamée grignote le bord d’une feuille d’onagre. Long de plus de 5 cm, le corps noir mat de la larve est orné de points et de rayures jaune fluo, accentué aux deux extrémités par de l’orange métallique et surmonté d’une seule épine noire et orange. La chenille, qui grossit rapidement, sera bientôt prête à se transformer en adulte ailé, mais pas en papillon comme la plupart des gens pourraient le penser. Au lieu de cela, cette créature accrocheuse est la larve du papillon de nuit sphinx à ligne blanche, un insecte tout aussi saisissant, de la taille d’un poing, propulsé par des ailes postérieures roses qui volent si vite qu’on le confond souvent avec un colibri.

« Les papillons attirent notre attention parce qu’ils sont actifs pendant la journée, et la plupart d’entre eux sont de couleurs vives », explique David Mizejewski, naturaliste de la National Wildlife Federation. « Mais les papillons de nuit sont également tout autour de nous, et ils peuvent être tout aussi beaux si nous regardons simplement de plus près. »

Les papillons de nuit sont en fait beaucoup plus abondants que les papillons, avec environ 14 000 espèces en Amérique du Nord et plus de 150 000 dans le monde. « Pour chaque espèce de papillon sur la planète, il y a 19 espèces de mites », explique Doug Tallamy, entomologiste à l’université du Delaware. Il ajoute que les scientifiques comme les profanes ont privilégié les papillons au détriment des mites, si bien que ces insectes restent relativement peu étudiés.

Parce que les mites jouent un rôle vital dans la plupart des écosystèmes terrestres du monde, elles méritent beaucoup plus d’attention. En tant qu’adultes volants, par exemple, les mites pollinisent un grand nombre et une grande variété d’espèces végétales. Lorsque les autres insectes vont dormir, les papillons de nuit travaillent de nuit, visitant certaines des mêmes fleurs que les pollinisateurs diurnes, mais aussi les plantes à floraison nocturne qui échappent aux voleurs diurnes. Mangeurs voraces, les chenilles des mites restituent d’importants nutriments au sol par leurs excréments. Et les papillons de nuit sont une source importante de nourriture. « En raison de leur nombre dans le paysage, les papillons de nuit et leurs chenilles constituent une ressource alimentaire essentielle pour un grand nombre d’espèces sauvages », explique Mizejewski.

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Mite épervière à cinq points

Proboscis entièrement déployé, une mite épervière à cinq points se nourrit – et pollinise – un long tube à quatre heures.

Variations surprenantes

Les papillons de nuit et les papillons de jour appartiennent tous deux à un grand ordre d’insectes, les lépidoptères, un nom qui fait référence aux minuscules écailles qui recouvrent les ailes de la plupart de ces insectes. Chaque groupe a développé son propre ensemble de caractéristiques uniques. Le plus connu, bien sûr, est que la plupart des papillons sont diurnes alors que les papillons de nuit volent la nuit. Mais certains papillons, en particulier les espèces aux couleurs vives comme le colibri à ailes claires et le ctenucha de Virginie, volent également le jour. Le corps des papillons de nuit comporte généralement plus d’écailles que celui des papillons, ce qui leur donne un aspect plus flou. Lorsqu’ils se reposent, les papillons tiennent leurs ailes ouvertes, les exposant toutes les quatre, tandis que les papillons de nuit ont tendance à couvrir leurs ailes postérieures avec leurs ailes antérieures. Et tandis que les antennes des papillons se terminent par des crochets ou des massues, celles des mites sont soit plumeuses, soit terminées par des extrémités effilées – une adaptation qu’elles utilisent pour localiser les plantes hôtes et pour détecter les signaux chimiques, ou phéromones, d’autres mites à des centaines de mètres de distance.

Au sein du groupe des mites, les scientifiques ont découvert un monde de variations en termes de taille, de forme et de couleur. Les plus petits papillons, membres de la famille des Nepticulidae et connus sous le nom de micro-mites, pourraient individuellement tenir sur la tête d’une épingle. Ces minuscules insectes ont des ailes postérieures qui ressemblent à des plumes, et ils ne se nourrissent pas de nectar mais de miellat, un déchet liquide sucré produit par les pucerons.

Les plus grands papillons de nuit – et parmi les plus spectaculaires – appartiennent à la famille des Saturniidae, ou papillons de nuit géants à soie. Io, polyphemus, promethea, luna et cecropia (avec une envergure de 6 pouces, le plus grand papillon de nuit d’Amérique du Nord) font partie des quelque deux douzaines d’espèces de papillons de nuit à soie originaires de ce continent. La plus frappante de ces espèces est sans doute le papillon luna, d’un vert fantomatique, avec ses queues de trois pouces de long. Comme les autres papillons de nuit à soie, les papillons de nuit luna sont dépourvus de pièces buccales, de sorte qu’ils ne peuvent pas se nourrir et ne vivent que quelques jours en tant qu’adultes ailés – juste assez longtemps pour s’accoupler et pondre des œufs.

Bien que la plupart des gens pensent que les papillons de nuit sont bruns, et en effet beaucoup le sont, un nombre surprenant de ces insectes sont aussi colorés ou patinés de façon complexe que les papillons. Parmi eux, on trouve les mites tigrées et les mites lichen, avec des espèces telles que la mite léopard géante, qui ressemble à un dalmatien ailé. D’autres affichent des teintes brillantes, notamment l’aride eudesmia, avec ses épaisses rayures noires et orangées, et le bien nommé lichen à ailes écarlates, dont les ailes présentent de vives rayures rouges et noires. Même les papillons de nuit bruns, si on les examine de près, affichent des motifs complexes sur des nuances variables de chocolat, d’acajou et de châtaigne.

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La paruline à croupion jaune avec une proie chenille

Une paruline à croupion jaune transporte une chenille jusqu’à son nid ; 96 % des oiseaux terrestres élèvent leurs poussins sur des insectes, principalement des chenilles de papillons de nuit.

Désiré : 9 000 chenilles

Une étonnante variété d’espèces sauvages se nourrissent de papillons de nuit. « Non seulement les oiseaux et les chauves-souris consomment des mites à tous les stades du cycle de vie de ces insectes, mais aussi les lézards, les petits rongeurs, les mouffettes et même les ours », explique Mizejewski. D’autres insectes, notamment les frelons et les fourmis, s’attaquent aux chenilles des mites, tandis que les araignées et les coléoptères se nourrissent des chrysalides des mites qui se cachent dans leurs cocons. De nombreuses espèces de guêpes piquent et paralysent à la fois les chenilles et les chrysalides, déposant les proies vivantes dans des chambres souterraines pour que leurs propres larves les mangent. Une espèce de coléoptère prédateur a même synchronisé son cycle de vie pour qu’il corresponde à celui de la spongieuse, ne pondant ses œufs qu’une fois que les chenilles de la spongieuse sont disponibles pour nourrir ses petits.

Mais il n’y a peut-être pas d’animaux sauvages qui dépendent plus des mites pour se nourrir que les oiseaux pendant la saison de reproduction. Contrairement à ce que beaucoup de gens croient, « la plupart des oiseaux ne se reproduisent pas sur les baies et les graines », explique Tallamy. « Quatre-vingt-seize pour cent de tous les oiseaux terrestres élèvent leur progéniture sur des insectes, principalement les chenilles de papillons de nuit ». Même les oiseaux qui mangent habituellement des graines passent aux insectes lorsqu’ils élèvent leurs poussins. Par rapport aux autres insectes, dit-il, « les chenilles sont des proies relativement grosses. Il faudrait 200 pucerons pour égaler la biomasse d’une seule chenille de taille moyenne. » Ces insectes mous fournissent également de grandes quantités de graisses et de protéines sans la chitine difficile à digérer que contiennent des insectes comme les coléoptères. Et pour une nidification réussie, les oiseaux ont besoin de beaucoup de chenilles. Les mésanges de Caroline, par exemple, ont besoin de 6 000 à 9 000 chenilles pour élever une seule ponte de quatre à six petits.

Les chauves-souris sont peut-être les prédateurs les plus connus des papillons de nuit adultes, bien que certains papillons de nuit aient développé des astuces pour échapper aux prédateurs. Lorsque les chauves-souris produisent des clics pour écholocaliser leurs proies, le papillon de nuit Bertholdia de Grote, par exemple, répond par des clics qu’il produit si rapidement qu’ils interfèrent avec les propres clics des chauves-souris. De nombreux papillons tigres peuvent entendre les clics d’écholocation lorsqu’une chauve-souris s’approche, ce qui donne aux insectes le temps de changer de direction, de faire une boucle ou un zigzag dans l’air ou de se laisser tomber rapidement au sol.

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Mites composites

Pour se cacher des prédateurs ou les tromper – des chauves-souris aux ours en passant par d’autres insectes – de nombreux papillons de nuit sont passés maîtres dans l’art du camouflage et du mimétisme, notamment (dans le sens des aiguilles d’une montre, à partir du haut à gauche) la sombre mite des tapis, la mite du lichen peinte, la chenille de l’angle aux lignes courbes et la mite de l’agrile.

Maîtres du déguisement

Vu les nombreuses espèces qui s’attaquent aux papillons de nuit, il n’est pas surprenant que ces insectes aient évolué vers un nombre impressionnant d’adaptations pour se défendre. Se cacher à la vue de tous en utilisant le camouflage est une approche. Les ailes brunes du papillon de nuit variable metallata, par exemple, se terminent en pointe, avec une ligne sombre allant d’un bout à l’autre de l’aile qui lui donne l’apparence d’une feuille tombée. Les ailes noires et blanches de la belle nymphe des bois ressemblent à des excréments d’oiseaux. Et les ailes tachetées de vert, de blanc et de brun des arches explicites rendent ces animaux pratiquement invisibles lorsqu’ils se perchent sur le lichen. D’autres papillons de nuit imitent remarquablement des espèces d’insectes dangereux. Prenez le foreur de racines de raisin, dont le corps mince ressemble de façon convaincante à celui d’une guêpe à papier, jusqu’aux bandes orange, jaunes et noires sur son abdomen.

Les chenilles ne sont pas moins habiles à se cacher à la vue de tous. Certaines du genre Tetracis ressemblent à des brindilles cassées lorsqu’elles se perchent sur une branche, tandis que la chenille proéminente à frange en damier ressemble à s’y méprendre à un bord de feuille en décomposition. D’autres n’ont pas besoin de recourir au camouflage car elles sont dégoûtantes ou irritantes : Alors que les larves des pyrales de la flanelle ont l’air minuscules et inoffensives, elles produisent une éruption cutanée aggravante et irritante. Quelques espèces ont développé des défenses vraiment uniques. Si un oiseau tente de manger la larve du papillon polyphème, par exemple, la chenille vomit un liquide nauséabond.

Ces ruses et ces déguisements intriguent de nombreux naturalistes. « Les papillons de nuit constituent une fenêtre parfaite sur la diversité miraculeuse de la nature, une fenêtre qui est cachée à la plupart des observateurs mais à laquelle on peut accéder avec relativement peu d’efforts », explique Lars Crabo, médecin et expert en papillons de nuit qui contribue au guide en ligne Pacific Northwest Moths. Pour commencer à observer les papillons de nuit, Lars Crabo suggère de laisser une lumière extérieure allumée devant une feuille blanche. « J’ai trouvé des choses intéressantes dans mon propre jardin », dit-il. Et parce que les papillons de nuit sont si peu étudiés, ajoute Crabo, ces observations dans l’arrière-cour peuvent révéler des espèces nouvelles pour la science.

Cet été peut être le moment idéal pour commencer à observer les papillons de nuit. Longtemps les membres sous-estimés des lépidoptères, les papillons de nuit recevront leur dû pendant la Semaine nationale des papillons de nuit, du 21 au 29 juillet 2018. L’un des objectifs de cet événement annuel, selon les organisateurs, est de « promouvoir la compréhension et le plaisir des papillons de nuit » – donnant à ces créatures nocturnes, enfin, un « jour » bien mérité au soleil.

Comment attirer et nourrir les papillons de nuit

Vous n’avez pas besoin de beaucoup d’espace pour attirer une étonnante diversité de papillons de nuit dans votre jardin. Voici quelques conseils :

Plantez de la nourriture pour les larves. La façon la plus importante d’attirer et de nourrir les mites est sans doute de fournir des plantes hôtes pour les chenilles de ces insectes. Certaines espèces sont particulières et ne se nourrissent que d’une famille ou même d’une seule espèce de plante. Les chenilles de la famille des papillons de nuit sphinx, par exemple, ont besoin de symphorine, de viorne ou de myrtille.

Cultiver du nectar indigène. Lorsque vous considérez les plantes à fleurs pour le nectar, recherchez celles qui ont de longues fleurs tubulaires. Les plantes à floraison nocturne sont importantes pour certaines espèces de papillons de nuit. Assurez-vous de cultiver une diversité de plantes pour que votre cour offre des floraisons continues du printemps à l’automne.

Soyez un jardinier paresseux. En automne, laissez vos feuilles sur le sol et la végétation morte sur pied. Les deux abriteront les œufs, les chenilles, les cocons et les adultes de mites pendant l’hiver. Si vous devez nettoyer, transférez les feuilles et autres végétaux morts dans un coin inutilisé de votre cour ou de votre parterre de fleurs au lieu de les mettre en sac ou de les déchiqueter.

Ajoutez des endroits où se cacher. Les souches d’arbres, les chicots, le bois mort tombé et les tas de broussailles sont des endroits idéaux pour que les mites passent l’hiver, s’abritent de la pluie et accrochent leurs cocons.

Évitez les pesticides. Les insecticides tuent directement les mites tandis que les herbicides tuent ou contaminent les plantes hôtes et les plantes à nectar dont les insectes ont besoin pour survivre.

Éteindre les lumières. La nuit, éteignez les lumières extérieures inutiles. Les papillons de nuit qui se retrouvent piégés par les faisceaux lumineux perdront un temps précieux qui pourrait être consacré à la recherche de nourriture ou de partenaires.

Kelly Brenner est une naturaliste basée à Seattle.

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