Le révérend W. Seth Martin, pasteur de la Brook Community Church, appartenait à la petite minorité du clergé baptiste du Sud qui est afro-américaine. Il a embrassé sa théologie et a regardé au-delà de l’association historique de la dénomination avec l’esclavage et le racisme – jusqu’à maintenant.

Martin a rompu avec la Convention baptiste du Sud (SBC) le mois dernier, le faisant atterrir au cœur de la nouvelle tourmente qui balaie la plus grande dénomination protestante de la nation sur la race.

La controverse a explosé après que les présidents des six séminaires baptistes du Sud aient publié une lettre récente proclamant que les théories de justice raciale basées sur des concepts tels que le privilège blanc et le racisme systémique étaient « incompatibles » avec la foi baptiste. Au lieu de cela, la question de la race devrait être considérée à travers la lentille de Dieu, de l’écriture et du péché, disait la lettre des présidents.

« Pourquoi écriraient-ils cela maintenant ? » a demandé Martin, dont la décision l’a projeté sous un projecteur national. « Nous avons eu le meurtre de George Floyd. Breonna Taylor. Les tensions raciales. Comment peuvent-ils parler de la réconciliation raciale et puis faire cela ? »

La rupture de Martin avec les baptistes du Sud reflète la réaction plus large déclenchée par la déclaration du 30 Novembre dans une dénomination avec près de 15 millions de membres et 47.000 églises, dont une centaine dans le Minnesota. Les retombées sont suivies par les chefs religieux à travers le pays.

La Convention baptiste du Sud, formée en 1845 après sa scission avec les baptistes du Nord en raison de son soutien à l’esclavage, a travaillé sur différents fronts ces dernières années pour faire amende honorable. En 1995, elle a présenté des excuses officielles pour son soutien à la ségrégation et à l’esclavage. En 2012, la dénomination a élu son premier président noir, le révérend Fred Luter Jr. En 2017, sa convention annuelle a dénoncé la « suprématie blanche de l’alt-right ».

A mesure qu’elle prenait des mesures de réconciliation raciale, le nombre de membres afro-américains a augmenté pour atteindre environ 6% aujourd’hui, selon le Pew Research Center.

Des pasteurs comme Martin ont fait partie des efforts de la dénomination pour accroître sa diversité raciale et étendre sa présence dans le nord. Il y a deux ans, il a lancé son église de Brooklyn Park sous les auspices des baptistes du Sud. Il admet qu’il a ressenti un certain malaise avec cette affiliation, mais il a été encouragé par le fait que l’église travaillait à construire des congrégations multiethniques.

Cependant, la lettre des présidents du séminaire était si clairement en conflit avec la réalité de la vie qu’il avait vécue qu’il s’est senti obligé de partir, dit Martin. Cela a mis en lumière les divisions évidentes au sein d’une dénomination, a-t-il dit, et a jeté un coup d’arrêt aux progrès qui étaient réalisés.

Au cours du mois dernier, des baptistes du Sud noirs très en vue, tels que le pasteur Ralph West de la méga-église de Houston – qui a prêché au service commémoratif de Floyd à Houston – ont tiré la même conclusion, mettant fin à son affiliation à la dénomination.

« J’ai parlé à beaucoup de gens », a déclaré Martin, qui vit à deux pâtés de maisons du mémorial de Floyd. « J’ai des amis qui se préparent à partir en ce moment même. J’ai des amis dans les séminaires qui envisagent de partir. Et, bien sûr, certains restent. »

La National African American Fellowship de la Southern Baptist Convention a également pris la parole, déclarant que « les idéologies d’une perspective sociologique et anthropologique, lorsqu’elles sont utilisées de manière appropriée » aident à mieux comprendre le racisme systémique. Et d’éminents dirigeants de la dénomination ont mis en ligne une déclaration appelant à une « repentance collective » pour les mauvais traitements infligés aux personnes de couleur.

« La Convention baptiste du Sud a été fondée avec l’injustice envers les esclaves africains à son cœur même », dit la déclaration, signée par plus de 230 dirigeants de la dénomination. « Dans le moment actuel, nous voyons des tentatives de minimiser cette réalité historique », a déclaré la déclaration, qui poursuit en mettant le blâme sur les « manœuvres politiques ».

La lettre des présidents a spécifiquement attaqué la « théorie de la race critique », un cadre utilisé par les universitaires qui examinent comment les politiques publiques discriminatoires du passé, et du présent, façonnent la vie des minorités aujourd’hui. Elle analyse comment la suprématie blanche et le racisme ont joué dans les institutions fondamentales de la société, telles que le système de justice pénale, l’éducation, le droit, les soins de santé, la finance et le logement.

Le président Donald Trump a blâmé le concept en septembre, affirmant qu’il « enseignait aux gens à haïr notre pays ». Il a émis une directive aux agences fédérales pour mettre fin à la formation anti-biais qui incluait la théorie critique de la race ou abordait le privilège blanc.

Puisque relativement peu d’Américains sont même familiers avec le terme, et encore moins avec ce qu’il signifie, certains leaders noirs s’interrogent sur l’élan de l’action des présidents de séminaires.

Le révérend Billy Russell, président de la Convention baptiste de l’État du Minnesota et président du conseil d’administration du Conseil des églises du Minnesota, a déclaré que les baptistes du Sud avaient avancé dans la bonne direction pour la réconciliation raciale. C’est pourquoi les déclarations des présidents l’ont pris par surprise.

« Les baptistes sont vraiment déçus », a déclaré Russell. « Quand j’entends que des pasteurs comme Ralph West quittent maintenant, c’est vraiment un gros problème. »

Le révérend Leo Endel, directeur exécutif de la Convention baptiste du Minnesota-Wisconsin, a reconnu que la récente controverse a été un revers. Endel a supervisé les démarrages d’église pour stimuler la présence des baptistes du Sud au Minnesota, ajoutant 10 cette année, dit-il.

Cela inclut 15 églises Hmong, une église coréenne et une église libérienne à Brooklyn Park, qui pourrait être la plus grande de l’État.

Martin, par exemple, a dit qu’il a été invité à lancer une église ici et a reçu des fonds de démarrage pour louer un auditorium d’école et de l’équipement, plus environ 1 200 $ par mois comme allocation. Ces incitations financières sont un moyen attrayant d’amener de nouvelles églises diverses à bord, a-t-il dit.

Endel n’a pas étudié la théorie de la race critique. Mais il croit qu' »il y a une injustice raciale dans notre monde, et il y a divers outils pour la comprendre. »

Comme les dirigeants du séminaire, il croit que la meilleure voie pour aborder le racisme est une « transformation intérieure », une relation avec Dieu qui à son tour conduit à une relation d’amour avec les autres.

Le récent différend, comme d’autres, résulte de la diversité des églises sous l’égide des Baptistes du Sud, croit Endel.

« Cela produit souvent les heurts qui s’arrangent avec le temps », a-t-il dit. « Je pense que cela va s’arranger. »

Après plusieurs semaines de gros titres et de déchirements, le révérend Adam Greenway, président du Southwestern Seminary, a publié une lettre ouverte à sa communauté le 22 décembre. Il a déclaré que la plupart des retombées étaient fondées sur des « affirmations inexactes » et des « malentendus ». Il a insisté sur le fait que la lettre des présidents ne se voulait pas un déni du racisme systémique ou un « engagement envers la blancheur ».

Les présidents des séminaires ont accepté de rencontrer les dirigeants noirs de la dénomination cette semaine.

Martin, quant à lui, a déclaré qu’il ne regrettait pas de s’être affilié aux baptistes du Sud lorsqu’il a lancé son église. Il y avait de bonnes personnes, offrant un bon soutien et une théologie qui sonnait juste, a-t-il dit.

Mais il y avait aussi des sous-entendus de racisme bien avant la controverse la plus récente, a déclaré Martin, qui pourrait chercher d’autres dénominations baptistes à rejoindre sur la route. Pour l’instant, sa congrégation va continuer et déménager à Minneapolis.

« Je me sens soulagé », a-t-il dit. « Nous pouvons aller de l’avant avec notre mission. »

Jean Hopfensperger – 612-673-4511

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