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Modèle d’un homme de Néandertal, provenant du musée d’histoire naturelle de Londres. Allan Henderson/CC BY 2.0

Plus costauds que l’Homo sapiens, avec des bassins lourds et des poitrines en forme de tonneau, les Néandertaliens avaient des crânes de forme distincte qui leur donnaient un profil unique. Des recherches antérieures ont suggéré que ces caractéristiques uniques – pommettes inclinées, visages saillants et nez que l’on pourrait raisonnablement décrire comme bulbeux – indiquaient une morsure si puissante qu’elle pouvait être utilisée pour la préhension, comme une troisième main. Mais une nouvelle étude, publiée cette semaine dans la revue Proceedings of the Royal Society B, suggère une autre théorie : La structure faciale des Néandertaliens les aidait à respirer profondément dans les climats froids, permettant à l’air froid et sec de circuler autour de leurs voies nasales.

Les scientifiques australiens ont utilisé des reconstructions numériques tridimensionnelles des Néandertaliens, des humains modernes et d’une troisième espèce d’hominidés, Homo heidelbergensis. En effectuant des simulations informatiques pour explorer la biomécanique de leurs morsures, et la façon dont la chaleur circulait dans leurs voies nasales, l’équipe a appris qu’en fait, les Néandertaliens semblent avoir eu une morsure pas plus forte que la nôtre, et peut-être même plus faible. « L’un des résultats surprenants de nos simulations est que les humains modernes peuvent mordre fort, mais en utilisant des muscles de la mâchoire plus faibles. Il s’avère que nous, les humains modernes, sommes des mordeurs très efficaces », a déclaré Stephen Wroe, auteur principal de l’étude, au Guardian.

Mais lorsqu’il s’agissait d’aspirer de l’air froid et sec, de le réchauffer et de l’humidifier, les Néandertaliens avaient un avantage considérable. L’étude a révélé que les voies nasales des Néandertaliens étaient un peu moins de 30 % plus grandes que celles des humains modernes, ce qui les aidait peut-être à survivre dans des conditions difficiles et glaciales.

En plus de cela, ils semblent avoir eu des narines plus grandes, ce qui leur permettait de propulser l’air à travers ces passages plus rapidement que nous – un avantage possible pour un mode de vie actif, lourd en souffles. « Les besoins calorifiques des Néandertaliens étaient énormes par rapport aux nôtres », a déclaré le co-auteur Chris Stringer au Guardian. « Ils se déplaçaient beaucoup, ils avaient probablement des vêtements moins efficaces et donc ils doivent brûler beaucoup plus de leur graisse corporelle pour rester au chaud. »

Alors que certaines nouvelles recherches suggèrent que les Néandertaliens auraient pu avoir des comportements que l’on croyait jusqu’alors uniquement humains, d’autres articles, comme celui-ci, indiquent qu’ils avaient certains traits physiques qui leur étaient propres.

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