Les orques (Orcinus orca) sont souvent appelées orques, même si elles n’attaquent presque jamais les humains. En fait, le nom d’orque était à l’origine « tueur de baleine », car les anciens marins les voyaient chasser en groupe pour abattre les grandes baleines, selon la Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Aujourd’hui, les orques sont reconnues comme faisant partie des mammifères les plus répandus sur la planète, occupant tous les océans. Ce sont des prédateurs marins incroyablement sociaux, diversifiés et féroces, dont le régime alimentaire va des pingouins aux grands requins blancs.

Quelle est la taille d’une orque ?

Une illustration montrant une coupe du corps d'une orque et les organes à l'intérieur.

Une illustration montrant une coupe du corps d’une orque et les organes à l’intérieur. (Crédit image : Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Les orques sont les plus grands membres de la famille des dauphins. Les mâles sont plus grands que les femelles, mais ils varient en taille et en poids, selon le type d’orque. La plus grande orque jamais enregistrée mesurait 9,8 mètres de long et pesait 10 000 kilogrammes. (10 000 kilogrammes), selon SeaWorld. C’est plus long et plus lourd que la plupart des camping-cars.

Les orques sont connus pour leur longue nageoire dorsale (la nageoire sur le dos de l’animal) et leur couleur noire et blanche. La coloration noire et blanche aide à les camoufler en masquant leur contour dans l’eau. Juste derrière la nageoire dorsale se trouve une tache grise appelée « selle » – car elle ressemble à une selle d’équitation.

Le corps d’une orque est cylindrique et s’effile à chaque extrémité pour former une forme hydrodynamique. Cette forme, ainsi que la grande taille et la force de l’épaulard, en font l’un des mammifères marins les plus rapides, capable d’atteindre des vitesses supérieures à 30 nœuds (environ 34 mph, ou 56 km/h). Les orques ont des dents massives, qui peuvent atteindre jusqu’à 4 pouces (10 centimètres) de long, selon le National Geographic.

Que mangent les orques ?

Photo sous-marine d'une orque à côté d'un grand groupe de harengs au large d'Andenes en Norvège.

Une orque aide à piéger un grand groupe de harengs dans des eaux peu profondes au large d’Andenes en Norvège. (Crédit image : par wildestanimal via Getty Images)

Les orques sont des prédateurs apex, au sommet de la chaîne alimentaire. Aucun animal ne chasse les orques (à l’exception des humains). Les orques se nourrissent de nombreux types de proies, notamment des poissons, des phoques, des oiseaux marins et des calmars. Ils peuvent également s’attaquer à des baleines plus grandes qu’eux, comme le petit rorqual, et ils sont le seul animal connu pour s’attaquer aux grands requins blancs, selon le Natural History Museum de Londres. Les orques auraient même tué des cerfs et des élans nageurs, selon un chapitre consacré aux orques dans « Primates and Cetaceans » (Springer, 2014).

Les orques utilisent de nombreuses techniques différentes pour attraper leurs proies. Parfois, elles s’échouent pour attraper des phoques sur la terre ferme, en sautant de l’eau sur la terre ferme. Les orques vont également travailler ensemble pour attraper des proies plus grandes ou des groupes de proies, comme des bancs de poissons, selon la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Ils peuvent utiliser l’écholocation pour identifier leurs proies en créant des sons, ou ondes sonores, qui se propagent dans l’eau. Ces ondes se répercutent sur les objets, y compris les proies, que les orques peuvent utiliser pour les localiser, selon SeaWorld.

Attaque d’orque sur des humains

Il n’existe aucune trace d’une orque ayant tué un humain dans la nature. Cela s’explique par le fait que les humains ne font pas partie de leur régime alimentaire naturel. Occasionnellement, une orque peut confondre un humain avec quelque chose qu’elle mange, comme un phoque. En 2017, une orque a été filmée en train de charger un surfeur lors de la compétition de surf Lofoten Masters en Norvège. L’orque a semblé se retirer de l’attaque juste avant d’entrer en contact. Le Norwegian Orca Survey a déclaré dans un post Facebook que l’orque a probablement réalisé que le surfeur n’était pas un phoque à la toute dernière seconde.

En 2005, un garçon de 12 ans a été « heurté » par une orque près de Ketchikan, en Alaska, dans ce qui pourrait être une attaque avortée – similaire à celle du surfeur en Norvège – ou une simple curiosité de la part de l’orque, selon l’Associated Press, via le Seattle Times. L’Associated Press a rapporté qu’un surfeur avait été mordu en Californie au début des années 1970, ce qui constitue le seul cas relativement bien documenté d’une orque sauvage ayant effectivement mordu un humain. Les orques en captivité, cependant, ont attaqué et tué des personnes.

Bien que les orques sauvages ne blessent pas intentionnellement les gens, ils ont attaqué des bateaux. Il y a eu de nombreux rapports, à partir de l’été 2020, d’orques percutant et endommageant des voiliers au large des côtes espagnoles et portugaises, selon BBC News. Trois orques mâles juvéniles étaient impliqués dans la plupart des attaques, et les biologistes marins qui enquêtent sur les incidents pensent que les jeunes mâles jouaient avec les bateaux en ciblant les gouvernails et en poussant les bateaux.

La vie dans le pod

Une photo d'une orque adulte et d'un baleineau faisant surface au large de la péninsule de Cumberland au Canada

Une orque adulte et un baleineau faisant surface au large de la péninsule de Cumberland au Canada. (Crédit image : Michael Nolan via Getty Images)

Les orques sont des créatures très sociales et vivent en groupes familiaux appelés pods, qui comptent jusqu’à 50 membres, selon l’Animal Diversity Web (ADW) de l’Université du Michigan. Ces groupes sont constitués de mères apparentées et de leurs descendants, appelés matrilignes. Selon l’organisation caritative Whale and Dolphin Conservation (WDC), un mâle restera avec sa mère toute sa vie, tandis que ses filles pourront s’éloigner après avoir donné naissance à leurs propres petits. Les pods ont souvent leurs propres appels distinctifs, ou dialectes, pour communiquer, mais ils s’associent à d’autres pods et peuvent se réunir pour former des groupes temporaires encore plus grands.

Faits marquants

Taille : Jusqu’à 32 pieds (9,8 m) de long

Durée de vie : Jusqu’à 100 ans

Statut de conservation : Données insuffisantes

Une orque femelle donnera naissance à une progéniture à la fois tous les trois à dix ans. La période de gestation dure généralement environ 17 mois, selon SeaWorld. Les orques travaillent ensemble pour s’occuper des petits, et les autres femelles du groupe aident souvent à l’élevage.

Les orques femelles ont une durée de vie moyenne de 50 ans, mais on estime que certains individus ont vécu jusqu’à 100 ans. Les mâles vivent moins longtemps, avec une durée de vie moyenne de 29 ans et une durée de vie maximale de 60 ans, selon le Centre de recherche sur les baleines de l’État de Washington.

Où vivent les orques ?

Les orques sont les mammifères les plus répandus, à part les humains et peut-être les rats bruns, selon SeaWorld. Elles vivent dans tous les océans du monde et se sont adaptées à différents climats, des eaux chaudes près de l’équateur aux eaux glacées des régions du pôle Nord et du pôle Sud.

Les orques sont connus pour voyager sur de longues distances. Par exemple, une étude a révélé qu’un groupe d’orques a voyagé des eaux au large de l’Alaska à celles près du centre de la Californie, selon l’UICN – une distance de plus de 1 200 miles (1 900 km).

Y a-t-il différents types d’orques ?

Baleine tueuse et phoque de Weddell.

Baleine tueuse et phoque de Weddell. (Crédit image : Robert Pitman/NOAA)

Toutes les orques sont actuellement répertoriées sous une seule espèce, Orcinus orca. Cependant, il existe des différences reconnaissables entre les populations, et les biologistes ont identifié plusieurs formes distinctes, connues sous le nom d’écotypes, qui peuvent en fait être des espèces ou des sous-espèces différentes, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Les écotypes d’orques peuvent varier en taille, en régime alimentaire et en comportement. Il existe actuellement 10 écotypes décrits : cinq dans l’hémisphère nord et cinq dans l’hémisphère sud, selon la CMD. Dans le Pacifique Nord, les scientifiques ont identifié les orques résidents, qui ont tendance à avoir un petit rayon d’action – d’où leur nom – et se spécialisent dans la capture de poissons. Les orques de Bigg, ou orques de passage, se trouvent également dans le Pacifique Nord. Ces orques parcourent de grandes distances et chassent des mammifères comme les phoques et les baleineaux. On trouve également des orques du large dans cette région. Elles vivent loin des côtes et ont été vues en train de manger des poissons et des requins, mais on en sait relativement peu sur elles.

Taxonomie des orques

Domaine : Animalia

Phylum : Chordata

Classe : Mammalia

Ordre : Cetacea

Famille : Delphinidae

Genus : Orcinus

Espèce : orca

L’hémisphère Nord abrite également les orques de type 1 et de type 2 de l’Atlantique Nord. Les orques de type 1 sont des mangeurs généralistes et ont été observées en train de manger des poissons et des phoques autour des pays européens, notamment en Norvège et en Écosse. Les orques de type 2 sont plus rares et mangent principalement d’autres baleines et dauphins.

Dans l’hémisphère sud, on trouve des orques de type A, de type B (grand), de type B (petit), de type C et de type D.

-Les orques de type A entrent et sortent des eaux de l’Antarctique, suivant la migration de leur principale proie, le petit rorqual.

-Les (grands) animaux de type B sont aussi appelés orques de la banquise, car ils chassent les phoques dans la banquise antarctique.

-Les orques de type B (petits), également appelés orques de Gerlache, ont été vus en train de manger des pingouins, mais leur régime alimentaire complet est inconnu.

-Il en va de même pour les orques de type C et de type D, bien que ces deux types aient été observés en train de manger du poisson.

-Les orques de type C, ou orques de la mer de Ross, sont l’écotype le plus petit et se trouvent généralement dans l’est de l’Antarctique.

-Les orques de type D, ou orques subantarctiques, sont très rares et il reste encore beaucoup à apprendre à leur sujet.

Les orques sont-elles en danger ?

L’orque est actuellement classée comme « Données insuffisantes » par l’UICN, ce qui signifie que son statut de conservation est inconnu. Les scientifiques ne disposaient pas de données suffisantes lors de sa dernière évaluation en 2017 en raison de l’incertitude concernant sa classification taxonomique – à savoir si les orques doivent être divisées en différentes sous-espèces ou espèces. L’UICN a noté qu’en tant qu’espèce unique, l’orque est abondante et largement distribuée. Cependant, elles sont toujours confrontées aux menaces des activités humaines et certaines populations régionales, comme les orques dépendantes du thon rouge dans le détroit de Gibraltar, ont considérablement diminué.

Les civilisations humaines du monde entier tuent les orques directement et indirectement. Elles sont encore chassées pour la nourriture en petit nombre, ou comme moyen de contrôler leur population, au Groenland, au Japon, en Indonésie et dans les Caraïbes, selon l’UICN. Les contaminants présents dans l’océan et les mers, tels que les produits chimiques et le pétrole, constituent une menace pour les orques, tout comme les perturbations causées par les bateaux, la surpêche et d’autres perturbations de leur approvisionnement en nourriture, ainsi que le changement climatique, selon l’UICN.

Les orques sont protégées aux États-Unis par la loi sur la protection des mammifères marins (MMPA). Les orques résidents du Sud sont également inscrits sur la liste de la loi sur les espèces menacées d’extinction car ils sont particulièrement menacés, en raison de menaces comme le bruit du trafic maritime et le déclin de la population de saumons – leur nourriture préférée. Une sous-population d’épaulards de passage (AT1) figure également sur la liste des espèces « épuisées » de la MMPA. Cette population ne compte que sept individus, après un déclin dramatique à la suite de la marée noire de l’Exxon Valdez en 1989 dans le Prince William Sound, en Alaska, selon la NOAA.

Orques célèbres

Une photo de Keiko l'orque de Free Willy à l'Oregon Coast Aquarium.

Keiko l’orque de Free Willy à l’Oregon Coast Aquarium. (Crédit image : Kevin Schafer via Getty Images)

Un orque de SeaWorld nommé Tilikum était au centre du documentaire populaire de 2013 « Blackfish », qui portait un regard critique sur les orques en captivité. Tilikum a été impliqué dans trois décès humains, dont celui de la dresseuse de SeaWorld Dawn Brancheau en 2010. Le documentaire a créé une réaction publique contre SeaWorld, et en 2016, la chaîne de parcs marins a annoncé qu’elle mettait fin à son programme d’élevage d’orques, a précédemment rapporté Live Science. Tilikum est mort d’une infection bactérienne à SeaWorld en 2017, à l’âge de 36 ans.

Une autre orque captive célèbre était Keiko, qui jouait le rôle de Willy dans le film « Free Willy » en 1993. Keiko vivait dans un parc marin au Mexique, mais après la sortie du film, une campagne internationale a été lancée pour le ramener dans les eaux islandaises sauvages d’où il a été capturé lorsqu’il avait environ 2 ans. Keiko a été entraîné à attraper des poissons sauvages et a été relâché au large des côtes islandaises en 2002. Il a nagé jusqu’aux côtes de la Norvège mais est mort d’une pneumonie, 18 mois après sa libération, à l’âge de 27 ans, selon BBC News.

Une orque entièrement blanche nommée « Iceberg » a été repérée dans les eaux autour des îles du Commandeur, au large de la côte est de la Russie, en 2010, a précédemment rapporté Live Science. La nageoire dorsale de ce mâle adulte, d’un blanc fantomatique, se distinguait nettement de celles de ses congénères noirs et blancs. Les chercheurs du Far East Russia Orca Project (FEROP), qui ont découvert Iceberg, ont trouvé d’autres orques blanches dans les eaux russes et suggèrent que la plupart sont albinos, bien qu’on n’en soit pas certain, selon WDC. Les orques albinos pourraient indiquer une consanguinité dans la population.

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