L’hiver est coupable de causer pas mal d’inconfort dans nos vies. Il est coupable de nous réduire à des grumeaux frissonnants sous des piles de couvertures, coupable d’orteils coincés dans l’obscurité de l’aube, et coupable de lèvres gercées et de peau sèche.

Malgré la croyance populaire, il n’est cependant pas coupable de vous faire tousser et éternuer toute la nuit, de vous faire mal à la gorge ou de faire peser trois kilos à vos sinus. La corrélation n’implique pas toujours la causalité, et le froid ne provoque pas le rhume. En fait, le fait de se geler par temps froid n’affecte même pas la durée ou la gravité d’un rhume. Vous avez en fait moins de chances d’attraper un rhume en courant dehors en maillot de bain qu’en vous blottissant à l’intérieur près de votre radiateur.

Plus de 250 virus sont les véritables responsables des misérables épidémies de reniflements qui se répandent à Yale pendant les mois les plus froids. Cinquante pour cent des maladies que nous appelons « rhumes » sont causées par l’une des quelque 100 formes d’un virus rusé appelé rhinovirus. Le reste est causé par une famille de virus appelés coronavirus, ou par des infections secondaires à d’autres affections respiratoires comme la grippe.

Ces virus responsables du rhume sont transmis dans les sécrétions du système respiratoire supérieur, sous forme de gouttelettes d’aérosol. En d’autres termes, lorsque vos camarades de chambre malades éternuent sur vous, ils vous enduisent de gouttelettes mortelles de salive et de mucus contenant des particules virales. Si l’une de ces gouttelettes entre en contact avec vos yeux ou votre bouche, vous courez un risque élevé d’infection. Cependant, si ce voisin de chambre malade est assez prévenant pour diriger son éternuement vers ses mains plutôt que vers vos yeux, les surfaces qu’il touche avant de se laver les mains peuvent quand même transmettre des particules virales à vos mains – et ensuite, si vous touchez vos yeux ou votre bouche, le rhinovirus pourrait alors vous infecter.

Les virus sont de minuscules particules infectieuses qui ne peuvent pas se reproduire sans entrer dans une cellule hôte et prendre le contrôle de la machinerie génétique de cette cellule. Les virus injectent leur matériel génétique viral dans une cellule hôte et font en sorte que la cellule devienne un facteur de reproduction du matériel génétique viral. Cela finit par provoquer la lyse (rupture) de la cellule et la libération d’une multitude de copies virales qui infectent de nouvelles cellules.

Les rhinovirus sont des virus à ARN simples recouverts d’une capside protéique. Ils pénètrent dans l’organisme par les voies respiratoires supérieures et se lient aux récepteurs de la molécule d’adhésion intercellulaire (ICAM), situés à la surface des cellules épithéliales des voies respiratoires. Lorsqu’ils infectent et lysent ces cellules, celles-ci libèrent des signaux chimiques de détresse. L’effet inflammatoire de ces signaux provoque les symptômes que nous appelons le rhume : congestion, mal de gorge, éternuements, toux, écoulement nasal, faiblesse musculaire, maux de tête et fatigue.

Intéressant, nous ne sommes pas tous également susceptibles d’attraper un rhume. Des chercheurs de l’université Carnegie Mellon ont établi une corrélation entre le manque de sommeil et la diminution de l’immunité à l’infection par le rhume. En tant qu’étudiant, je peux certainement attester de la sensation d’effondrement total du système immunitaire après un manque de sommeil prolongé.

Alors, si tous ces symptômes sont en fait causés par des virus aériens ou persistants et par le fait de rester dehors un peu plus tard que nous le devrions, pourquoi accusons-nous l’hiver d’être responsable du rhume ? Il s’avère que l’hiver joue un rôle indirect dans la propagation des rhumes. Le froid séquestre tout le monde à l’intérieur, où les gens s’infectent mutuellement dans une zone concentrée et recouvrent les surfaces intérieures chaudes de noyaux viraux, qui peuvent mieux vivre sur des surfaces chaudes que sur des surfaces extérieures froides. L’hiver nous enferme à l’intérieur, de sorte que les rhinovirus nous atteignent plus facilement. Pourtant, avoir froid ne provoque pas de rhume.

Quelles sont les implications de la destruction de ce mythe ? Vous devez toujours vous emmitoufler lorsque vous allez à l’extérieur, mais si vous ne voulez pas attraper un rhume, vous devez éviter les périls infectieux à l’intérieur. Lavez-vous les mains fréquemment et essayez de garder vos mains potentiellement contaminées loin de vos yeux et de votre bouche. Je ne préconise pas l’ermitage pendant les mois d’hiver – et ces masques chirurgicaux ont l’air un peu ridicules – mais vous devez garder une distance de sécurité entre vous et les personnes aux yeux larmoyants, au nez qui coule et qui toussent violemment. Si vous attrapez quand même un rhume, comme les données indiquent que c’est le cas deux à quatre fois par an, vous saurez qu’il ne faut pas en attribuer la responsabilité au temps qu’il fait dehors.

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