Il y a quelque chose d’étrange dans The Secret Garden. Le roman classique de Frances Hodgson Burnett, publié il y a 100 ans cet été, prend le trope traditionnel de la littérature de jeunesse du protagoniste orphelin et le déforme. Mary Lennox n’est pas une créature au bon cœur et à l’esprit tranquille, taillée dans le tissu d’Oliver Twist ou de Cendrillon (ou d’Anne Shirley, Pip, Jane Eyre ou Heidi). Au contraire, elle est gâtée, casanière, méchante et parfois violente.

Nous la rencontrons en Inde, au milieu d’une épidémie de choléra qui anéantit ses parents britanniques et leurs domestiques. Pendant la crise, Mary est oubliée. On la retrouve plus tard dans sa chambre d’enfant et on l’expédie au manoir de Misselthwaite, dans les landes du Yorkshire, chez un oncle qu’elle n’a jamais rencontré. Mary ne s’ennuie pas de ses parents décédés, et étant donné qu’ils ne voulaient pas d’elle, il est difficile de lui en vouloir. Si le lecteur peut se sentir attendri par la situation de Mary, son caractère désagréable – à ne pas confondre avec une espièglerie à la Tom Sawyer – est rebutant. Débordant d’impéritie coloniale, Mary dit du personnel de maison en Inde : « Ce ne sont pas des gens – ce sont des serviteurs qui doivent vous saluer ». Elle pique une colère lorsqu’elle rencontre Martha, une domestique Misselthwaite à l’accent du Yorkshire, qu’elle traite de « fille de cochon ». Elle se plaint de la nourriture et attend avec impatience que quelqu’un lui mette ses chaussures. L’égocentrisme de Mary va à l’encontre de la sentimentalité qui caractérise souvent les portraits d’enfants de l’époque victorienne. Il rend également Mary beaucoup plus intéressante que, disons, Pollyanna, le personnage-titre du roman d’Eleanor H Porter de 1913.

Parce qu’elle n’a rien d’autre à faire, elle commence à s’interroger sur un jardin fermé à clé sur le terrain laissé à l’abandon pendant une décennie. (Ce n’est pas une coïncidence si Mary a 10 ans.) Elle s’approche de plus en plus du jardin avant de découvrir la clé, avec l’aide d’un merle. Lentement, elle commence à interagir avec les saisons, la terre et les fleurs – ainsi qu’avec les histoires des personnes qui aiment ce paysage, notamment Ben, le gardien, et Dickon, le frère de Martha. Pour Mary, ce n’est pas un bienfaiteur ou un amour romantique qui catalyse sa croissance. Elle apprend plutôt à prendre soin d’elle-même, à faire l’expérience d’une solitude solitaire dans le paysage naturel. Elle tient compagnie à des excentriques locaux issus de tout le spectre social, et commence à apprécier le mouvement de son corps ; sa transformation commence lorsqu’elle apprend à sauter à la corde.

Pendant ce temps, la façon dont le livre aborde le handicap et la vie des  » invalides  » est à la fois intrigante et troublante. Le plus remarquable est la description de Colin Craven, un cousin de Mary encore plus désagréable qu’elle. Après que sa mère soit morte en le mettant au monde, son père, le maître de Misselthwaite, a laissé son fils caché dans la maison. Il grandit et devient un garçon en colère, qui se déteste, qui perturbe les domestiques et qui a une peur névrotique de devenir bossu. Si Mary est la protagoniste, son histoire est parallèle à celle de Colin. En effet, l’une des caractéristiques les plus étranges du livre est que ce sont les deux personnages les plus blessés et les plus antipathiques qui font le plus pour se guérir mutuellement. Les conseils moraux d’adultes bienveillants n’y sont pas pour grand-chose.

Le jardin secret est un catalyseur de guérison chez les personnages qui le voient, et chez Colin l’effet est littéral. Incapable de marcher lorsque nous le rencontrons, il découvre dans le jardin qu’il peut se tenir debout. Il s’entraîne secrètement jusqu’à ce qu’il soit capable de choquer son père en sortant de son fauteuil roulant et en marchant. Dans le cas de Colin, il est évident dès le départ que son handicap est psychologique, enraciné dans une enfance sans amour. Mais il n’est pas surprenant que la notion de guérison de Burnett soit inspirée de la science chrétienne. La philosophie est claire dans le texte : « Lorsque de nouvelles belles pensées ont commencé à chasser les vieilles pensées hideuses, la vie a commencé à revenir à Colin, son sang a coulé sainement dans ses veines et la force s’est déversée en lui comme une inondation. » Sur la page, l’histoire de Colin est obsédante. Dans le contexte d’une littérature plus large qui compte relativement peu de personnages complexes handicapés, le diagnostic de « tout est dans sa tête » semble décevant.

L’histoire de la réception du roman est aussi étrange que le texte. Alors que Le Jardin secret est aujourd’hui catalogué dans la littérature pour enfants, il a d’abord été sérialisé dans un magazine pour adultes avant d’être publié dans son intégralité en 1911. Commercialisé à la fois pour les jeunes et les adultes, il a connu un succès mitigé et n’est devenu qu’une note de bas de page dans la carrière prolifique de Burnett ; ses autres romans, tels que A Little Princess et Little Lord Fauntleroy, étaient bien plus populaires au moment de sa mort en 1924. Ce qui a probablement sauvé le livre de l’enfer des éditions épuisées, c’est la montée en puissance, au XXe siècle, des études sur la littérature pour enfants et l’attention générale portée à la littérature pour enfants en tant que genre distinct. Cela, et le fait que le copyright du livre a expiré aux États-Unis en 1987, et dans la plupart des autres endroits en 1995, ouvrant la voie à un nombre incalculable d’éditions abrégées, non abrégées et adaptées.

Cette histoire inhabituelle s’est donc avérée être l’élément le plus durable de l’héritage littéraire de Burnett. Cela ne devrait peut-être pas nous surprendre, étant donné qu’elle était en avance sur son temps. Dans The Secret Garden, l’héritage légitime de l’orpheline Mary est en fin de compte elle-même et le monde naturel, la capacité de dire la vérité aux autres et de se la faire dire en retour – de vivre une vie pleine à la fois du corps et de l’imagination.

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