Les estimations sur le nombre d’espèces de parasitoïdes varient beaucoup : la plupart sont minuscules, il y a donc beaucoup d’espèces non découvertes. Certains fixent le plafond à 2 millions.

« Il y a probablement plus d’espèces d’entre eux que n’importe quel autre type d’animal sur Terre », déclare Andrew Forbes de l’Université de l’Iowa à Iowa City. « Si vous vous arrêtez et pensez au nombre d’animaux sur Terre qui gagnent leur vie en pondant des œufs dans d’autres animaux et en leur faisant toutes sortes de choses horribles avant de les consommer vivants, cela peut donner à réfléchir. »

La guêpe parasitoïde ancestrale était probablement similaire aux mouches à scie modernes, qui se nourrissent de bois mort qui a été digéré par des champignons symbiotiques. Il se peut qu’une espèce ait perdu les champignons, et ait donc commencé à tuer d’autres espèces qui les avaient perdus.

Le premier ordre du jour pour un parasitoïde adulte est de trouver un hôte approprié. Elle identifie d’abord son habitat préféré, qui a un aspect et une odeur distincts. Il s’agit ensuite de pondre un œuf de manière appropriée.

La guêpe peut poignarder la chenille de cette manière une douzaine de fois

Pour y parvenir, la plupart des guêpes parasitoïdes possèdent un organe en forme d’aiguille avec lequel elles poignardent leurs hôtes. Par exemple, les guêpes Iseropus enfoncent leurs œufs dans les larves des papillons de nuit Hemerocampa. Dans une conférence de 1929, l’entomologiste Robert Cushman a décrit cette attaque en détail.

L’Isérope attaque la chenille d’Hemerocampa tard dans sa vie, lorsqu’elle a déjà construit son cocon dans un orme. La guêpe se pose sur l’arbre et tâtonne pour trouver le cocon.

« Avec impatience, elle le teste de tous côtés jusqu’à ce que, apparemment satisfaite qu’il convienne à son objectif, elle le saisisse fermement avec ses pieds, arque son abdomen jusqu’à ce que le stiletto pointe perpendiculairement vers le cocon, puis le pousse à travers les mailles », selon Cushman. La guêpe peut poignarder la chenille de cette manière une douzaine de fois.

D’autres espèces doivent travailler beaucoup plus dur. Leurs hôtes peuvent se défendre.

L’étonnante Lasiochalcidia pubescens (parfois L. igiliensis), métallique, pond ses œufs sur les larves de fourmis. Cela semble être une idée monumentalement mauvaise, car les larves de fourmis sont de féroces prédateurs.

Elle provoque la fourmi pour qu’elle attaque ses jambes

Elles creusent de petites fosses dans le sable, puis s’enterrent au fond. Lorsqu’une fourmi malchanceuse pénètre dans la fosse, elle glisse sur le côté, et le fourmilier la saisit dans ses puissantes mâchoires.

Malgré les risques, L. pubescens a évolué pour pondre ses œufs dans la gorge du fourmilier.

Elle provoque le fourmilier pour qu’il attaque ses pattes avec ses mandibules. Lorsque la fourmi s’y accroche, elle maintient ses mâchoires écartées à l’aide de ses pattes musclées, et injecte soigneusement un œuf dans la membrane de la gorge exposée de la fourmi.

Les autres parasitoïdes sont beaucoup plus prudents. Ils ne s’approchent même pas de leurs hôtes et laissent plutôt des œufs pour qu’ils les trouvent.

Une famille, les Eucharitides, utilise les larves de fourmis comme hôtes. Ils pondent leurs œufs sur les plantes près des nids de fourmis. Lorsque les larves de guêpes émergent, elles restent assises jusqu’à ce qu’elles rencontrent une fourmi qui retourne à son nid.

D’autres parasitoïdes doivent s’aventurer en territoire vraiment dangereux

Une fois à l’intérieur du nid de fourmis, la larve parasitoïde s’attache à une larve de fourmi. Elle émet un bouquet chimique si semblable à ses hôtes fourmis que les fourmis acceptent sa présence.

Même lorsqu’elle devient une guêpe adulte, les fourmis la traitent comme l’une des leurs, la toilettant et la nourrissant. Avant que l’odeur imitant celle des fourmis ne s’estompe, la guêpe sort du nid et s’en va.

D’autres parasitoïdes doivent s’aventurer en territoire vraiment dangereux pour trouver leurs hôtes. Une espèce japonaise a appris à faire de la plongée sous-marine.

Agriotypus gracilis pond ses œufs dans les pupes d’une phrygane appelée Goera japonica. Comme tous les trichoptères, ces larves construisent des étuis protecteurs en soie et en grains de sable. Elles vivent également de 6 à 15 pouces sous l’eau.

Les larves qui se développent à l’intérieur du corps d’un hôte doivent obtenir de l’air

Pour en atteindre un, la guêpe femelle rampe le long d’une tige de plante ou sur le côté d’une pierre exposée. Elle peut survivre environ 14 minutes sous l’eau. Ses poils épais forment une sorte de bulle qui lui permet de respirer.

Après avoir pondu un œuf, la femelle flotte à la surface pour chercher une autre nymphe. Une fois que les larves éclosent, elles mangent généralement leur hôte.

Les larves comme celles-ci ont la vie facile. Elles sont à l’extérieur du corps de l’hôte et peuvent donc respirer normalement. Cependant, les larves qui se développent à l’intérieur du corps de l’hôte doivent obtenir de l’air.

Encyrtus infidus est un parasitoïde de la cochenille Lecanium kunoensis (parfois appelée Eulecanium kunoense). De nombreuses larves de parasitoïdes se développent sur une seule larve de cochenille, et l’utilisent comme buffet.

Elles transforment leurs hôtes en gardes du corps personnels

Au début, les larves restent attachées à l’œuf dont elles ont éclos par un pédoncule. Cela leur permet de se procurer de l’air. Plus tard, les entrailles de la cochenille deviennent encombrées, les larves commencent à se disputer l’espace, et le pédoncule est coupé. Mais la larve de guêpe a une solution.

La larve de la cochenille possède un réseau de tubes qui alimentent en air tout son corps, appelés trachées. Chaque trachée se termine par une ouverture appelée spiracle, par laquelle la larve de la cochenille échange de l’air avec son environnement.

Lorsque la larve du parasitoïde perd la connexion avec son œuf, elle fusionne ses spiracles avec le système trachéal de la cochenille et « vole » l’air jusqu’à ce qu’elle se nymphose.

D’autres parasitoïdes font plus que voler l’air de leurs hôtes. Ils transforment leurs hôtes en leurs gardes du corps personnels.

Parmi les sous-bois feuillus du Brésil, le parasitoïde Glyptapanteles recherche les chenilles du papillon de nuit Thyrinteina leucoceraea et dépose jusqu’à 80 œufs. La chenille hôte continue à se nourrir même après l’éclosion des larves des œufs.

Elle balance violemment sa tête d’un côté à l’autre pour tenir les prédateurs à distance

Les parasitoïdes se nourrissent des entrailles de la chenille jusqu’à ce qu’elle soit prête à se transformer en chrysalide. Ensuite, presque tous se nourrissent de la chenille encore vivante et filent un cocon sur une brindille ou une feuille à proximité.

Cependant, quelques-uns d’entre eux restent à l’intérieur de la chenille. Leur travail consiste à contrôler la chenille et à faire en sorte qu’elle garde ses frères et sœurs en chrysalide.

La chenille assiégée cesse de manger. Elle utilise son corps, qui est maintenant criblé de trous, comme une tente pour protéger les chrysalides. Elle balance aussi violemment sa tête d’un côté à l’autre pour éloigner les prédateurs. Une fois les guêpes sorties, la chenille meurt.

Après la nymphose, l’adulte doit sortir du corps de son hôte. C’est la partie particulièrement macabre, qui ne ressemble en rien à la célèbre scène du chest-burter d’Alien.

La guêpe sort très largement couverte de fluides corporels et de fragments de tissus de l’hôte

Écrivant en 1932, Curtis Clausen explique que la guêpe adulte « doit d’abord effectuer une brèche dans le puparium qui l’entoure, puis gratter ou mordre une quantité variable de viscères ou de tissus de l’hôte, et enfin découper un trou dans le tégument fortement chitinisé… »

Tout ce travail de morsure et de découpe crée un désordre tout puissant, et « la guêpe en ressort très largement couverte de fluides corporels et de fragments de tissus de l’hôte. » Alors que la guêpe  » est facilement et rapidement nettoyée « , l’hôte malchanceux  » meurt immédiatement à la suite de cette mutilation grossière « .

Une fois que tout cela est terminé, les guêpes adultes ont encore une tâche à accomplir pour compléter le cycle. Ils doivent s’accoupler.

Les mâles ne font rien pour le soin des œufs, leur seule tâche est donc de féconder les femelles.

Dans certains parasitoïdes, les mâles volent à la recherche de signaux chimiques sécrétés par les femelles réceptives. Mais parfois, les rôles sont inversés. Chez certaines espèces du genre Melittobia, qui infecte les larves d’abeilles et de guêpes solitaires, les mâles produisent des odeurs qui attirent les femelles en masse.

Melittobia pond des œufs chez ses hôtes juste avant leur nymphose. La femelle pique l’hôte pour le soumettre, puis pond un amas d’œufs sur la surface extérieure. Ce simple acte lance un drame sexuel bizarre.

Les larves se nourrissent à travers la peau de l’hôte, se nymphosent et deviennent des guêpes. Presque toutes sont des femelles. Si l’hôte est suffisamment grand, les œufs se développent rapidement en femelles à ailes courtes. Celles-ci pondent encore plus d’œufs, vidant complètement l’hôte.

Les frères se battent entre eux pour accéder à leurs sœurs émergentes

Les œufs pondus plus tard se développent en femelles à longues ailes, qui rongent le cocon de l’hôte et s’envolent pour trouver d’autres victimes.

Pendant ce temps, à l’intérieur du cocon, les quelques mâles aveugles commencent à courtiser les femelles. Ils lèvent et abaissent leurs pattes, caressent les femelles avec leurs pattes et leurs antennes, et battent des ailes, selon une étude réalisée en 2008 par Robert Matthews de l’Université de Géorgie à Athènes.

La compétition entre les mâles est féroce. « Les frères se battent entre eux pour avoir accès à leurs sœurs émergentes », selon Matthews. Parfois, tous les mâles finissent par mourir.

Les femelles se retrouvent alors sans compagnon. Elles en fabriquent donc d’autres.

Une guêpe femelle trouve un nouvel hôte et pond quelques œufs, généralement moins de dix. Tous ces œufs se développent en mâles.

Elle reste dans les parages, caressant ses fils avec ses antennes, les regardant se transformer en chrysalides puis émerger en adultes. Alors que la plupart des femelles parasitoïdes abandonnent leur progéniture dès que les pattes sont posées, les femelles Melittobia peuvent être positivement maternelles.

Lorsque le premier mâle adulte émerge, la femelle s’accouple avec lui. Après avoir été fécondée par son propre fils, elle pond une ponte complète sur le même hôte.

Si cela vous semble être une façon assez particulière de se reproduire, accrochez-vous, car Copidosoma floridanum a fait mieux. « Ces guêpes ont inventé le clonage génétique bien avant que les humains n’aient même une idée de cette idée », explique John Werren de l’Université de Rochester à New York.

Une femelle C. floridanum pond un seul œuf dans l’œuf d’un papillon nocturne. L’œuf de l’hôte éclot et la larve de l’hôte se développe, ignorant manifestement les 1500 à 2000 larves de parasitoïdes qu’elle contient. Une fois que l’hôte atteint son stade larvaire final, les larves parasitoïdes commencent à le manger et se développent rapidement.

En tuant leurs demi-frères, ils font de la nourriture pour leurs sœurs identiques

« Lorsque les embryons commencent à se développer, ils se divisent, et se divisent, chaque œuf fabriquant des copies génétiques identiques de lui-même », explique Werren. « C’est le jumelage devenu fou furieux. »

Parmi les filles génétiquement identiques, un sous-ensemble devient des « soldats ». Elles se développent plus vite que leurs sœurs et défendent l’hôte. Si une autre guêpe s’approche, elles l’attaquent et mangent les œufs qu’elle a réussi à déposer.

Les femelles soldats font aussi quelque chose qui semble contre-productif : elles recherchent leurs frères et les tuent. Elles le font parce qu’elles sont génétiquement identiques à leurs sœurs, mais ne partagent que la moitié de leur ADN avec leurs frères. En tuant leurs demi-frères, elles font de la nourriture pour leurs sœurs identiques.

Quelques mâles échappent au massacre. Ils finissent par s’accoupler avec les femelles fertiles qui émergent plus tard, et le cycle continue.

Vous pouvez penser que les parasitoïdes sont irrémédiablement horribles. Mais bizarrement, ils sont plutôt utiles, en grande partie parce que chaque parasitoïde est si spécifique dans son choix d’hôte.

Chaque année, un cinquième des cultures mondiales est mangé par des insectes nuisibles : par exemple, environ 25% du riz indien est perdu à cause des insectes. Les parasitoïdes peuvent contrôler ces ravageurs, sans avoir besoin d’insecticides nuisibles.

Nous ne comprenons souvent pas les relations complexes entre les parasitoïdes et leurs hôtes

En 1888, la cochenille coussinet cotonneux décimait les champs d’agrumes de Californie. Les agriculteurs ont donc fait venir un « prédateur désormais légendaire », le coléoptère australien parasitoïde vedalia. Il a rapidement supprimé les cochenilles en coussin, qui, même aujourd’hui, sont encore tenues en échec.

À la fin du 20e siècle, le monde avait vu plus de 3600 introductions volontaires de parasitoïdes contre plus de 500 parasites dans près de 200 pays et îles.

Mais beaucoup n’ont pas eu autant de succès que le scarabée vedalia. Seuls 30% des parasitoïdes introduits ont pu s’établir avec succès, et parmi eux, seuls 36% ont complètement contrôlé leurs ravageurs cibles.

Ce n’est pas un échec de leur part, mais plutôt du nôtre. Malgré plus d’un siècle de travaux, nous ne comprenons souvent pas les relations complexes entre les parasitoïdes et leurs hôtes. La diversité sauvage de ces insectes, semble-t-il, nous échappe encore.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.