Leishmaniose, infection protozoaire humaine propagée par la piqûre d’un phlébotome. La leishmaniose est présente dans le monde entier, mais elle est particulièrement répandue dans les zones tropicales. Trois formes majeures de la maladie sont reconnues : viscérale, cutanée et mucocutanée.

leishmaniose

Ulcère cutané de leishmaniose sur un avant-bras.

Layne Harris/Helsmack

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La leishmaniose est causée par diverses espèces du protozoaire flagellé Leishmania, de l’ordre des Kinetoplastida. Ces parasites infectent une variété d’animaux vertébrés, tels que les rongeurs et les canidés. Ils sont transmis à l’homme par la piqûre d’un phlébotome suceur de sang, qui appartient au genre Lutzomyia sur le continent américain et à Phlebotomus dans l’Ancien Monde. Les parasites leishmaniens ont deux stades morphologiques dans leur cycle de vie. La première forme, qui habite le tube digestif du phlébotome, est une forme allongée, mobile et flagellée appelée promastigote ou leptimonade. L’autre, une forme ronde ou ovale, non mobile, appelée amastigote, se trouve dans certaines cellules (c’est-à-dire les macrophages) des vertébrés. Si un phlébotome se nourrit d’un vertébré infecté, il ingère des cellules contenant des amastigotes, qui se transforment en promastigotes dans son intestin. Là, les promastigotes se multiplient et finissent par pénétrer dans la salive de la mouche. De là, ils peuvent pénétrer dans un autre vertébré par la blessure faite lors du prochain repas sanguin du phlébotome, initiant ainsi une nouvelle infection.

Selon l’espèce de Leishmania qui envahit un hôte et la réponse immunologique de l’hôte à l’infection, l’un des trois principaux types de leishmaniose peut apparaître. La leishmaniose viscérale, également appelée kala-azar, est produite par plusieurs sous-espèces de L. donovani. Elle est présente dans le monde entier mais est particulièrement répandue dans la région méditerranéenne, en Afrique, en Asie et en Amérique latine. Cette forme de la maladie est systémique et touche principalement le foie, la rate, la moelle osseuse et d’autres viscères. Les symptômes, qui comprennent la fièvre, la perte de poids, la réduction du nombre de globules blancs et l’augmentation du volume de la rate et du foie, apparaissent généralement deux mois ou plus après l’infection. La maladie est généralement mortelle si elle n’est pas traitée. La leishmaniose cutanée est causée par plusieurs espèces de Leishmania. Elle se caractérise par des lésions allant de boutons à de grands ulcères situés sur la peau des jambes, des pieds, des mains et du visage, dont la plupart guérissent spontanément après plusieurs mois. On distingue la leishmaniose cutanée de l’Ancien Monde et celle du Nouveau Monde. La leishmaniose de l’Ancien Monde, également appelée plaie orientale, est endémique dans les régions du pourtour méditerranéen, en Afrique centrale et du Nord-Est, ainsi qu’en Asie du Sud et de l’Ouest. Elle est causée principalement par L. major, L. tropica et L. aethiopica. La leishmaniose cutanée du Nouveau Monde, que l’on trouve en Amérique centrale et du Sud et dans certaines parties du sud des États-Unis, est principalement causée par L. mexicana et L. viannia braziliensis. Cette infection peut se propager aux muqueuses buccales et nasales, une complication appelée leishmaniose mucocutanée, ou espundia. Il peut s’ensuivre une destruction des lèvres, de la gorge, du palais et du larynx. La leishmaniose cutanéo-muqueuse peut n’apparaître que des années après la guérison d’une lésion cutanée initiale.

Tous les types de leishmaniose sont traités avec des composés d’antimoine, comme le stibogluconate de sodium. La propagation de la maladie est évitée en contrôlant les populations de phlébotomes.

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