« Nous allons écraser les feijoas », s’exclame un Néo-Zélandais de sexe masculin avec un accent épais et un sourire irréfutable.

Le fier Kiwi porte plus qu’un air d’excitation, car il maintient une emprise sur la boîte de cinq kilos de fruits verts inhabituels qu’il vient d’acheter à Hinterland Feijoas : une ferme de feijoa de 11 acres engloutie par les pentes de la montagne sur la Sunshine Coast.

Malgré une confusion momentanée sur le jargon de l’autre côté du fossé et une crainte connexe que ces trésors naturels puissent bientôt être pilonnés et détruits, je suis rassuré : « écraser » les feijoas est une expression et un passe-temps néo-zélandais qui consiste à dévorer les fruits en masse.

Si vous n’avez jamais vu de feijoa, imaginez un fruit ressemblant à un citron vert qui – une fois ouvert – ressemble à un concombre à l’intérieur. Les feijoas ont une saveur sucrée qui rappelle la goyave croisée avec l’ananas et le coing. Pour manger un feijoa, il suffit de le couper en deux horizontalement et de récupérer la chair gélatineuse comme vous le feriez pour un kiwi.

Si vous n’avez jamais vu de feijoa, imaginez un fruit ressemblant à un citron vert qui – une fois ouvert – ressemble à un concombre à l’intérieur.

D’où viennent les feijoas ?

Même si les feijoas – le fruit de la plante feijoa (feijoa sellowiana) – sont originaires du Brésil, les Néo-Zélandais se les sont appropriés. « Nous avions l’habitude d’obtenir des feijoas par la brouette, puis de la pousser pour la vendre à nos voisins », raconte cet amateur de feijoa, en se remémorant les saveurs de son enfance. Aujourd’hui, vivant en Australie, il « écrase » les feijoas dès qu’ils sont en saison : de mars à juin dans l’hémisphère sud, selon l’endroit où ils sont cultivés.

Les feijoas représentent également une industrie d’exportation massive pour la Nouvelle-Zélande. Le ministère des industries primaires du pays a enregistré 54 003 kilogrammes d’exportations de feijoa en 2016, contre 20 637 exportés en 2010. Donc, si vous n’achetez pas vos feijoas fraîches dans l’une des rares fermes en Australie, comme Hinterland Feijoas, vous pourriez acheter un produit appartenant à la Nouvelle-Zélande.

Les feijoas sont également cultivées et consommées dans de nombreux autres pays d’Amérique du Sud, en Russie, en Iran, en Espagne et en Italie.

Une caisse de feijoas fraîchement cueillies chez Hinterland Feijoas.

Un coup de pouce sain de nutriments

Au delà de leur réputation savoureuse, les feijoas sont renommés dans le monde entier parce qu’ils emballent un puissant coup de poing pour la santé.

« C’est un fruit super riche en fibres et en vitamine C », explique la copropriétaire de Hinterland Feijoas et fanatique de feijoa, Sally Hookey. « Les feijoas contiennent également de l’acide folique, ils sont donc fantastiques pour les femmes enceintes. En plus de cela, ils ont du potassium, du magnésium et d’autres vitamines et minéraux.

« Nous en mangeons des masses et nous n’en sommes pas malades…Mais si vous en avez trop, vous serez souvent aux toilettes à cause des fibres », prévient-elle aux Australiens, peu familiers avec ce fruit. « En avoir seulement quelques-uns ne fera rien : c’est seulement si vous en mangez 10 kilos… »

Une étude brésilienne de 2017 montre que les feijoas sont une riche source de vitamine C. En effet, les teneurs en vitamine C de la chair du feijoa sont supérieures à celles trouvées pour la mangue et la mandarine, mais similaires ou légèrement inférieures à celles des oranges, de la goyave et de la papaye. Selon l’étude, rien qu’en consommant 100 grammes de feijoas par jour, les Brésiliens peuvent satisfaire leur besoin quotidien recommandé national en vitamine C.

La recherche confirme également que la teneur en vitamine C de la peau est plus élevée que celle de la chair et qu’elle augmente à la fois dans la peau et dans la chair après le stockage.

Une autre étude dirigée par des universitaires turcs, publiée en 2013, démontre que la peau comestible du feijoa – qui conserve une saveur légèrement plus amère que la chair – est riche en antioxydants, tandis qu’une étude italienne de 1999 prouve que diverses parties des plantes – feuilles, fruits, graines et tiges – ont des propriétés antibiotiques et antibactériennes.

« Les feijoas contiennent également de l’acide folique, elles sont donc fantastiques pour les femmes enceintes. En plus de cela, ils ont du potassium, du magnésium et d’autres vitamines et minéraux. »

Comment utiliser les feijoas?

Divers supermarchés gastronomiques et magasins de fruits en Australie vendent actuellement des feijoas. Mais une fois que vous les avez achetés, comment les consommer ?

Hookey déclare à SBS que les feijoas sont aussi polyvalents que les bananes et les pommes. « Cuisinez-les de la même manière que vous le feriez avec une banane ou une pomme. Si vous avez une recette utilisant l’un de ces deux fruits, il suffit de la remplacer à l’identique par de la pulpe de feijoa. »

Le fruit peut également être utilisé dans des cocktails, les fleurs de l’arbre peuvent être infusées dans de l’eau chaude pour faire du thé et les feuilles du fruit peuvent être utilisées pour fumer les aliments. Vous pouvez congeler la pulpe pour l’utiliser toute l’année.

Sur place, Hinterland Feijoas vend des confitures, des chutneys et du vinaigre balsamique à base de feijoas. Il y a aussi du gelato au feijoa, des danoises au feijoa, des muffins aux copeaux de chocolat au feijoa et des gâteaux au miel et aux amandes au feijoa. Hookey fabrique également un méchant rouleau de saucisse au porc et au feijoa, également vendu sur place.

Pour autant, l’agricultrice passionnée de feijoa pense que le fruit a meilleur goût lorsqu’il est consommé comme la nature l’a prévu : directement sur l’arbre.

« Les avantages pour la santé en font un fruit frais fantastique à manger », dit-elle. « C’est la meilleure façon d’apprécier le fruit, frais quand il est en saison. »

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