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Fourmis à pot de miel Myrmecocystus, montrant les repletes, leurs abdominaux gonflés pour stocker le miel, au-dessus des ouvrières ordinaires.
Greg Hume via Wikimedia Commons, CC BY-SA

Manu Saunders, Université de Nouvelle-Angleterre

Il existe sept espèces d’abeilles mellifères Apis dans le monde, toutes originaires d’Asie, d’Europe et d’Afrique. Apis mellifera, l’abeille domestique occidentale, est l’espèce reconnue mondialement comme « l’abeille domestique ». Mais ce n’est pas le seul insecte qui fabrique du miel.

De nombreuses autres espèces d’abeilles, de fourmis et de guêpes fabriquent et stockent le miel. Beaucoup de ces insectes ont été utilisés comme source naturelle de sucre pendant des siècles par les cultures indigènes du monde entier.

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Par définition, le miel est une substance sucrée et collante que les insectes fabriquent en recueillant et en traitant le nectar des fleurs. L’association commerciale entre le miel et les abeilles domestiques s’est surtout développée parallèlement à la relation à long terme entre les humains et les abeilles domestiques.

Cette association est également soutenue par le Codex Alimentarius, les normes alimentaires internationales établies par les Nations unies et l’Organisation mondiale de la santé. Le Codex du miel ne mentionne que les « abeilles à miel » et stipule que le miel vendu comme tel ne doit pas comporter d’additifs alimentaires ou d’autres ingrédients ajoutés.

Oh miel, miel

Biologiquement, il existe d’autres insectes sources de miel. Les abeilles sans dard (Meliponini) sont un groupe d’environ 500 espèces d’abeilles qui sont d’excellents producteurs de miel et sont également gérées comme des pollinisateurs efficaces des cultures dans certaines régions. Les abeilles sans dard se trouvent principalement dans les régions tropicales et subtropicales d’Australie, d’Afrique, d’Asie du Sud-Est et des Amériques.

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Leur miel est différent en goût et en consistance du miel d’abeille. Il a une teneur en eau plus élevée, donc il est beaucoup plus coulant et a un goût assez acidulé. Le miel des abeilles sans dard est un aliment important et une source de revenus pour de nombreuses communautés traditionnelles dans le monde.

La récolte du « sugarbag », comme on l’appelle en Australie, est une tradition culturelle importante pour les communautés indigènes des régions du nord et de l’est.

Une abeille sugarbag.
James Niland/Flickr, CC BY

La production de miel d’abeilles sans dard n’a pas atteint le succès commercial du miel d’abeilles domestiques, principalement parce que les colonies d’abeilles sans dard produisent beaucoup moins de miel qu’une ruche d’abeilles domestiques Apis et sont plus compliquées à récolter. Mais l’élevage d’abeilles sans dard dans leur aire de répartition d’origine pour le miel, les services de pollinisation et le bien-être humain est une tendance croissante.

Les bourdons font aussi du miel, mais à très petite échelle. Le nectar qu’ils stockent dans des pots de miel en cire est surtout destiné à la consommation de la reine, pour maintenir son énergie pendant la reproduction. Comme très peu de colonies de bourdons s’établissent de façon permanente, elles n’ont pas besoin de stocker de grandes quantités de miel. Il est donc presque impossible de gérer ces abeilles pour la production de miel.

Les abeilles ne sont pas les seuls hyménoptères qui font du miel. Certaines espèces de guêpes à papier, notamment les guêpes à miel mexicaines (Brachygastra spp.), stockent également l’excès de nectar dans leurs nids en carton. Les communautés autochtones locales apprécient ces guêpes comme source de nourriture, de revenus et de médecine traditionnelle.

Guêpe à miel mexicaine.
Wikimedia Commons

Les fourmis ont un mode de vie similaire à celui de leurs cousines abeilles et guêpes et sont des butineuses de nectar communes. Certaines espèces fabriquent également du miel.

La « fourmi pot de miel » est un nom commun pour les nombreuses espèces de fourmis dont les ouvrières stockent du miel dans leur abdomen. Ces individus, appelés replets, peuvent gonfler leur abdomen plusieurs fois la taille normale avec le nectar qu’ils gorgent. Ils servent de réservoirs de nourriture pour leur colonie, mais sont également récoltés par l’homme, notamment par les communautés autochtones des régions arides.

Gros plan de trois grandes fourmis réplètes à pot de miel (Myrmecocystus mimicus) au zoo d’Oakland.
via Wikimedia Commons

Ces fourmis ne collectent pas seulement le nectar des fleurs, mais aussi les fuites de sève sur les tiges des plantes (appelées nectaires extrafloraux) et le miellat produit par les hémiptères suceurs de sève comme les pucerons et les cochenilles.

Les pucerons et les cochenilles ne sont pas tous mauvais – ils produisent un délicieux sirop sucré appelé miellat. Nous connaissons surtout ces insectes comme des parasites des jardins et des cultures : des grumeaux verruqueux blottis sur les tiges des plantes, souvent recouverts de miellat collant et de la moisissure noire fuligineuse qui se développe sur le sucre.

Les mâles de ces espèces d’insectes sont généralement éphémères, mais les femelles peuvent vivre pendant des mois, suçant la sève des plantes et libérant un miellat sucré et collant comme déchet de leurs rets. La composition en sucre varie fortement en fonction à la fois de la plante et de l’espèce suceuse de sève.

Le miellat est depuis longtemps une source de sucre précieuse pour les cultures indigènes dans de nombreuses régions du monde où les abeilles indigènes productrices de miel sont rares. De nombreux autres animaux qui recherchent le nectar des fleurs, comme les abeilles, les mouches, les papillons, les mites et les fourmis, se nourrissent également de miellat. C’est une ressource particulièrement précieuse en hiver ou lorsque les ressources florales sont rares, et pas seulement pour les autres insectes ; les geckos, les mangeurs de miel, d’autres petits oiseaux, les opossums et les planeurs sont tous connus pour se nourrir de miellat.

Miellat sur une feuille.
Dmitri Don/Wikipedia, CC BY-SA

C’est aussi une source indirecte de miel d’abeille : de la sève végétale qui a été recyclée par deux espèces d’insectes différentes ! Les abeilles domestiques sont des collecteurs de miellat bien connus. Dans certaines régions d’Europe, le miellat constitue une ressource fourragère importante pour les colonies d’abeilles.

Les miels de miellat ont une saveur unique, selon l’arbre hôte dont se nourrissaient les cochenilles. Des exemples célèbres de ce miel de spécialité sont le miel allemand de la Forêt-Noire et le miel de miellat de Nouvelle-Zélande.

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Alors pourquoi ne pas en savoir un peu plus sur les insectes qui produisent le miel dans votre région locale ?The Conversation

Manu Saunders, chargé de recherche, Université de Nouvelle-Angleterre

Cet article est republié depuis The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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