Cornée, membrane transparente en forme de dôme d’environ 12 mm de diamètre qui recouvre la partie antérieure de l’œil. Sauf sur ses bords, la cornée ne contient pas de vaisseaux sanguins, mais elle contient de nombreux nerfs et est très sensible à la douleur ou au toucher. Elle est nourrie et oxygénée en avant par les larmes et baignée en arrière par l’humeur aqueuse. Elle protège la pupille, l’iris et l’intérieur de l’œil de la pénétration de corps étrangers et constitue le premier et le plus puissant élément du système de focalisation de l’œil. Lorsque la lumière traverse la cornée, elle est partiellement réfractée avant d’atteindre le cristallin. La courbure de la cornée, qui est sphérique dans la petite enfance mais change avec l’âge, lui confère son pouvoir de focalisation ; lorsque la courbe devient irrégulière, elle provoque un défaut de focalisation appelé astigmatisme, dans lequel les images apparaissent allongées ou déformées.

Coupe transversale de l'œil humain
Coupe transversale de l’œil humain

Coupe transversale horizontale de l’œil humain, montrant les principales parties de l’œil, y compris la couverture protectrice de la cornée sur le devant de l’œil.

Encyclopædia Britannica, Inc.

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La cornée elle-même est composée de plusieurs couches, dont un épithélium de surface, un stroma central plus épais et un endothélium interne. L’épithélium (revêtement de la surface externe) de la cornée constitue une barrière importante contre les infections. Une abrasion ou une éraflure de la cornée provoque le plus souvent une sensation de contact avec l’œil et s’accompagne d’un larmoiement intense, d’une douleur et d’une sensibilité à la lumière. Heureusement, l’épithélium cornéen est capable de guérir rapidement dans la plupart des situations.

Les fibres de collagène qui constituent le stroma cornéen (couche intermédiaire) sont disposées de manière strictement régulière et géométrique. Il a été démontré que cette disposition est le facteur essentiel de la transparence de la cornée. Lorsque la cornée est endommagée par une infection ou un traumatisme, le collagène déposé au cours des processus de réparation n’est pas disposé de manière régulière, ce qui entraîne l’apparition d’une tache opaque ou d’une cicatrice. Si la cornée opacifiée est retirée et remplacée par une cornée saine (c’est-à-dire au moyen d’une greffe de cornée), généralement prélevée sur un donneur décédé, on peut obtenir une vision normale.

La couche la plus interne de la cornée, l’endothélium, joue un rôle essentiel en empêchant la cornée de se gonfler d’un excès de liquide. Lorsque des cellules endothéliales sont perdues, de nouvelles cellules ne sont pas produites ; au contraire, les cellules existantes s’étendent pour remplir l’espace laissé derrière elles. Cependant, une fois qu’un nombre critique de cellules endothéliales a disparu, la cornée peut gonfler, entraînant une baisse de la vision et, dans les cas graves, des modifications de la surface et des douleurs. La perte de cellules endothéliales peut être accélérée par un traumatisme mécanique ou par une mort anormale des cellules endothéliales liée à l’âge (appelée dystrophie endothéliale de Fuchs). Le traitement peut finalement nécessiter une greffe de cornée.

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