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Thomas Corbett est né à Londres en 1832, mais il a acquis sa notoriété en tant que Boston Corbett, l’homme qui a tué John Wilkes Booth.

Dans sa jeunesse, Corbett buvait beaucoup. Il a ensuite déménagé de New York à Boston et a rencontré des réformateurs méthodistes. Ils le persuadent de renoncer à l’alcool et de rejoindre l’église méthodiste. Il a embrassé l’église comme il a fait tout le reste dans la vie – avec beaucoup d’enthousiasme, changeant son nom en Boston Corbett et faisant pousser ses cheveux longs pour imiter le Christ.

Prédicateur de rue

Corbett est devenu un prédicateur de rue, condamnant les pécheurs autour de la ville. Il installait une chaire impromptue au coin d’une rue et offrait ses sermons au défilé qui passait. Et lorsqu’il était critiqué ou confronté, il mettait ses talents de bagarreur à profit et s’en prenait à tous les venus.

Boston Corbett

Mathew Brady portrait de Boston Corbett

Les historiens soupçonnent Boston Corbett d’avoir eu des problèmes mentaux au départ, mais ils ont probablement été exacerbés par son exposition au mercure alors qu’il exerçait son métier de chapelier. Lors de l’un des incidents les plus étranges de sa vie, deux prostituées lui font des avances. Il les condamna et rentra chez lui, mais la tentation qu’il ressentait le troublait.

Se cherchant des réponses dans la Bible, il se tourna vers le livre de Matthieu, qui donne les instructions suivantes : « Et si ton œil droit t’offense, arrache-le et jette-le loin de toi…. et il y a des eunuques, qui se sont rendus eunuques à cause du royaume des cieux. » Corbett a choisi une interprétation littérale du livre et s’est castré.

Guerre civile

En 1861, Corbett devait décider de son destin. Deviendrait-il un pacifiste ou un soldat ? Après avoir réfléchi dans la prière, il choisit le soldat et s’engagea dans un régiment de New York pour rejoindre l’armée de l’Union dans la guerre civile. Avant de tirer un coup de feu, il prononçait la phrase suivante : « Que Dieu ait pitié de vos âmes. »

Corbett n’était pas un soldat idéal. Il portait sa Bible sur lui et ne manquait jamais une occasion de gronder ses compagnons d’armes – y compris ses supérieurs – pour des blasphèmes ou d’autres comportements pécheurs. Il fut traduit en cour martiale pour sa conduite et expulsé du service militaire, mais rejoignit l’armée en 1863.

andersonville

Prison d’Andersonville

Corbett purgera sa peine dans la prison d’Andersonville en Géorgie – le camp de prisonniers de guerre géré par les Confédérés. Près d’un tiers des 45 000 soldats de l’Union envoyés à Andersonville y sont morts. Corbett a eu de la chance. Il a survécu.

Assassinat

Après que John Wilkes Booth ait assassiné le président Lincoln le 15 avril 1865, il s’est enfui dans la ville de Port Royal, à l’extrémité nord de la région Tidewater de Virginie.

Tirage Currier et Ives o l’assassinat de Lincoln

Le secrétaire à la Guerre de Lincoln, Edwin Stanton, envoie 26 soldats de l’Union du 16e régiment de cavalerie de New York à sa poursuite. Boston Corbett faisait partie du régiment, qui avait pour ordre de ramener Booth et ses complices à Washington – de préférence vivants.

Lorsque les soldats de l’Union trouvent Booth retranché dans une grange, ils le débusquent en y mettant le feu. Boston Corbett tire une balle dans le cou de Booth qui s’enfuit. Le tir a paralysé Booth, qui est mort deux heures plus tard.

Comme Corbett l’a expliqué : « J’ai visé son corps. Je ne voulais pas le tuer…. Je pense qu’il s’est baissé pour ramasser quelque chose au moment où j’ai tiré. Cela explique probablement pourquoi il a reçu la balle dans la tête. Lorsque l’assassin gisait à mes pieds, un homme blessé, et que j’ai vu que la balle avait fait son effet à environ un pouce derrière l’oreille, et que je me suis souvenu que M. Lincoln avait été blessé à peu près au même endroit de la tête, j’ai dit : « Quel Dieu nous avons… Dieu a vengé Abraham Lincoln. »

Décharge du patriote

Corbett devint largement connu comme « le vengeur de Lincoln ». Stanton l’interroge sur le tir, mais conclut que Corbett a agi raisonnablement.

booth

John Wilkes Booth

« Le rebelle est mort. Le patriote vit… il a épargné au pays des dépenses, une excitation continue et des ennuis. Renvoyez le patriote », aurait dit Stanton.

Boston Corbett n’a pas vécu heureux pour toujours. Après la guerre, il est retourné à Boston, et à la fabrication de chapeaux. Il devint encore plus erratique, se lançant dans la prière et agitant son pistolet lorsqu’il était agité. Il se mit à faire des discours sur l’assassinat de Booth, mais son incohérence croissante l’empêcha de poursuivre cette carrière.

Chassé d’un emploi après l’autre, il passa de Boston à Danbury, dans le Connecticut, au New Jersey et finalement au Kansas comme homesteader. Ému par le rôle qu’il a joué dans l’assassinat de Booth, l’assemblée législative du Kansas le nomme portier adjoint en 1887.

À cette époque, cependant, les délires et la paranoïa poursuivent Boston Corbett. Il craignait que d’anciens Confédérés en colère ne l’assassinent. À un moment donné, convaincu que ses collègues officiers de justice conspiraient contre lui, Corbett a brandi son pistolet et les a fait sortir de la Statehouse. Pour cela, il a été envoyé dans un asile d’aliénés à Topeka. Il s’est ensuite échappé et avec l’aide d’un ami s’est éclipsé.

Kansas Statehouse

Aujourd’hui, personne ne sait ce qui lui est arrivé. Il avait dit qu’il prévoyait d’aller au Mexique. Certains théorisent qu’il a péri dans le grand incendie de Hinckley dans le Minnesota en 1894.

La recherche de sa dernière histoire est cependant obscurcie, car de nombreux imposteurs ont prétendu être  » le vengeur de Lincoln  » après la disparition de Boston Corbett.

Si vous avez aimé cette histoire, vous pouvez également lire l’histoire de la fiancée de John Wilkes Booth dans le New Hampshire ici. Cette histoire a été mise à jour en 2020.

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