Cet article fait partie de la couverture continue de la Harvard Medical School sur la médecine, la recherche biomédicale, l’éducation médicale et la politique liée à la pandémie de SRAS-CoV-2 et à la maladie COVID-19.

Que fait le SRAS-CoV-2, le virus à l’origine de la maladie COVID-19, une fois qu’il pénètre dans les voies respiratoires d’une personne, et comment l’infection des cellules pulmonaires affecte-t-elle les réponses immunitaires des patients ?

De nouvelles recherches menées par des chercheurs de la Harvard Medical School au Massachusetts General Hospital et publiées dans Nature Communications fournissent des indications qui pourraient aider à améliorer les stratégies de traitement des patients infectés.

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Les résultats suggèrent que les traitements qui ciblent la réplication virale, comme le remdesivir, pourraient être efficaces uniquement dans la phase précoce de l’infection, selon les auteurs de l’étude.

Pour analyser le SRAS-CoV-2 au niveau des tissus, les scientifiques ont examiné le matériel autopsié de 24 patients décédés de complications du COVID-19.

Les analyses ont révélé deux phases d’infection chez les patients atteints de pneumonie COVID-19 sévère.

La phase précoce est définie par des niveaux élevés de virus dans les poumons qui déclenchent l’expression par les cellules des patients de gènes impliqués dans la voie de l’interféron, une partie critique de la réponse immunitaire. Dans la dernière phase, le virus n’est plus présent, mais les dommages aux poumons sont trop graves pour permettre une guérison.

« La réponse de l’interféron au SRAS-CoV-2 indique que le système immunitaire des gens est capable d’attaquer le SRAS-CoV-2, mais la réponse est variable entre les patients et même dans différentes parties du poumon d’un même patient, ce qui rend difficile une approche thérapeutique « un seul médicament pour tous » », a déclaré le coauteur David Ting, professeur adjoint de médecine à HMS et directeur clinique associé pour l’innovation au Mass General Cancer Center.

L’équipe a également constaté qu’il y a étonnamment très peu de réplication virale dans les poumons, ce qui suggère que le virus se réplique principalement dans les voies nasales et tombe ensuite dans les poumons, où il peut causer une pneumonie et d’autres complications.

Il sera important de réaliser des analyses d’autopsie supplémentaires pour mieux comprendre l’étendue et le moment de l’infection par le SRAS-CoV-2 dans les poumons et d’autres tissus, ce qui pourrait conduire à de meilleures stratégies de traitement pour les patients atteints de COVID-19, ont déclaré les auteurs.

Dans l’étude, l’équipe a utilisé une méthode appelée hybridation in situ de l’ARN pour visualiser le SRAS-CoV-2 dans les échantillons pulmonaires humains.

« Ce test est maintenant un test clinique utilisé au MGH pour comprendre quels tissus peuvent être infectés par le virus », a déclaré Ting.

Adapté d’un communiqué de Mass General.

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