La televisión a la carta ha sido el santo grial del cord cutting desde que escribo esta columna. En lugar de los paquetes obligatorios, la gente quiere pagar precios razonables sólo por los canales que le interesan.

Este sueño no se hará realidad a corto plazo -por las razones que explicaré más adelante- así que imagínese mi sorpresa la semana pasada cuando Sling TV afirmó estar «introduciendo la televisión a la carta». Esa frase salpica ahora la página de inicio de Sling TV y aparece a lo largo de un artículo en el blog de su director general, Roger Lynch.

Al comprobarlo, la afirmación de Sling TV resulta ser sólo palabrería de marketing. La empresa no ha hecho ningún cambio en su servicio, que sigue implicando el pago de un paquete básico de canales y la elección de una selección de paquetes adicionales más pequeños. Aunque esa estructura puede ser más barata y flexible que otros paquetes de streaming, como PlayStation Vue y DirecTV Now, no siempre es la opción más económica, y definitivamente no es a la carta.

Sling TV

Los paquetes de Sling TV: Flexibles, con advertencias

En lugar de permitirle construir su propio paquete desde cero, Sling TV le hace elegir entre dos paquetes base. Sling Orange comienza en 20 dólares al mes por 30 canales, mientras que Sling Blue comienza en 25 dólares al mes por 45 canales. A partir de ahí, puedes añadir paquetes «extra» sobre temas como niños, noticias y estilo de vida. La mayoría de ellos cuestan otros 5 dólares al mes cada uno.

Si aceptamos que a la carta significa pagar sólo por los canales que quieres, Sling TV no se ajusta a esa descripción. No se puede crear un paquete de 20 dólares que sustituya ESPN por NBA TV, por ejemplo, o uno que cambie Food Network por Cooking Channel. Y Sling no ha sido inmune a la sobrecarga de paquetes; el otoño pasado, la compañía añadió algunos canales nuevos a su plan Sports Extra en Sling Blue y duplicó el precio de ese complemento a 10 dólares al mes.

En algunas situaciones, Sling TV también obliga a los suscriptores a aceptar un precio base más alto sólo para acceder a ciertos canales. Los canales de ESPN y Disney sólo están incluidos en Sling Orange, por lo que si quieres esos canales junto con todo lo que hay en el paquete Sling Blue (incluidas las cadenas regionales de Fox Sports), debes pagar 40 dólares al mes por ambos paquetes. NFL Redzone forma parte de Sports Extra en Sling Blue, pero no en Sling Orange, por lo que, de nuevo, tendrá que pagar un paquete básico de 40 dólares -más 10 dólares por Sports Extra- si quiere Redzone más ESPN para el Monday Night Football.

Sling TV

Escrutine aún más los paquetes de Sling y observará otras restricciones que pueden elevar el precio. ¿Quieres ver MSNBC y CNBC? No puedes conseguirlos a través del complemento News Extra sin Sling Blue. Para ver E!, debes tener Sling Blue para conseguirlo a través del complemento Lifestyle Extra. Y aunque TruTV y BET están incluidos en Sling Blue, están en dos complementos separados de 5 dólares al mes con Sling Orange.

Concedido, es posible que puedas conseguir todos tus canales favoritos a través de Sling TV por menos que la competencia. Sling Orange, es su camino más barato a los canales de ESPN y Disney, incluso si usted lanza en un complemento o dos. Sling Blue ofrece Fox Sports y una mezcla respetable de canales de entretenimiento por 25 dólares al mes, que es menos que el precio inicial de otros paquetes. Sólo hay que tener en cuenta que a medida que Sling te empuja a niveles de precios más altos, podrías acabar con una factura mayor que la de otros servicios como PlayStation Vue, YouTube TV, Hulu y DirecTV Now, especialmente ahora que Sling cobra 5 dólares al mes extra por su servicio beta de DVR en la nube.

Por qué el servicio a la carta no se ofrece ahora

Cinco párrafos después de su entrada en el blog, el director general de Sling, Roger Lynch, reconoce que la versión de su compañía del servicio a la carta no es lo que la gente pide.

«A todos los consumidores les encantaría pagar sólo 20 dólares y luego elegir los veinte canales que quieren», dice Lynch. «Y a nosotros también nos encantaría. Lo haríamos en un santiamén si los programadores nos dejaran… pero no lo hacen».

Por cierto, me encantaría tener una mansión en Malibú, y la compraría en un santiamén si TechHive empezara a pagarme 10 millones de dólares por columna. Mi editor -con un lenguaje bastante colorido- dijo que no.

La verdadera televisión a la carta es igualmente irreal. Durante años, las cadenas de televisión se han beneficiado de la venta de todos sus canales a los proveedores de televisión por cable y satélite en forma de paquete. Si los proveedores quieren ofrecer el Canal Disney, por ejemplo, también deben ofrecer ESPN y ESPN2 en sus paquetes más populares. Las cadenas no pretenden hacer estallar este sistema de la noche a la mañana, por mucho que Sling TV o cualquier otro quiera que ocurra.

En honor a Sling, la empresa ha hecho más que sus competidores para dividir el paquete de televisión en trozos más pequeños. Esto se debe probablemente a que Dish Network, propietaria de Sling, ha aprovechado sus negociaciones con la televisión por satélite para llegar a acuerdos más favorables para el servicio de streaming. Lynch también dice que «pronto se oirán muchas más cosas sobre la televisión a la carta de Sling TV», así que quizá la empresa tenga nuevas iniciativas en camino.

Pero mi opinión es que el cambio sustancial será lento y desordenado. Las cadenas seguirán apostando por la agrupación máxima en un intento de mantener sus negocios actuales, pero también experimentarán con servicios de streaming independientes. Los nuevos competidores, como Netflix y Amazon, seguirán impulsando el servicio a la carta en sus propios términos, ofreciendo canales independientes fuera del sistema de televisión tradicional. La gente se hartará de las elevadas facturas de la televisión y encontrará otras formas de ocupar su tiempo. A medida que el viejo sistema de televisión se desmorona, puede surgir de las cenizas un tipo de paquete totalmente nuevo. Tal vez, en ese momento, las cadenas de televisión se muestren más proclives a la distribución a la carta.

Mientras tanto, dejemos claro lo que ofrece Sling TV: Un precio inicial más bajo que otros paquetes y complementos más flexibles, además de algunas restricciones que pueden llevar a pagar mucho más. Llamar a eso «a la carta» es una exageración, en el mejor de los casos, y un engaño intencionado, en el peor.

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