Las orcas (Orcinus orca) suelen llamarse ballenas asesinas, aunque casi nunca atacan a los humanos. De hecho, el nombre de orca era originalmente «asesino de ballenas», ya que los antiguos marineros las veían cazar en grupo para abatir grandes ballenas, según Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Hoy en día, las orcas son reconocidas como uno de los mamíferos más ampliamente distribuidos en el planeta, ocupando todos los océanos. Son depredadores marinos increíblemente sociales, diversos y feroces, con una dieta que va desde los pingüinos hasta los grandes tiburones blancos.

¿Qué tamaño tiene una orca?

Ilustración que muestra un corte del cuerpo de una orca y los órganos de su interior.

Ilustración que muestra un corte del cuerpo de una orca y los órganos de su interior. (Crédito de la imagen: Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Las orcas son los miembros más grandes de la familia de los delfines. Los machos son más grandes que las hembras, pero varían en tamaño y peso, dependiendo del tipo de orca. La orca más grande de la que se tiene constancia medía nada menos que 9,8 metros de largo y pesaba 10.000 kilos. (10.000 kilogramos), según SeaWorld. Eso es más largo y pesado que la mayoría de las autocaravanas.

Las orcas son conocidas por su larga aleta dorsal (la aleta del lomo del animal) y su coloración blanca y negra. La coloración blanca y negra les ayuda a camuflarse ocultando su silueta en el agua. Justo detrás de la aleta dorsal hay una mancha gris llamada «silla de montar», porque parece una silla de montar.

El cuerpo de la orca es cilíndrico y se estrecha en cada extremo para formar una forma hidrodinámica. Esta forma, junto con el gran tamaño y la fuerza de la orca, la convierte en uno de los mamíferos marinos más rápidos, capaz de alcanzar velocidades superiores a los 30 nudos (unos 34 mph, o 56 km/h). Las orcas tienen unos dientes enormes, que pueden llegar a medir 10 centímetros, según National Geographic.

¿Qué comen las orcas?

Una imagen submarina de una orca junto a un gran grupo de arenques frente a Andenes en Noruega.

Una orca ayuda a atrapar un gran grupo de arenques en aguas poco profundas frente a Andenes en Noruega. (Crédito de la imagen: por wildestanimal vía Getty Images)

Las orcas son depredadores ápice, en la cima de la cadena alimentaria. Ningún animal caza a las orcas (excepto los humanos). Las orcas se alimentan de muchos tipos de presas, como peces, focas, aves marinas y calamares. También pueden abatir ballenas más grandes que ellas, como los rorcuales aliblancos, y son el único animal conocido que depreda tiburones blancos, según el Museo de Historia Natural de Londres. Se ha informado de que las orcas incluso matan a ciervos y alces nadando, según un capítulo sobre las orcas en «Primates y cetáceos» (Springer, 2014).

Las orcas utilizan muchas técnicas diferentes para capturar presas. A veces se encallan para atrapar focas en tierra, saltando del agua a la tierra. Las orcas también trabajan juntas para capturar presas más grandes o grupos de presas, como bancos de peces, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Pueden utilizar la ecolocalización para identificar a sus presas creando sonidos, u ondas sonoras, que viajan por el agua. Estas ondas hacen eco en los objetos, incluidas las presas, que las orcas pueden utilizar para localizarlas, según SeaWorld.

Ataques de orcas a humanos

No hay constancia de que una orca haya matado a un humano en la naturaleza. Esto se debe a que los humanos no forman parte de su dieta natural. Ocasionalmente, una orca puede confundir a un humano con algo que sí come, como una foca. En 2017, una orca fue captada por la cámara embistiendo a un surfista durante la competición de surf Lofoten Masters en Noruega. La orca pareció retirarse del ataque justo antes de hacer contacto. El Norwegian Orca Survey dijo en un post de Facebook que la orca probablemente se dio cuenta de que el surfista no era una foca en el último segundo.

En 2005, un niño de 12 años fue «golpeado» por una orca cerca de Ketchikan, Alaska, en lo que puede haber sido un ataque abortado -similar al del surfista en Noruega- o simplemente curiosidad por parte de la orca, según Associated Press, vía The Seattle Times. Associated Press informó de que un surfista fue mordido en California a principios de la década de 1970, que es el único caso relativamente bien documentado de una orca salvaje que realmente muerde a un humano. Sin embargo, las orcas en cautividad han atacado y matado a personas.

Aunque las orcas salvajes no dañan intencionadamente a las personas, han atacado barcos. Hubo muchos informes a partir del verano de 2020 de orcas que embistieron y causaron daños a barcos de vela frente a la costa de España y Portugal, según BBC News. Tres orcas macho juveniles estuvieron involucradas en la mayoría de los ataques, y los biólogos marinos que investigan los incidentes creen que los jóvenes machos estaban jugando con los barcos apuntando a los timones y empujando los barcos.

La vida en la manada

Una imagen de una orca adulta y su cría saliendo a la superficie frente a la península de Cumberland en Canadá

Una orca adulta y su cría saliendo a la superficie frente a la península de Cumberland en Canadá. (Crédito de la imagen: Michael Nolan vía Getty Images)

Las orcas son criaturas muy sociales y viven en grupos familiares llamados vainas, que tienen hasta 50 miembros, según la Web de Diversidad Animal (ADW) de la Universidad de Michigan. Estos grupos están formados por madres emparentadas y sus descendientes, conocidos como matrices. Según la organización benéfica Whale and Dolphin Conservation (WDC), una orca macho se queda con su madre toda la vida, mientras que las hijas pueden pasar un tiempo lejos después de tener sus propias crías. Los grupos suelen tener sus propias llamadas distintivas, o dialectos, para comunicarse, pero se asocian con otros grupos y pueden reunirse para formar grupos temporales aún más grandes.

DATOS CLAVE

Tamaño: Hasta 32 pies (9,8 m) de largo

Vida útil: Hasta 100 años

Estado de conservación: Datos deficientes

Una orca hembra da a luz a una cría cada tres o diez años. El periodo de gestación suele durar unos 17 meses, según SeaWorld. Las orcas trabajan juntas para cuidar de las crías, y otras hembras de la manada suelen ayudar en la crianza.

Las orcas hembras tienen una vida media de 50 años, pero se estima que algunos individuos han vivido hasta 100 años. Los machos tienen una vida más corta, con una media de 29 años y una vida máxima de 60 años, según el Centro de Investigación de Ballenas del estado de Washington.

¿Dónde viven las orcas?

Las orcas son los mamíferos más ampliamente distribuidos, aparte de los humanos y posiblemente las ratas marrones, según SeaWorld. Viven en todos los océanos del mundo y se han adaptado a diferentes climas, desde las aguas cálidas cerca del ecuador hasta las aguas heladas de las regiones del Polo Norte y Sur.

Se sabe que las orcas viajan largas distancias. Por ejemplo, un estudio descubrió que un grupo de orcas viajó desde las aguas de Alaska hasta las cercanas al centro de California, según la UICN, una distancia de más de 1.200 millas (1.900 km).

¿Existen diferentes tipos de orcas?

Asesino y foca de Weddell.

Asesino y foca de Weddell. (Crédito de la imagen: Robert Pitman/NOAA)

Todas las orcas están clasificadas actualmente bajo una sola especie, Orcinus orca. Sin embargo, existen diferencias reconocibles entre las poblaciones, y los biólogos han identificado varias formas distintas, conocidas como ecotipos, que en realidad pueden ser especies o subespecies diferentes, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

Los ecotipos de orca pueden variar en tamaño, dieta y comportamiento. Actualmente existen 10 ecotipos descritos: cinco en el hemisferio norte y cinco en el hemisferio sur, según la WDC. En el Pacífico Norte, los científicos han identificado a las orcas residentes, que suelen tener áreas de distribución pequeñas -de ahí su nombre- y están especializadas en la captura de peces. Las orcas de Bigg, o transitorias, también pueden encontrarse en el Pacífico Norte. Estas orcas recorren grandes distancias y cazan mamíferos como focas y crías de ballena. Las orcas de alta mar también se encuentran en esta región. Viven lejos de las costas y han sido vistas comiendo peces y tiburones, pero se sabe relativamente poco sobre ellas.

Taxonomía de las orcas

Dominio: Animalia

Phylum: Chordata

Clase: Mammalia

Orden: Cetacea

Familia: Delphinidae

Género: Orcinus

Especie: orca

El hemisferio norte también alberga orcas de tipo 1 y 2 del Atlántico Norte. Las orcas de tipo 1 son comedores generalistas y se han observado comiendo peces y focas en los países europeos, como Noruega y Escocia. Las orcas de tipo 2 son más raras y se alimentan principalmente de otras ballenas y delfines.

En el hemisferio sur, hay orcas de tipo A, de tipo B (grandes), de tipo B (pequeñas), de tipo C y de tipo D.

Las orcas de tipo A entran y salen de las aguas antárticas, siguiendo la migración de su presa principal, el rorcual aliblanco.

Los animales de tipo B (grandes) también se denominan orcas del hielo, porque cazan focas en el hielo de la Antártida.

Las orcas de tipo B (pequeñas), también llamadas orcas de Gerlache, han sido vistas comiendo pingüinos, pero se desconoce su dieta completa.

-Lo mismo ocurre con las orcas de tipo C y D, aunque ambas han sido observadas comiendo pescado.

Las orcas de tipo C, o del Mar de Ross, son el ecotipo más pequeño y suelen encontrarse en el este de la Antártida.

Las orcas de tipo D, o subantárticas, son muy raras y aún queda mucho por aprender sobre ellas.

¿Están las orcas en peligro de extinción?

La orca está actualmente catalogada como «Datos Insuficientes» por la UICN, lo que significa que su estado de conservación es desconocido. Los científicos no tenían datos suficientes cuando se evaluó por última vez en 2017 debido a la incertidumbre sobre su clasificación taxonómica, es decir, si las orcas deben dividirse en diferentes subespecies o especies. La UICN señaló que, como especie única, la orca es abundante y está ampliamente distribuida. Sin embargo, todavía se enfrentan a las amenazas de las actividades humanas y algunas poblaciones regionales, como las orcas que dependen del atún rojo en el Estrecho de Gibraltar, han disminuido considerablemente.

Las civilizaciones humanas de todo el mundo matan a las orcas directa e indirectamente. En Groenlandia, Japón, Indonesia y el Caribe todavía se las caza para alimentarse en pequeñas cantidades o como medio para controlar su población, según la UICN. Los contaminantes en el océano y los mares, como los productos químicos y el petróleo, suponen una amenaza para las orcas, junto con las molestias causadas por los barcos, la sobrepesca y otras alteraciones en su suministro de alimentos y el cambio climático, según la UICN.

Las orcas están protegidas en EE.UU. por la Ley de Protección de Mamíferos Marinos (MMPA). Las orcas residentes del sur también están incluidas en la lista de la Ley de Especies en Peligro de Extinción, ya que corren un riesgo especial de extinción, debido a amenazas como el ruido del tráfico de barcos y la disminución de la población de salmón, su alimento preferido. Una subpoblación de orcas transitorias (AT1) también está catalogada como «agotada» por la MMPA. La población consta de sólo siete individuos, tras un dramático declive a raíz del vertido de petróleo del Exxon Valdez en 1989 en Prince William Sound, Alaska, según la NOAA.

Orcas famosas

Una imagen de la orca Keiko de Free Willy en el Acuario de la Costa de Oregón.

La orca Keiko de Free Willy en el Acuario de la Costa de Oregón. (Crédito de la imagen: Kevin Schafer vía Getty Images)

Una orca de SeaWorld llamada Tilikum fue el centro de atención del popular documental de 2013 «Blackfish», que echó un vistazo crítico a las orcas en cautividad. Tilikum estuvo implicado en tres muertes humanas, incluida la de la entrenadora de SeaWorld Dawn Brancheau en 2010. El documental creó una reacción pública contra SeaWorld, y en 2016 la cadena de parques marinos anunció que ponía fin a su programa de cría de orcas, según informó anteriormente Live Science. Tilikum murió de una infección bacteriana en SeaWorld en 2017 a la edad de 36 años.

Otra orca cautiva famosa fue Keiko, que interpretó a Willy en la película de 1993 «Free Willy». Keiko vivía en un parque marino de México, pero tras el estreno de la película se inició una campaña internacional para devolverlo a las aguas salvajes de Islandia, de donde fue capturado cuando tenía unos 2 años. Keiko fue entrenado para capturar peces salvajes y fue liberado en la costa de Islandia en 2002. Nadó hasta la costa de Noruega pero murió de neumonía, 18 meses después de su liberación, a la edad de 27 años, según BBC News.

Una orca totalmente blanca llamada «Iceberg» fue vista en aguas de las Islas Comandantes, frente a la costa oriental de Rusia, en 2010, según informó anteriormente Live Science. La fantasmagórica aleta dorsal blanca de este macho maduro destacaba de forma espectacular sobre las de sus compañeros de manada blancos y negros. Los investigadores del Proyecto Orca del Lejano Oriente de Rusia (FEROP), que descubrieron a Iceberg, encontraron más orcas blancas en aguas rusas, y sugirieron que la mayoría son albinas, aunque no se sabe con certeza, según WDC. Las orcas albinas podrían indicar endogamia en la población.

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